For immigrants, status and stigma affect mental health, few resources exist

Flickr/Michael Summers

Flickr/Michael Summers

Translated by Monica Reynoso

It’s been almost 40 years since he first set foot on American soil. A young man who was only able to finish the first grade and as the oldest, had the task of supporting his family. Between going back and forth from Recoveco, Sinaloa, Mexico to Chicago, he met his wife, a domestic worker who had the opportunity to attend high school thanks to the people she worked with. But in search of a better future, the newlyweds decided to settle on this side of the border. After the first few years their oldest son was born, and later, their daughter Manuela Perez.

At first glance it could be a model family. But their emotional wellbeing is broken in the presence of an alcoholic and violent father; a mother with high blood pressure and psychotic episodes; a brother who suffered a brain injury that left him emotionally disabled; and Manuela, who was diagnosed at age 13 with manic depression or bipolar disorder, in her first suicide attempt. With a lack of education on the subject, her parents refused to accept her diagnosis. “These people (the doctors) are just making it up, they’re so dramatic,” recalls Perez, now 31 years old. The lack of understanding on the dormant subject in her family led her to silently cope with her illness and those traumas from her childhood. A hostile environment due to her father’s alcoholism and the clash between American culture from school and a forced culture at home with the very conventional traditions from a rural area in Mexico. “I grew up with a foot here and the other one over there, I never found myself,” Perez said. “I grew up confused; my parents didn’t understand me, not my teachers, my friends. Neither from here nor there.”

Facing adverse situations as an immigrant in the United States is part of day-to-day life. In Latin American communities, our idiosyncrasy dictates a series of moralist regimens that stifle our wellness, our mental health. We are a community that mutes the afflictions to feign a certain degree of strength; they should stay at home or even worse, should be kept to oneself.

Family and immigration status

Immigrant families have come in search of a socioeconomic and educational improvement for their children, but unfortunately the cultural and legal issues delay their process, overwhelming the immigrant’s emotional stability. They disregard their mental wellness; they’re not allowed to divert their sight to a single individual, not even themselves. There isn’t an individual quality of life, and the vital focus is the family as a whole. The family is a front, a link toward their new environment to which the newcomer clings to in order to ease their transition. It’s a solid although vulnerable base, facing a series of unsolved dilemmas.

Therefore part of the emotional health in a Hispanic family will depend upon the immigration status of each member. For adults, the accumulation of stress due to family responsibilities, financial support and increased depression rates as a result of the isolation and acculturation have prevented them from being an active part in their community. The children assume adult roles to support their parents with the language and cultural clashes at home and in school. On the other hand, we can find mental conditions such as bipolar disorder or psychosis, which are oblivious to the migration effect. In one way or another, these conditions represent a rupture or damage on the individual’s mental health that needs to be treated, but because of the lack of openness on the subject, are ignored.

The current reflection on the vulnerability of the mental health in Latin American communities in Chicago is a flourishing topic although it has been around for a while. It’s been part of the struggle for survival in a foreign country and individually, has been treated discreetly. Dealing publicly with mental health issues is a challenge we face as a community to raise awareness on a fact that degrades our quality of life. Such is the case in Little Village, a neighborhood where you find one of the highest concentrations of Mexican and Mexican- Americans in the Midwest, an immigrant, working-class community in which the biggest challenge is to get culturally sensitized-to understand their family structure, pace of change and that actions are based on past experiences in their countries of origin.


“Communication within my family is complicated, each member suffers from his or her own mental disorder without admitting it, except for me,” says Perez, who grew up between Pilsen and Little Village. For her, the journey to self-acceptance has been long: two suicide attempts, having relapsed on six different occasions to psychiatric treatment and medications, taking refuge in alcohol and illegal drugs, just to get control of those overflowing emotions for a few moments—those emotional tides that rise to a fictitious happiness where she wanted “to eat the whole world in one bite and would crumble when they wanted to shut off the world, to wanting to never wake up again.” She adds that, “for a long time, I insisted on the severity of my brother’s condition, but my family refused to accept it out of ignorance and stigmas from their [town of origin].” Ultimately, she took action on the matter and secured a court order giving her the power to temporarily institutionalize her brother for treatment. After a while, her parents noticed a decrease in her brother’s erratic and negligent behavior.

Mirna Ballestas is a clinical psychologist and director of the Under the Rainbow program at Mount Sinai Hospital’s Department of Psychiatry, and a member of Roots to Wellness—a coalition of different entities for mental health advocacy and awareness in Little Village. Ballestas explains that within the Latino population in general, the term mental illness or even mental health is hard to digest. They are very ambiguous concepts and even, in most cases, are associated with insanity. People only begin to be more perceptive to them when they’re utilized under any experience or a more personal context and are shown how it can affect their emotional well being and the impact it can have on their families and communities.

In addition, Ballestas says, “the changes within communities like Little Village are much slower than in any other population. Due to their culture, they take more time and in the case of mental health it’s not the exception.”

“There is a lot of pain and trauma in the community,” Ballesta points out. “Many families— first generation—through their past and their country of origin are used to thinking that the family dysfunction, domestic violence, alcoholism and aggression at home is not going to change. A complacent mindset about abuse is created…

While other immigrant families have left behind their support, others are dysfunctional families in transition. They have abandoned a member, or they’re about to be reunited.”

These drastic transitions and significant losses coupled with the immigration process are noticeable on the higher levels of emotional disorders such as posttraumatic stress disorder and depression. According to a report published by the Roots to Wellness Alliance in Nov. 2014, 21 percent of the adult population in Little Village suffers from some type of mental illness. Of those, 35 percent are related to some type of depressive state, while 19 percent is divided among posttraumatic disorders, generalized anxiety and panic disorders.

In the same report, it was determined an estimated 10,500 individuals in the community suffer from some kind of mental illness and that only 3,100 people seek or receive some type of service.

Usually, to receive support services, a third person is needed such as an observer, who has analyzed a certain behavior or an emotional imbalance on the individual. They could be general practitioners, social workers, teachers, counselors or someone close to the person. Ballestas mentions that, “word of mouth information is a great support for the families although informal, it is the most convenient, reliable and receptive form; for instance mothers talking to other mothers about resources received.”

Gradually, people are not only getting educated on the importance of mental health, but also about the emotional wellness of an individual and the effects around them- family, friends, community, and any area where they are socially manifested. This education is due to an increase in awareness and resources being offered by agencies, organizations and in health services. All are involved in receptive fields and safety zones, providing a voice and community strength in schools, churches, centers or health fairs.

“The mental health issue is starting to become relevant in this community. Families have started receiving the information. They’ve been able to create a different family dynamic with a powerful healing effect to which, they now cling to,” Ballestas said.

Family separation, living in fear

However, there’s a permanent factor in an immigrant’s mental health, the separation of families and living in fear, according to Angelica Velazquillo. She’s a doctorate student at the University of Chicago and is currently investigating the intersection between health programs and the immigrant community. Velazquillo says that factor causes emotional instability. “From not being able to return to your country to visit your ailing mother or father or even worse, already deceased. Or not knowing if you or your loved one will come home from work or school due to a deportation process,” Velazquillo said.

Many undocumented immigrant families, with pending or temporary immigration status live in fear. Regardless of the role exercised in the family or the legal situation of such member, the uncertainty for your loved one or for yourself wreaks havoc on emotional wellness. It could be that at least one member of the family doesn’t have his or her documents, the father, or the mother or perhaps both. Even worse, it could be the case where a family only has one head of household who happens to be undocumented. Or perhaps that’s the case of the older children. The youngest may be born as a U.S. citizen or recently joined the DACA—Deferred Action for Children Arrivals—generation. DACA is a program that protects undocumented young people-brought to the United States by their parents at an early age-from deportation.

Youth have taken over the immigrant’s worst fear- coming out of the shadows. They faced dialogues that culminated in new immigration policies in their favor—DACA—and in favor of their parents—DAPA; and are still continuing with the fight to stop deportations. While these young adults already have temporary immigration status to stay in the United States, their mental health should already have improved. But they continue to talk about the fear and concern felt by their family members who are still without documents.

“You can’t disconnect an individual like that from his family, friends and from the community still lacking and in fear”, Velazquillo said. “My immigration status has marked me, it’s part of my identity. [My] DACA was granted, and I am grateful for the opportunities it has brought me but the situation of other members of my family hasn’t changed.”

Velazquillo’s brother, who is ineligible for DACA, was processed, criminalized and treated inhumanely just like her family. She adds that, “it was hard growing up in the conditions I did, believing in the American Dream and that once my documents were assigned everything would work out, but it wasn’t like that. Thinking about my brother and the proceedings my family went through while his case was solved, emotionally [drains] me.”

This student doesn’t believe this is something she’ll forget and for that reason she’s still involved in the issue through her research, opening dialogues.

Accessibility to mental health services

How accessible are mental health services? How viable are the services in Spanish? How is medical coverage adjusted to families with different immigration statuses? Are there any options if I don’t have health insurance?

Definitely accessibility can be a limiting factor in mental health services and even more, not having the initiative to search for and get informed about services and programs. There is a great lack of bilingual and bicultural mental health experts that openly understand immigrants and finding someone will depend on the location of the individual.

In cities like Chicago, where there is a larger concentration of Latino immigrants, we recently found a sense of alertness by service providers and some organizations to integrate their community in a dialogue under a common cultural language. This is how the coalition of different entities and institutions in Little Village, called Roots to Wellness, assists and creates awareness among its residents. Its purpose is to promote and advocate for mental health care after increasing awareness on the issue as well as eradicating barriers—stigmas— that prevent people from seeking and accepting help.

Emphasizing that in our Latino families, at least in Little Village, there is an internal mix of different immigration statuses and individuals with or without health insurance. The programs are adjusted to the individuals depending on the severity of their mental disorder through formal and informal methods offered in hospitals, clinics and community centers, as well as prevention strategies and mental health education.

For instance, Mount Sinai Hospital borders the North and South Lawndale areas and the Lower West Side, where two major Latino neighborhoods in the city of Chicago are located, Little Village and Pilsen. The bilingual programs and services at Mount Sinai are specifically designed to satisfy the cultural needs of Latino families regardless of their immigration status, always seeking a certain level of well being and stability for parents and children.

Mount Sinai’s Under the Rainbow program provides assistance in Spanish and English to children and youth between three and 18 years of age, with a wide range of mental health services such as individual, group and family therapy, as well as psychiatric services. It provides a diagnosis based on basic behaviors or emotional programs that could be caused by depression, adaptation or anxiety disorders, posttraumatic disorders and psychosis. These services are made fully accessible to the community since children in Illinois will always have some type of medical coverage. If not, the state offers its own coverage through All Kids.

Each child cared for by the Under the Rainbow program is provided with a nearby service for their parents regardless of their immigration status or medical coverage. They work directly with the family in group sessions. This program is known as Abriendo Puertas (Opening Doors), developed by and for the Latino population, so it’s considered a translated program. It’s culturally sensitized to work with families who reside in this country. Opening Doors promotes family values and advises how to educate children facing the new environment and cultural changes, among other interventions of cultural appropriation.

Another entity that forms part of the Roots to Wellness coalition is St. Anthony Hospital. Its mental health services are free, in Spanish and are geared toward low-income adults without any medical coverage through their community wellness program. They offer counseling services for depression, anxiety, anger management and treatment for traumatic situations—that unfortunately, the community has learned to handle on its own. Their reputation is very well established thanks to word-of-mouth from patients that have been treated and experienced the healing process for the first time. Part of that healing process has been the dialogue established in group therapies, where patients can connect with other individuals and relate to similar stories. It’s mutual help in a safe and confidential space.

There are still many shortcomings and challenges to be faced by immigrants and their families. In order to foster a healthy emotional well being, we must improve as individuals, eradicate the stigmas and barriers that we set ourselves as individuals and as a society. We must be aware of growth as a healthy community. And for that, an education and a thirst to keep ourselves informed are necessary. We must set aside the ignorance and the shame to seek and demand resources that benefit us, but overall to keep an open dialogue.

Manuela Perez, community artist and art events organizer in Pilsen and Little Village, currently resides in Wisconsin. Perez is a nursing assistant and lives with her partner and son who is almost two years old. She copes with her illness in her family and she’s aware of the cycles and every factor that leads to her mood swings. She says that, “it’s a matter of being honest with yourself and of a daily and constant communication.” Then she added, “Educating yourself is to be able to make peace with your past, and accepting yourself. Having attempted against my own life is a fact that I now consider alarming. I’ve learned to identify those waves, those trigger factors and I’m capable of self-analyzing me-stay calm, think, step back, stabilize myself and move on.”

Many young adults like Velazquillo, have been part of the undocumented youth activist movement and have benefited from deferred action as well as many others who are still working on their immigration status. They have faced their emotions by narrating their experiences and problems in different open and closed public spaces, online sites and individually sharing their stories, under the term Undocuhealth, Undocumented, Unapologetic and Unafraid.

In many other occasions, they work as a network between mental health professionals and academics to support youth who required more specific assistance. Most notably, for young people, making their voices be heard in different tones is the beginning of a potential method of healing. We are facing more empowered and assertive youth who are forging their own way toward their mental well being.

It’s important to start dialogues between families and relatives, sharing experiences, as well as working all together as a community, youth, adults and seniors. Velazquillo feels optimistic about the future of mental health in immigrant Latino communities.

“We are fighting from every different front. We have students of medicine and every derivative branch who have their DACA and it gives me a lot of hope because we’ll have general practitioners, social workers, doctors, school counselors, anyone within the healthcare field, or like myself, pursuing a masters in social service administration. On the other hand, there are the leaders who fight for health services and new health reforms. Our professionals will have our cultural background and experience. In addition many new opportunities and policies that are still unknown are currently emerging.”

In her opinion, she feels that tackling the mental health issue from any angle will speed up its qualitative process, “although there is no timeline yet.”

*This story was produced as part of a fellowship with the Social Justice News Nexus at the Medill School of Journalism at Northwestern University.

Para los inmigrantes, el estatus y el estigma afectan la salud mental, pocos recursos existen

Flickr/Sharyn Morrow

Flickr/Sharyn Morrow

Casi 40 años han pasado desde aquella primera vez que pisó suelo estadounidense. Un joven que tan solo alcanzó a terminar el primer año de primaria y que por ser el hijo mayor le tocó apoyar a su familia; su padre lo trajo a trabajar con él. En el ir y venir entre Recoveco, Sinaloa y Chicago, conoció a su esposa, una chica, empleada doméstica, que tuvo la oportunidad de ir a la preparatoria gracias a la gente con quien laboraba. Pero en busca de un mejor porvenir, los recién casados decidieron arraizar de este lado de la frontera. Al pasar los primeros años nace su primogénito, un varón y después su hija Manuela Pérez.

A simple vista pudiese ser una familia modelo, ejemplar, pero lamentablemente su bienestar emocional se encuentra quebrantado ante la presencia de un padre alcohólico, violento; una madre con presión nerviosa alta y estados psicóticos; un hermano que sufrió una lesión cerebral que lo ha deshabilitado emocionalmente; y Manuela diagnosticada desde los 13 años con depresión maniáca o trastorno bipolar, en su primer intento de suicidio. Con una escasa educación sobre el tema, sus padres se negaron a aceptar su diagnóstico. “Esa gente (refiriéndose a los doctores) sólo están inventando, qué dramáticos”, recuerda Pérez a sus ahora 31 años. La falta de entendimiento ante el tema latente en su familia la arrastró a sobrellevar su enfermedad en silencio y aquellos traumas de su niñez. Un ambiente hostil, debido al alcoholismo de su padre, un choque entre la cultura estadounidense de la escuela y una cultura forzada en casa con tradiciones muy convencionales de una región rural mexicana, como dice ella: “Crecí con un pie aquí y otro allá, nunca me hallé. Crecí confundida, mis padres no me entendían, ni mis maestros, ni mis amigos. Ni de aquí, ni de allá”.

Enfrentar situaciones adversas como migrante en Estados Unidos es parte del día a día. Hablar sobre ello, nunca. En comunidades de origen Latinoamericano, nuestra idiosincrasia nos dicta una serie de regímenes moralistas que asfixian nuestro bienestar, nuestra salud mental. Somos una comunidad que silencia las aflicciones para aparentar cierto grado de fortaleza, estas se deben quedar en casa o peor aun se deben guardar para uno mismo.

La familia y su estado migratorio

Las familias migrantes han venido en busca de una mejoría socio-económica y educativa para sus hijos, pero desafortunadamente el fenómeno cultural y legal dilata su progreso abrumando la estabilidad emocional del migrante. Hacen caso omiso a su bienestar mental; no les es permitido divergir la mirada hacia un solo individuo, ni aunque se trate de uno mismo, no existe una calidad de vida individual, el enfoque vital es la familia como uno solo. La familia es un frente, un vínculo hacia su nuevo entorno y al cual el recién llegado se aferra para amenizar su transición; es una base sólida aunque vulnerable, que enfrenta una serie de dilemas llevaderos aun sin resolver.

Por tanto, del estado migratorio de las familias hispanas dependerá parte de la repercusión emocional sobre cada uno de sus miembros; si llegase a ser por la desfavorable situación socio-política, el miedo, la ansiedad que se presenta la constante eminencia a ser deportado o alguno de los tuyos; para los adultos, la acumulación de estrés a causa de las responsabilidades familiares, el sustento económico y el aumento en estados depresivos por el aislamiento y aculturación que les ha impedido ser parte activa de su comunidad; y para los hijos, el fungir roles adultos para apoyar a sus padres con el idioma y los choques culturales, casa-escuela. Mientras que por otro lado podemos encontrar trastornos mentales químicos como la bipolaridad o psicosis, totalmente ajenas al efecto migratorio; que de una u otra manera representan una ruptura o un daño en la salud mental del individuo que necesita ser atendida, pero por falta de apertura hacia el tema, son ignorados.

La reflexión actual sobre el estado de vulnerabilidad en la salud mental de nuestras comunidades latinoamericanas en Chicago es un tema floreciente a pesar de que se ha encontrado presente desde siempre; ha sido parte de la lucha por subsistir en un país ajeno e individualmente tratada de manera sigilosa. Lidiar con temas de salud mental públicamente es un reto que tenemos como comunidad para crear conciencia sobre un hecho que devalúa nuestra calidad de vida. Tal cual es el caso de La Villita, un vecindario donde se encuentra una de las más altas concentraciones de mexicanos y mexicoamericanos en el Medio Oeste, una comunidad migrante, clase media trabajadora y con un nivel socio-económico bajo; en el que el mayor reto será sensibilizarnos culturalmente para entender su estructura familiar, sus ritmos de cambio y que sus acciones y reacciones están basadas en experiencias pasadas en su país de origen.

Los estigmas

“La comunicación dentro de mi familia es complicada, cada miembro padece de su propio desorden mental sin admitirlo, con excepción de mí”, platica Pérez, quien creció entre los vecindarios de Pilsen y La Villita. Para ella, el camino hacia la auto-aceptación ha sido largo; dos intentos de suicidios, reincidir en seis distintas ocasiones a tratamientos psiquiátricos y medicamentos diversos, refugiarse en el alcohol y en drogas ilícitas, tan solo para controlar aquellas emociones desbordantes por algunos instantes – aquellas olas emocionales que se elevan a una felicidad ficticia donde se quería “comer al mundo en una mordida y se derrumbaban al querer apagar al mundo, al no querer despertar jamás”. A demás añade que, “por mucho tiempo, insistí sobre la gravedad de la condición de su hermano, pero mi familia se negaba a aceptarlo por ignorancia y estigmas de su rancho”. Finalmente, ella misma tuvo que tomar cartas en el asunto y conseguir una orden judicial donde dictaminaba el poder de institucionalizar a su hermano temporalmente, para su mejoramiento y consumo apropiado de medicamentos. Después de un tiempo, sus padres pudieron percatar la disminución de sus comportamientos erráticos y negligentes hacia un mejoramiento estable.

Mirna Ballestas es psicóloga clínica, directora del programa Bajo el Arcoíris del departamento de psiquiatría del hospital Mount Sinai y miembro de Raíces al Bienestar – una coalición de distintas entidades para la abogacía y la concientización sobre salud mental en La Villita. Ballestas explica que dentro de la población latina en general, el término enfermedad mental o inclusive salud mental son difíciles de digerir, son conceptos muy ambiguos e inclusive son, en la mayoría de los casos, asociados con la locura. Y solamente, la gente comienza a ser más receptiva a ellos cuando son utilizados bajo alguna experiencia o contexto más personal y se les demuestra cómo afectan su bienestar emocional y el impacto que ésta puede tener en sus familias y comunidades.

Además, Ballestas comenta que, “los cambios dentro de comunidades como La Villita son mucho más lentos que cualquier otra población; debido a su cultura toman más tiempo y en el caso de la salud mental no es la excepción. La gente esta consciente de la problemática aunque no los identifique como tal, es un estilo de vida”.

“Existe mucho dolor y trauma en la comunidad”, puntualiza Ballestas. “Muchas familias – primera generación – por su pasado y desde su país de origen están acostumbradas a pensar que la disfunción familiar, violencia doméstica, alcoholismo y la agresión dentro de casa no va a cambiar. Se crea una mentalidad complaciente sobre el abuso, el maltrato y que seguirá por que es lo que mereces. Mientras que muchas otras familias inmigrantes han dejado atrás su sostén, otras son familias disfuncionales en transición, han abandonado a algún miembro o están por reunirse con él”.

Estas dramáticas transiciones, pérdidas significativas aunadas a los procesos migratorios se hacen notar en los altos niveles de desórdenes emocionales, en los trastornos de estrés postraumáticos y en la depresión. Según un reporte publicado por la alianza Raíces al Bienestar – Roots to Wellness – en Noviembre del 2014, un 21 por ciento de la población adulta de La Villita sufre algún tipo de enfermedad mental; de las cuales un 35 por ciento están relacionadas con algún tipo de estado depresivo, mientras que el 19 por ciento se debate entre trastornos postraumáticos, ansiedad generalizada y trastornos de pánico.

Dentro de este mismo reporte, se determinó una cantidad estimada de 10,500 individuos dentro de la comunidad que sufren de algún tipo de enfermedad mental y que solamente 3,100 personas buscan o reciben algún tipo de servicio.

Usualmente, para atender a los servicios de ayuda, se necesita de una tercera persona. Un observador, que haya analizado cierto comportamiento o una descompensación emocional del individuo, estos pueden ser los médicos generales, trabajadores sociales, maestros, consejeros o alguna persona cercana. Ballestas convencida, menciona que, “la información de boca en boca es un gran apoyo para las familias aunque informal es la manera más cómoda, confiable y receptiva; por ejemplo madres hablando con otras madres sobre los recursos recibidos”.

Poco a poco las personas no sólo están siendo educadas en la importancia de la salud mental, sino también sobre el bienestar emocional de un individuo y los efectos alrededor de éste, familia, amistades, comunidad, escuela, y cualquier área donde se manifiesten socialmente. Esta educación se debe al incremento de concientización y recursos que están ofreciendo agencias, organizaciones y servicios de salud; todos estos se encuentran involucrados en terrenos receptivos y zonas seguras, proveyendo voz y fuerza comunitaria en escuelas, iglesias, centros comunitarios o ferias de salud.

“El tema sobre la salud mental comienza a tener relevancia dentro de esta comunidad, las familias han comenzado a recibir la información, han podido crear una dinámica familiar distinta con un efecto poderoso de mejoría al cual, ahora se aferran”, finaliza Ballestas.

La separación de familias y el vivir con miedo

Sin embargo, existe un factor permanente dentro la salud mental del inmigrante, la separación de familias y el vivir con miedo, según Angélica Velazquillo. Ella es estudiante de doctorado de la Universidad de Chicago y actualmente investiga la intersección entre los programas de salud y la comunidad inmigrante. Velazquillo consta que este factor provoca inestabilidad emocional. “Desde el no poder regresar a tu país y visitar a tu madre/ padre enfermo o peor aún fallecido o el no saber si tú o tu ser querido regresará a casa, del trabajo o la escuela por algún proceso de deportación,” menciona Velazquillo.

Muchas familias migrantes sin documentos, con status migratorio pendiente o temporal viven atemorizadas. No importando cuál rol se ejerza en la familia o

cuál sea la situación legal de dicho miembro, la incertidumbre por tu ser querido o por ti mismo causa estragos en el bienestar emocional. Pudiera ser que al menos un miembro de la familia no cuente con su documentación, el padre o la madre o quizá ambos; peor pudiese ser el caso donde la familia sólo cuente con una sola cabeza y ésta sea indocumentada o tal vez sea el caso de los hermanos mayores; mientras que tú, el menor de ellos hayas nacido como ciudadano americano o recientemente te hayas unido a la generación DACA – Acción Diferida para los Llegados en la Infancia. DACA es un programa que protege de la deportación a los jóvenes indocumentados que fueron traídos por sus padres a temprana edad.

Pero a partir del peor miedo del inmigrante, salir de las sombras, los jóvenes han tomado las riendas de este temor e hicieron frente a grandes diálogos públicos que culminaron con nuevas políticas migratorias a su favor – DACA – y a favor de sus padres – DAPA; y continuando aún por una lucha para detener las deportaciones. Si bien estos jóvenes adultos ya cuentan con un estado migratorio temporal para permanecer en los Estados Unidos, su salud mental debiese haber mejorado, pero no, todavía hablan del miedo y la preocupación que les embarga a sus familiares aún sin documentos.

“No se puede desconectar [a] un individuo así de sus familiares, amigos y de la comunidad aún carente y con miedo,” dice Velazquillo. “Mi estado migratorio me ha marcado, es parte de mi identidad. Mi experiencia personal la relaciono con muchas otras porque aún y cuando se le haya concedido su DACA, y que esté agradecida por las oportunidades que ésta me ha traído; todavía la situación de otros miembros de mi familia no ha cambiado”.

Su hermano no elegible para DACA, fue procesado, criminalizado, tratado en condiciones inhumanas al igual que a su familia. Ella añade que, “fue duro crecer en las condiciones en las que yo lo hice, creyendo en el sueño americano y que una vez que se me asignara mi documentación todo funcionaría; pero no fue así. Pensar en mi hermano y en los padecimientos por los que pasó mi familia mientras se resolvía el caso, me absorbe emocionalmente”.

Esta estudiante no cree que es algo que vaya a olvidar y por esa razón ella continúa envuelta en el tema, mediante sus investigaciones y abriendo diálogos.

La accesibilidad en los servicios de salud mental

¿Qué tan accesibles son los servicios de salud mental? ¿Qué tan viables son los servicios en español? ¿Y de qué manera se ajustan las coberturas médicas a las familias con distintos estados migratorios? ¿Existen opciones si no tengo seguro médico?

Definitivamente la accesibilidad puede llegar a ser un limitante en los servicios de salud mental y más aún el no tener la iniciativa por buscar e informarnos sobre servicios y programas de ayuda. Existe una gran carencia de expertos en salud mental bilingües y biculturales que comprenden abiertamente al inmigrante; encontrar a alguien dependerá de la ubicación en la que se encuentre el individuo.

En ciudades como Chicago, donde se encuentra una alta concentración de latinos inmigrantes recientemente encontramos una sensación de alerta por parte de los proveedores de servicios y algunas organizaciones comunitarias para integrar a su comunidad dentro de un diálogo en su idioma y bajo un lenguaje cultural común. De esta manera la coalición de distintas entidades e instituciones en el barrio de La Villita para asistir y crear conciencia entre sus residentes llamada Raíces al Bienestar, o Root to Wellness lo ha manejado. Su finalidad es promover y abogar por el cuidado de la salud mental tras aumentar la concientización en el tema así como erradicar barreras – estigmas – que impiden que la gente busque y acepte ayuda.

Haciendo hincapié que en nuestras familias latinas, por lo menos en el barrio de La Villita, existe una mezcla interna de distintos estados migratorios, individuos con o sin seguro médico. Los programas se ajustan al individuo dependiendo de la gravedad de su estado o desorden mental mediante métodos formales e informales que se ofrecen en hospitales, clínicas y centros comunitarios, así como estrategias de prevención y educación sobre la salud mental.

Por ejemplo, el hospital Mount Sinai, que colinda con las zonas North y South Lawndale y Lower West Side, donde se encuentran ubicados dos vecindarios latinos importantes de la ciudad de Chicago, La Villita y Pilsen. Los programas bilingües y servicios de Mount Sinai son específicamente generados para satisfacer las necesidades culturales de la familia latina e independientemente de su estatus migratorio; buscando siempre cierto nivel de bienestar y estabilidad para los padres y sus hijos, trabajando a la par con ambos.

Su programa Bajo el Arcoíris, Under the Rainbow, es un programa que provee asistencia en español e inglés a niños y jóvenes entre 3 y 18 años, con una amplia gama de servicios de salud mental como terapia individual, grupal y familiar, así como servicios psiquiátricos. Provee un diagnóstico basado en comportamientos básicos o problemas emocionales que pudieran ser causados por depresión, trastornos de adaptación o ansiedad, trastornos postraumáticos y psicosis. Estos servicios se hacen totalmente accesibles para la comunidad ya que los niños en Illinois siempre contaran con algún tipo de cobertura médica, ya que si no, el estado les ofrece su propia cobertura All Kids.

A cada niño atendido bajo el programa Bajo el Arcoíris, se le provee un servicio aledaño para sus padres sin importar su estado migratorio o cobertura médica. Se trabaja directamente con la familia en sesiones grupales. Este programa es conocido como Abriendo Puertas, desarrollado por y para la población Latina, por lo que no se le considera un programa traducido. Está sensibilizado culturalmente para trabajar con familias que radican en este país; fomenta valores familiares y aconseja cómo educar a sus hijos haciendo frente al nuevo ambiente, a los cambios culturales, entre otras intervenciones de apropiación de cultura.

Otra entidad que forma parte de la coalición Raíces al Bienestar es el hospital St. Anthony. Sus servicios de salud mental son gratuitos, en español y proyectados hacia adultos sin alguna cobertura médica y/o de bajos ingresos, a través de su programa para el bienestar de la comunidad. Ofrecen servicios de consejería para depresiones, ansiedades, control de temperamento y para tratar situaciones traumáticas – que desafortunadamente la comunidad ha aprendido a lidiar por sí misma. Su reputación se encuentra bien establecida gracias a la información de boca en boca por pacientes que han sido tratados y experimentado el proceso de sanación por primera vez. Parte de su proceso de sanación ha sido el diálogo establecido en las terapias grupales, donde los pacientes pueden conectarse con otros individuos y relacionarse con historias similares. Una ayuda mutua en un espacio seguro y confidencial.

Aún existen muchas carencias y retos que afrontar para el migrante y su familia. Para fomentar un bienestar emocional sano, debemos mejorar como individuos, erradicar estigmas y los impedimentos que nos ponemos a nosotros mismos como individuos y como sociedad. Estar consiente de un crecimiento como comunidad sana y para ello es necesario la educación y la sed por mantenernos informados. Hacer a un lado la ignorancia y la pena para buscar y exigir recursos que nos beneficien, pero sobre todo mantener un diálogo abierto.

Manuela Pérez, artista comunitaria y organizadora de eventos de arte de Pilsen y La Villita, hoy en día radica en Wisconsin. Pérez es asistente de enfermería, vive con su pareja y su hijo de casi dos años de edad. En familia sobrelleva su enfermedad, está consiente de los ciclos y de cada factor que conlleva sus cambios de humor. Ella dice que “es cuestión de ser honesta consigo misma y de una comunicación constante, diaria”. Y luego añade, “educarse uno mismo es poder hacer las paces con tu pasado, contigo misma y aceptarte. El haber atentado en contra de mi propia vida es un hecho que ahora considero alarmante. He aprendido a identificar esas olas, esos detonantes y soy capaz de poder auto-analizarme, calmarme, pensar, dar un paso atrás, estabilizarme y seguir adelante”.

Muchos jóvenes adultos como Velazquillo que han sido parte del movimiento de jóvenes activistas indocumentados y que han sido beneficiados por la acción diferida así como otros tantos que aún no arreglan su situación migratoria, le han hecho frente a sus emociones al poder narrar sus experiencias y problemáticas en distintos espacios públicos y cerrados, sitios en línea, compartiendo sus historias individualmente, bajo el término Undocuhealth – dicho término se deriva del slogan manejado durante la campaña a favor del DREAM Act, Undocumented, Unapologetic and Unafraid.

En muchas otras ocasiones, sirven como una red entre profesionales en salud mental y/o académicos para apoyar a jóvenes que requieren un apoyo más especifico. Pero notablemente para la juventud el hacer escuchar su voz en distintas tonalidades es el comienzo de un posible método de sanación; nos encontramos ante jóvenes más apoderados y asertivos que están forjando su propio camino hacia su bienestar mental.

Es importante comenzar diálogos entre familias y familiares, compartir experiencias; al igual que trabajar todos juntos como comunidad, jóvenes, jóvenes adultos, adultos y adultos mayores. Velazquillo se encuentra optimista del futuro de la salud mental de las comunidades latinas inmigrantes.

“Nosotros estamos peleando desde todos los diferentes frentes. Tenemos a estudiantes de medicina y sus ramas derivadas que cuentan con su DACA y eso me da mucha esperanza porque tendremos médicos de cabecera, trabajadores sociales, doctores, consejeros escolares, cualquiera que se encuentre dentro del área del cuidado de la salud, o como yo, que me encuentro haciendo mi maestría en administración de servicios sociales. Por otro lado, están los lideres que están luchando por servicios médicos y nuevas reformas de salud. Nuestros profesionistas contarán con nuestros antecedentes culturales y la experiencia. A demás actualmente están surgiendo muchas nuevas oportunidades y políticas que aún desconocemos”.

En su opinión ella cree que taclear el tema de la salud mental, desde cualquier ángulo acelerará el proceso cualitativo de este, “aunque no haya una línea de tiempo aún”.