Upscale grocery store sees opportunity in food desert

Englewood residents said they like shopping at Aldi but are hoping they can get jobs at Whole Foods Market when it opens in 2016. (The Gate/Sonya Eldridge)

Englewood residents said they like shopping at Aldi but are hoping they can get jobs at Whole Foods Market when it opens in 2016. (The Gate/Sonya Eldridge)

Whole Foods Market, one of the largest supermarket chains of organic and natural foods in the country, is encouraging aspiring entrepreneurs and business owners in Englewood to become suppliers by sharing their products.

Last September, the supermarket announced that it would be opening a new store in 2016 at the corner of 63rd and Halsted, and it’s now offering local businesses the opportunity to participate in educational workshops organized in conjunction with the City of Chicago and the Greater Englewood Community Development Corporation (GECDC).

The goal of these workshops is to provide training to local vendors about business licensing, proper packaging, and food requirements.

Glen Fulton is an Englewood resident and the Executive Director of GECDC.

Fulton said the community needs an anchor store, much like the Sears once was. He said Whole Foods could serve as that new anchor, while potentially catalyzing new business development, but also providing access to fresh foods where there are few options.

“We’ve got unhealthy foods being sold in some of these convenience stores,” he said. “One of the highest causes of death on the South Side of Chicago is diabetes, heart failure, cancer… we need healthy foods to replace the ones we’re purchasing now.”

Fulton said the workshop series and other GECDC programs are designed to connect people to the resources they need to launch or grow their enterprise, particularly for local businesses that operate without a formal business plan and have struggled to access capital.

Those who have market-ready products might also have a chance to meet with Whole Foods staff to essentially pitch their products (food, health or beauty) for sale in the new store.

“We are really interested in seeing what potential entrepreneurs there are in the Englewood area,” said Julie Blubaugh, local forager for Whole Foods’ Midwest region. “The goal is to really get the tools out there that suppliers can use including everything from FDA labeling regulations, to re-sourcing ingredients.”

Blubaugh said the process to become a local supplier is pretty straightforward.

The first two workshops will cover technical aspects of operating a business in Chicago. During the third workshop, Whole Foods buyers will inspect products by examining the labels to ensure they follow FDA regulations, check to see if an allergy statement is present, and review all ingredients.

Buyers, or foragers, will ask questions about the quality and contents of ingredients. For example, if you make cookies, are the eggs you use cage-free? Or, is the milk used in the product hormone-free?

All food products must be produced in a commercial kitchen or a shared kitchen space, which is growing in popularity among food startups, Blubaugh said.

Food products are not required to be organic, but there are stringent quality standards regarding types of ingredients that can’t be used, including artificial flavors, colors or preservatives.

If the product satisfies Whole Foods’ requirements, then the conversation turns to how much a local supplier would charge for their product, and how much they can produce.

Whole Foods also works with store suppliers interested in applying for loans to expand their production, Blubaugh said.

But given the high unemployment rate and lack of economic opportunities in the community, how many vendors in Englewood actually have market-ready products? It’s hard to tell.

In the 60621 ZIP code, which encompasses Englewood, the median household income is $19,623 and the unemployment rate is around 27 percent according to U.S. Census estimates.

Asiaha Butler, President and co-founder of the Resident Association of Greater Englewood (RAGE) said she knows a few people who could benefit from this but, “In terms of if they have a business plan, are they ready to do business with Whole Foods, I’m sure there’s going to have to be some more development on that end that has to happen before they can actually have products on the shelves.”

Butler has held several meetings with RAGE members and residents, and said the larger question for many is whether or not Whole Foods will even be a practical option.

“I think if people had the opportunity they probably would go somewhere in the middle, between Whole Foods,” she said. I was looking for a Pete’s Market, or a Cermak Market, something that is predominantly fruits and vegetables and a couple of nice meat selections, but we kind of got the cream of the crop. So we’ll see, everyone’s just kind of watching to see what happens.”

Butler said she does not shop at Whole Foods but might pick up fresh fruits and vegetables when the store opens just out of convenience since she lives a short walk from 63rd and Halsted. “I’m willing to probably pay for [fresh fruits and vegetables], but in terms of my monthly shopping list, probably not,” Butler said.

Sonya Harper is a lifelong Englewood resident and Outreach Manager for Growing Home, a nonprofit that manages the only USDA-certified organic farm in the city. She is hoping the organization will become a supplier for the new store.

Growing Home recently received a visit from Whole Foods Co-CEO Walter Robb, Harper said. She added that Whole Foods has been supportive of the organization’s organic farm and programming, even donating time and resources to the cause.

“Actually last year the Whole Foods CEO came for a visit and one of his asks was that Whole Foods be able to buy some of our produce to go into their store. We definitely hope to be in that number of local suppliers who sell food from Whole Foods,” Harper said.

While some residents and local stakeholders are looking forward to the new Whole Foods, others wonder if they’ll see more affordable fresh grocery stores in the neighborhood.

For resident Fabian Randall who is accustomed to shopping at Aldi, the most important question is, “They’re going to be hiring soon, right? Cause I really need a job.”

The Industry Coaching for Small Business workshops are scheduled for Oct. 24 (8 a.m. to 2 p.m.), Nov. 7 (8 a.m. to 2 p.m.), Jan. 23 (8 to 11 a.m. & 12:30 to 4 p.m. by appointment only). All workshops will be held at Kennedy King College, 740 W. 63rd Street, U Building. For more information or to register, visit the Greater Englewood Community Development Corporation website, greaterenglewoodcdc. org/news-events/.

Supermercado de lujo ve oportunidad en desierto de alimentos

Traducido por Frissia Sanchez
Greater Englewood Community Development Corporation staff Jim Harbin, program director and Glen Fulton, executive director. (The Gate/Sonya Eldridge)

Greater Englewood Community Development Corporation staff Jim Harbin, program director and Glen Fulton, executive director. (The Gate/Sonya Eldridge)

Whole Foods Market, una de las mayores cadenas de supermercados de alimentos orgánicos y naturales en el país está animando a personas que desean ser empresarios y dueños de negocios en Englewood y sus alrededores para convertirse en proveedores de productos.

El septiembre pasado, el supermercado anunció la apertura de una nueva tienda en el 2016 en la esquina de la 63 y la Halsted, y ahora esta ofreciendo a negocios locales la oportunidad de participar en una serie de talleres educativos organizados en conjunto con la ciudad de Chicago y el Greater Englewood Community Development Corporation (GECDC, por sus siglas en ingles).

El objetivo de los talleres es brindar capacitación a los proveedores locales sobre licencias de negocios, empaques adecuados, y requisitos de alimentos.

Glen Fulton, es un residente de Englewood y Director Ejecutivo de GECDC.

Fulton dijo que la comunidad necesita una tienda que sirva como un pilar, al igual que Sears lo fue una vez. Dijo que Whole Foods podría ser ese pilar, mientras que se cataliza el desarrollo de nuevos negocios, y se va proporcionando acceso a alimentos frescos donde hay pocas elecciones.

“Tenemos alimentos poco saludables que se venden en algunas de estas tiendas”, dijó. “Una de las mayores causas de muerte en el sur de Chicago es la diabetes, los fallos cardíacos, el cáncer… Necesitamos alimentos saludables para reemplazar lo que estamos comprando ahora.”

Fulton dijo que la serie de talleres y otros programas de GECDC están diseñados para conectar a personas con los recursos que necesitan para iniciar o hacer crecer su negocio, sobre todo para los negocios locales que operan sin un plan de negocios formal y han tenido dificultades para tener acceso a capital.

Los negocios que tengan productos listos para el mercado podrían tener la oportunidad de reunirse con el personal de Whole Foods
y presentar sus productos (alimentos, salud o belleza) para ponerlos en venta en la nueva tienda.

“Estamos muy interesados en ver el potencial de los empresarios del área de Englewood”, dijó Julie Blubaugh, recolectora local en la región del Medio Oeste de Whole Foods. “El objetivo es realmente conseguir todas las herramientas para los proveedores, incluyendo las normas de etiquetas de la FDA a lugares para encontrar ingredientes”.

Blubaugh dijo que el proceso para convertirse en un proveedor local es bastante sencillo.

Los primeros dos talleres abarcarán aspectos técnicos sobre como operar negocios en Chicago. Durante el tercer taller, los compradores de Whole Foods inspeccionarán los productos examinando todas las etiquetas para asegurarse de que sigan las regulaciones de la FDA, verificaran si hay una advertencia de alergia, y revisaran todos los ingredientes.

Compradores, o recolectores, le harán preguntas sobre la calidad y el contenido de los ingredientes. Por ejemplo, si usted hace galletas, ¿los huevos que utilizo son de corral? O ¿la leche que se utilizo es libre de hormonas?

Todos los productos alimenticios deben ser producidos en cocinas comerciales o un espacio de cocina compartida, algo que está creciendo en popularidad entre nuevos negocios de alimentos, dijó Blubaugh.

No es necesario que los productos alimenticios sean orgánicos, pero hay normas estrictas sobre la calidad con respecto a los tipos de ingredientes que no se pueden utilizar, incluyendo sabores artificiales, colorantes o conservantes.

Si el producto cumple con los requisitos de Whole Foods, la conversación cambiara a cuanto el proveedor local cobrara por su producto, y cuanto pueden producir.

Whole Foods también trabajará con proveedores de tiendas interesadas en solicitar préstamos para expandir su producción, dijo Blubaugh.

Sin embargo, dada la alta tasa de desempleo y la falta de oportunidades económicas en la comunidad, ¿cuántos vendedores realmente tienen productos listos para el mercado? Es difícil de decir.

En el código postal 60621, que abarca Englewood, el ingreso promedio por hogar es de $19,623 y la tasa de desempleo es de alrededor 27 por ciento, según estimaciones del censo de los Estados Unidos.

Asiaha Butler, presidente y co-fundadora de la Asociación de Residentes del Área de Englewood (RAGE, por sus siglas en ingles), dijo que ella conoce a algunas personas que podrían beneficiarse de esto pero, “en cuanto a si tienen un plan de negocios, o si están dispuestos a hacer negocios con Whole Foods, estoy segura de que se necesita un poco más de desarrollo antes de que puedan tener productos en los estantes”.

Butler ha tenido varias reuniones con miembros de RAGE y residentes y dijo que la cuestión más importante para muchos es si Whole Foods va a ser una opción práctica.

“Creo que si la gente tuviera la oportunidad probablemente irían a una tienda en la mitad de [en cuanto a economía] Whole Foods”, expresó.
Yo estaba buscando un Pete’s Market, o un Cermak Produce, algo que sea predominantemente frutas y verduras y un par de selecciones de carne, pero casi tenemos lo mejor de lo mejor. Así que vamos a ver, todo el mundo esta esperando a ver qué pasa”.

Butler señaló que no compra en Whole Foods, pero podría comprar frutas y verduras frescas cuando la tienda abra, sólo por conveniencia, ya que vive a pocos pasos de la 63 y la Halsted. “Estoy dispuesta a pagar probablemente por [frutas frescas y verduras], pero en términos de mi lista de compras mensual, probablemente no”, dijo Butler.

Sonya Harperm una residente de toda la vida de Englewood y Directora de Comunidad en Growing Home, una organización sin fines de lucro que administra la única granja orgánica certificada por USDA en la ciudad. Ella espera que la organización se convierta en un proveedor para la nueva tienda.

Growing Home recientemente recibió una visita de Walter Robb, Co-Director Ejecutivo de Whole Foods, señaló Harper. Añadió que Whole Foods ha sido un gran apoyo a la granja orgánica de la organización y a su programación, incluso han donado tiempo y recursos a la causa.

“En realidad el año pasado el CEO de Whole Foods nos visito y pidió que Whole Foods comprará algunos de nuestros productos para vender en su tienda. Sin duda esperamos estar en ese número de proveedores locales que vendan comida en Whole Foods”, dijo Harper.

Mientras que algunos residentes e inversionistas locales están esperando la nueva tienda de Whole Foods, otros se preguntan si van a ver mas tiendas económicas de abarrotes en el vecindario.

Para Fabian Randall un residente que va de compras a Aldi, la pregunta mas importante es, “van a contratar pronto, ¿verdad? Porque yo realmente necesito un trabajo”.

Los Talleres de Entrenamiento Industrial para Pequeños Negocios están programados para el 24 de octubre (8 a.m.- 2 p.m.), el 7 de noviembre (8 a.m.-2 p.m.), el 23 de enero (8 a 11 am y 12:30-16:00 sólo con cita previa). Todos los talleres se llevarán a cabo en el Kennedy King College, 740 W. 63rd Street, edificio U. Para obtener más información o para inscribirse, visite el sitio web del Greater Englewood Community Development Corporation, greaterenglewoodcdc.org/news-events/.