A visit to Cook County jail

Imagine a teenage African American boy. He is 18-years-old, a star basketball player from the West Side being scouted by colleges offering scholarships, including DePaul University.

But one day he makes a mistake. He is charged with burglary after allegedly trying to steal from a Lou Malnati’s Pizzeria. He was caught in the manager’s office.  The safe had been opened but the money was all there.

He pleads guilty on the advice of his attorney and is sentenced to the Cook County Jail boot camp, an alternative to incarceration.

But due to a mental health condition, it turns out he is not eligible for the boot camp program. Instead, he waits in limbo at Cook County Jail for about five months while his lawyers go back and forth with the state’s attorney’s office, arguing he only pleaded guilty thinking he would be accepted in the boot camp program.

The state’s attorney doesn’t agree to vacate the plea, and while the legal battle continues, the young black man stays behind bars without a clear resolution on his case. His mental illness gets worse, and he begins to engage in self-harming behaviors like swallowing objects including a screw and a razor blade.

Cara Smith, executive director of the Cook County Jail. (The Gate/ Adriana Cardona-Maguigad)

Cara Smith, executive director of the Cook County Jail. (The Gate/ Adriana Cardona-Maguigad)

That’s one of the stories that Cara Smith, executive director of Cook County Jail, shared with a group of journalists who visited her facility on Friday Dec. 12.

“I sit there and I think to myself, ‘Lou Malnati’s is not out one red cent, and this boy with tremendous talent, his life is essentially ruined.’ And that’s a hard reality to preside over,” Smith said.

The visit was part of a fellowship program with the Social Justice News Nexus at the Medill School of Journalism at Northwestern University, where a group of graduate students and professional journalists are focused on highlighting and investigating issues of mental health and incarceration.

Cook County Jail is the largest in the country. It sits on the corner of California Avenue and 26th Street, just east of Little Village, a predominantly Mexican immigrant community.

The jail has a daily average population of 9,000 inmates, with about 95 percent of its population awaiting trial.

Cook County Sheriff Tom Dart, Smith and other jail officials say they are seeing increasing numbers of mentally ill people in the jail, people who should be getting services for mental illness and drug or alcohol addiction rather than incarceration.

Part of the problem, Smith explained, is that the departments involved in the criminal justice system each have to follow their own rules and practices and they can act with more leniency toward offenders.

“Everybody along the line from the law enforcement agency that makes the decision to the judge that sets the bond, they all have discretion,” Smith said. “But here we have none. We have to open our doors and take whomever they give us. Regardless if they are severely mentally ill, pregnant, sick, on chemotherapy, whatever their case may be.”

Smith said about 500 inmates are there for retail theft of under $300. Many hundreds more are there for other “crimes of survival,” as she calls offenses that involve someone just trying to get a place to sleep or something to eat. Criminal trespassing and prostitution are other examples.

“For a judge to issue a $50,000 bond for someone who is stealing $100 of liquor, you might as well set a million-dollar bond, they are never getting out, you are essentially sentencing them to the jail at pre-trial,” Smith said.

In theft cases, the “victim” would often be a retail store like Wal-Mart or Walgreens, which do not lose a single cent since the person is caught before they actually get away with the merchandise.

But it costs on average $143 a day to keep someone incarcerated, Smith said.  And that doesn’t include the cost of care for someone suffering from a mental illness, needing special attention like medication, doctors and extra security. For them, it could cost twice as much.

As resources for mental health services in the community dry up, the population of individuals with mental illnesses winding up in jail increases. The challenge is getting elected officials to care, said Ben Breit the strategic communications director for Cook County Jail. “Everyone says, ‘I care about mental health, we need to fund this, this is so important,’ but the budgets speak for themselves. They keep getting cut.”

The jail currently houses more than 2,000 mentally ill inmates, he said.

Every day, the county jail does mental health screenings for all the new inmates before they go to bond court. That’s part of an effort to divert mentally ill individuals from becoming detainees.

“Surprisingly people were very forthcoming,” about their illnesses, Smith said.

The idea, she explained, was to share that information with the public defender who would also share that with the court in hopes of finding other alternatives to incarceration, like electronic monitoring or a more therapeutic environment. But the plan hasn’t worked out as jail officials hoped.

“In reality the public defender was hesitant to share that information with the bond court because they felt they’d be more at risk of putting someone out that was mentally ill,” Smith said.

Now the practice is used to identify at an early stage those who need mental health medical services within the jail.

That area, also known as intake, has a somewhat manic environment, Breit said before taking the group of journalists into the room.

“These guys are about to go to bond court and have no idea what bond they are going to get,” he said. “They could be walking out with an ankle bracelet going home, continue working, be with their family or they can get a bond that they can’t afford to pay and they are going to be here for a day, a week, a month a year, they do not know.”

Elli Petacque Montgomery is deputy director of the Office of Mental Health Policy and Advocacy for the sheriff’s office. She has about 20 years of experience working at mental health facilities across the state.

“Before I came here, I worked in two psychiatric hospitals, the largest in Cook County,” she said. “Unfortunately a lot of the clients that I am seeing from the hospital sector…we are seeing them here.”

She handles the intake process for new inmates who come in each day. Men, mostly black, are waiting on benches to be called and some are waiting inside caged bullpens.

In that same area, there is another room where the inmates meet with their public defenders.

Along with her team, Petacque Montgomery interviews everyone before they go to bond court to get an idea of who is mentally ill, who is on medication, who needs medical care, or who may have committed a crime while in a psychotic state.

If the judge sets a bond that a detainee can’t afford, they will stay in jail and go through another intake process including a mug shot and a medical screening including mental health.

“It’s like an assembly line,” Breit said. They also go through an extended mental health checkup with Cermak Hospital, the jail’s own medical facility.

In August, Cook County Jail opened the Mental Health Transition Center, where highly functioning mentally ill inmates have programming to work on their social, cognitive and problem-solving skills.

Cook County Jail Psychologist Dr. Denna Williams said the transition center is meant to “give them those tools necessary so that they don’t come back, as well as to give them some vocational skills training [and] education.”

The program currently has 60 participants who come for several hours of programming a day. But the plan is to accommodate 200 males with a live-in division at the transition center. Participants must have bonds set at less than $100,000.

While the transition center has been a bright spot, Breit said the inherent challenge of addressing mental health problems at the jail is that no one knows when inmates will be discharged.

Inmates could be in Cook County Jail for a matter of hours, days, weeks or months. Some inmates go to state prison, some are released on probation and others, Smith says, can spend months in jail only to see their charges dropped suddenly.    

“We are a really important part of a very broken system in Cook County,” Smith said. “It takes way too long to get cases to trial. That’s a place where we need real change, but it takes everyone buying in.”

Una visita a la cárcel del Condado de Cook

Traducido por Monica Reynoso
Elli Petacque Montgomery, deputy director of the Office of Mental Health Policy and Advocacy for the sheriff’s office. (The Gate/Adriana Cardona-Maguigad)

Elli Petacque Montgomery, deputy director of the Office of Mental Health Policy and
Advocacy for the sheriff’s office. (The Gate/Adriana Cardona-Maguigad)

Imagínate a un joven afroamericano adolescente. Tiene 18 años de edad, atleta estrella de baloncesto del oeste de la ciudad que está siendo buscado por universidades que le ofrecen becas, incluyendo la Universidad DePaul.

Pero un día comete un error. Es acusado de robo en una pizzería Lou Malnati. Fue sorprendido en la oficina del gerente. La caja fuerte estaba abierta con todo el dinero ahí.

Se declara culpable por consejo de su abogado y es sentenciado a un campamento  de entrenamiento de la cárcel del Condado de Cook, una alternativa a la cárcel.

Pero debido a un problema de salud mental, resulta que no fue elegible para el campamento de entrenamiento. Sin embargo espera en el limbo de la cárcel del Condado de Cook por aproximadamente cinco meses mientras sus abogados van y vienen con la procuraduría estatal, argumentando que él solamente se declaró culpable pensando en que sería aceptado al programa de entrenamiento.

La procuraduría estatal no estuvo de acuerdo con revocar la declaración, y a medida que la batalla legal continúa, el joven afroamericano permanece tras las rejas sin una clara resolución de su caso. Su problema mental empeora, y comienza a practicar conductas autodestructivas como tragarse objetos incluyendo un tornillo y una hoja de afeitar.

Esa es una de las historias que Cara Smith, directora ejecutiva de la cárcel del Condado de Cook compartió con un grupo de periodistas que estuvo de visita en sus instalaciones el pasado 12 de diciembre.

“Me siento y pienso entre mí ‘a Lou Malnati no le falta ni un centavo, y este chico con un enorme talento, su vida está esencialmente arruinada’. Y esa es una realidad difícil de presidir”, dijo Smith.

La visita fue parte de un programa de becas de Social Justice News Nexus de la Escuela de Periodismo Medill de la Universidad Northwestern, donde un grupo de estudiantes de postgrado y periodistas profesionales se centran en resaltar e investigar los temas de salud mental y el encarcelamiento.

La cárcel del Condado de Cook es la más grande del país. Se ubica en la esquina de la Avenida California y la Calle 26, justo al este de La Villita, una comunidad de inmigrantes predominantemente mexicanos.

La cárcel tiene una población diaria promedio de 9,000 reclusos, con aproximadamente el 95 por ciento de su población que está en espera de un juicio.

El alguacil del Condado de Cook Tom Dart, Smith y otros funcionarios de la cárcel dicen que están viendo un creciente número de personas con enfermedades mentales en la cárcel, personas que  deberían estar recibiendo servicios de salud mental y por adicción de drogas o alcohol en lugar de ser encarceladas.

Parte del problema, explicó Smith, es que cada uno de departamentos involucrados en el sistema de justicia penal tiene que seguir sus propias reglas y prácticas. Ellos pueden actuar con más flexibilidad hacia los delincuentes.

“Todos los que están a lo largo de la línea desde la agencia del orden público que toma la decisión hasta el juez que fija la fianza, todos ellos tienen discreción”, dijo Smith. “Pero aquí no tenemos ninguna. Tenemos que abrir nuestras puertas y recibir a quien sea que nos den. Independientemente de si son enfermos mentales graves, están embarazadas, enfermos, en quimioterapia, cualquiera que sea su caso”.

Smith dijo que aproximadamente 500 reclusos llegan a la carcel por robos al por menor de menos de $300. Cientos más están ahí por “delitos de sobrevivencia”, como ella se refiere a los delitos que involucran a alguien que únicamente está tratando de conseguir un lugar para dormir o algo para comer. La entrada ilícita a propiedad privada y la prostitución son otros ejemplos.

“Para que un juez imponga una fianza de $50,000 a alguien que se está robando $100 de licor, de una vez que se le fije una fianza de un-millón de dólares, nunca va a salir, esencialmente se les condena a la cárcel antes del juicio”, dijo Smith.

En casos de robo, la “víctima” con frecuencia era una tienda al por menor como Wal-Mart o Walgreens, que no pierde ni un solo centavo ya que la persona es sorprendida antes de que se escape con la mercancía.

Pero cuesta en promedio $143 al día mantener a alguien encarcelado, dijo Smith. Y eso no incluye el costo de cuidados para alguien que sufre de enfermedades mentales, que necesita atención especial como medicamentos, doctores y seguridad adicional. Para ellos podría costar hasta el doble.

A medida que los recursos para los servicios de salud mental en la comunidad se van extinguiendo, la población de personas con enfermedades mentales que terminan en la cárcel aumenta. El reto es hacer que a los funcionarios electos les importe, dijo Ben Breit el director de comunicaciones estratégicas de la cárcel del Condado de Cook. “Todos dicen ‘me importa la salud mental, necesitamos financiar esto, esto es muy importante,’ pero los presupuestos hablan por sí mismos. Siguen siendo recortados”.

La cárcel actualmente alberga a más de 2,000 reclusos con enfermedades mentales, dijo.

Todos los días, la cárcel del condado realiza pruebas de salud mental a los nuevos reclusos antes de que vayan al juzgado de fianzas. Este proceso es parte de un esfuerzo para evitar que las personas con enfermedades mentales se conviertan en detenidos.

“Sorprendentemente la gente es muy abierta” acerca de sus enfermedades, dijo Smith.

La idea, ella explicó, era hacer llegar esa información a los defensores públicos que también la compartirían con el juzgado teniendo la esperanza de encontrar otras alternativas a la encarcelación, como el monitoreo electrónico o un ambiente más terapéutico. Pero el plan no ha funcionado como los funcionarios de la cárcel esperaban.

“En realidad el defensor público estuvo reacio a compartir esa información con el juzgado de fianzas porque sentía que estaban en riesgo de poner en libertad a alguien con enfermedades mentales”, dijo Smith.

Ahora la práctica es utilizada para identificar en una fase temprana a aquellos que necesitan servicios médicos de salud mental dentro de la cárcel.

Esa área, también es conocida como admisión, tiene un ambiente tanto maniático, dijo Breit antes de llevar al grupo de periodistas dentro de la sala.

“Estos muchachos están a punto de ir al juzgado de fianzas y no tienen idea de qué clase de fianza van a recibir”. “Podrían salir de aquí e irse a casa con un grillete en el tobillo, seguir trabajando, estar con su familia o pueden recibir una fianza que no pueden pagar y van a estar ahí por un día, una semana, un mes, un año, no saben”.

Elli Petacque Montgomery es la subdirectora de la Oficina de Política de Salud Mental y Defensa de la oficina del alguacil. Ella cuenta con aproximadamente 20 años de experiencia trabajando en instituciones de salud mental del estado.

“Antes de venir aquí, trabajé en dos hospitales psiquiátricos, el más grande en el Condado de Cook”, dijo. “Desafortunadamente a muchos clientes que vi en el hospital…los estamos viendo aquí”.

Ella maneja el proceso de admisión de los nuevos reclusos que llegan cada día. Hombres, en su mayoría afroamericanos, están esperando en bancas a que les llamen y otros esperan tras las rejas. En esa misma área hay otra sala donde los reclusos se reúnen con sus defensores públicos.

Junto con su equipo, Petacque Montgomery entrevista a todos antes de ir al juzgado de fianzas para tener una idea de quién padece enfermedades mentales, quien está en medicamentos, quién necesita atención médica o quién pudo haber cometido un delito mientras estaba en estado psicótico.

Si el juez impone una fianza que el detenido no puede pagar, se queda en la cárcel y pasa por otro proceso de admisión que incluye una ficha policial y un examen médico incluyendo más pruebas de salud mental.

“Es como una línea de ensamble”, dijo Breit. Pasan por un extenso chequeo de salud mental en el Hospital Cermak, el centro médico de la cárcel.

En agosto, la cárcel del Condado de Cook inauguró el Centro de Transición de Salud Mental, donde los reclusos altamente funcionales que padecen enfermedades mentales cuentan con programas para trabajar en sus habilidades sociales, cognitivas y de resolución de problemas.

La Dra. Denna Williams, psicóloga de la cárcel del Condado de Cook dijo que el centro de transición tiene como fin “Darles esas herramientas necesarias para que ya no regresen, además de darles capacitación de habilidades laborales [y] educación”.

El programa actualmente cuenta con 60 participantes que van por varias horas de programación al día. Pero el plan es dar cabida a 200 hombres con una división habitable en el centro de transición. Los participantes deben tener fianzas fijadas de menos de $100,000.

Aunque  el centro de transición ha sido un punto brillante, Breit dijo que el reto inherente de abordar los problemas de salud mental en la cárcel es que nadie sabe cuándo los reclusos serán dados de alta.

Los reclusos pueden estar en la cárcel del Condado de Cook por cuestión de horas, días, semanas o meses. Algunos reclusos acaban en la prisión estatal, algunos son puestos bajo libertad condicional y otros, dice Smith, pueden pasar meses en la cárcel sólo para que sus cargos les sean retirados repentinamente.

“Somos una parte muy importante de un sistema bastante quebrantado en el Condado de Cook”, dijo Smith. “Se toma demasiado tiempo para llevar los casos a juicio. Ese es el lugar donde ocupamos el verdadero cambio, pero se necesita que todos cooperen”.