Back to school: A look inside two neighborhood high schools

Durrell Anderson, principal of Richards Career Academy. (The Gate/Sonya Eldridge)

Durrell Anderson, principal of Richards Career Academy. (The Gate/Sonya Eldridge)

As students across the city head back to school we thought it was time to check in with principals from two neighborhood high schools, Richards Career Academy and Tilden Career Community Academy to see what’s on the agenda for the new year.

Richards Career Academy

Located on the corner of 50th and Laflin Streets, Richards Career Academy (RCA) has struggled with a high staff turnover rate, disciplinary issues and lower than average attendance rates. The school has also remained on the Illinois Board of Education Academic Watch Status list for years.

The school has been on the Chicago Public School’s probation list for 18 years. The Illinois Interactive Report Card which is compiled by Northern Illinois University reports that the high school meets and exceeds benchmarks for all subjects 9.2 percent of the time.

Durrell Anderson, principal at Richards Career Academy is entering his second year of leadership at the school. He said this year, RCA has 359 students enrolled so far, a slight increase from last year’s 344. School capacity is around 700.

The attendance rate, he said, has increased from 78 percent to 84 percent in the 2013-2014 school year. Anderson said this year his goal is to reach 90 percent.

In the 2013-2014 school year, he said students did improve their math and science scores. He is still waiting on the final numbers to see how much the school progressed from their previous composite score of 14.6 in the 2012-13 school year. The average ACT score for CPS seniors in spring 2013 was 17.6.

In Illinois, the average ACT composite score is 20.6. On a national level, the average score is 20.9 according to data found on the ACT website.

Aside from the challenges that many know Richards Career Academy has encountered throughout the years, Principal Anderson says he will continue to push students to increase achievement across the board.

Supportive Programs

For the past three years, Richards received $5.6 million from the Illinois State Board of Education’s School Improvement Grant (SIG) to improve educational outcomes and prepare students for college and careers.

Now that the SIG grant ended in August, Anderson says some of the initiatives developed as a result of the program will be sustained, including the mentoring and tutoring program run by Gads Hill Center, an organization with locations in Pilsen, Brighton Park and North Lawndale.

Five tutors will be at RCA everyday providing support in the classrooms, ensuring students understand the teacher’s lesson.

Each mentor takes on about four to five students, helping them on everything from their schoolwork, study skills, to behavior management. This year, students will be required to participate in tutoring sessions.

“Last year, it was open for students to come in for tutoring, but now I’m going to force some issues to make sure we cut down on our failure rates, because my goal is to have my freshmen on track rate at 90 percent.”

Anderson is also working with teachers to implement the Smaller Learning Communities model, which would allow teachers in the same cohorts to meet on a weekly basis and discuss individual students’ progress and plan interventions to help them improve.

“Teachers will have the same students and will really be able to dig deep and cater to those students and looking at interventions for them,” Anderson said.

RCA is currently working to bring sports and other extracurricular activities back to the school. A new football team is currently being organized for this year. Practices, Anderson said, will be held at Sherman Park and a schedule is already in place. Track and field is also back this year.

Planning Ahead by Earning College Credit Hours

Anderson said one of his main goals is to ensure that RCA students set their sights on college. One great way to do that is to earn college credit before graduating high school through the City Colleges of Chicago dual credit enrollment initiative. In the spring semester, he said 17 students took a criminal justice course through the law and public safety program and earned a ‘C’ or higher, along with three college credit hours. Students can also earn college credit in the culinary arts and business through the initiative.

Anderson said students uncertain about going to a four-year university should consider community college as an option.

“The cost of education right now is astronomical, but you can go to a city college, get the same courses, earn an associate’s degree and be able to already have some skills and be ready to work. And I think we’ve forgotten about that path,” he said.

Maurice Swinney, principal of Tilden Career Community Academy (The Gate/Sonya Eldridge)

Maurice Swinney, principal of Tilden Career Community Academy (The Gate/Sonya Eldridge)

Tilden Career Community Academy

Tilden, a turnaround high school located at 48th Street and Union Avenue has faced many of the same challenges as Richards over the years.

As a part of the turnaround process in 2012, the school’s entire staff was replaced, including the principal.

Originally from New Orleans, Principal Maurice Swinney said he moved to Chicago specifically to take on the many challenges at a CPS high school in a low-income community. He is entering his third year at the school this month.

This year’s enrollment stands at about 350, although the school can hold up to 1,900 students. Swinney said he would like the school to reach around 700 or 800 students because it allows some flexibility in programming.

“We want to grow enrollment absolutely, and we know we have quality teaching and programming here in our school. It’s really about how do we come from under this umbrella of Tilden was always a bad school,” Swinney said.

Tilden, like Richards was also the recipient of the School Improvement Grant that just ended this month, totaling $5.6 million over the past three school years. Swinney said the school met a number of goals laid out in the three-year federal program, including an increase in attendance rates and a slight increase in ACT scores. He said this year, Tilden will also continue to focus on increasing the attendance rate along with ACT scores and other achievement measures vital for success in college.

Swinney said some of the largest improvements were in PSAE reading scores, they had some improvements in math, and slight improvements in science but not as much as they had hoped for.

Tilden is a 4 by 4 block school, which means the classes are set up much like they are in college. Students take some classes in the fall, some in the spring. Classes are 87 minutes long, instead of the usual 45 minutes. This year marks the second year Tilden has been operating on a block schedule.

So did this structural change in the school day schedule have an impact on student performance? According to Swinney it did. “Believe it or not, ACT data had a slight increase, attendance went up by six percent (it went from 76 to 81) so we feel like we are getting a lot of good traction,” he said.

But as Tilden staff continues to make small strides in achievement, one major challenge remains- more than 42 percent of the student body are homeless, residing in temporary living situations.

“We spend a lot of time and resources to get children in the building. So that means if they need bus cards, we get them bus cards, if they need uniforms, we get them uniforms. And a lot of it is, us connecting with families.”

College readiness and supportive programs

Swinney said that by taking AP classes, earning credit in dual enrollment classes, students have the potential to earn an entire college semester’s worth of credit while saving big bucks, before even starting college.

Starting last school year, Swinney and his staff developed what they call ‘grade level teams’ for each class. The purpose of this initiative, is to ensure teachers are reaching students on their own level, based on the challenges faced in their own specific cohort/age group.

Swinney said students receive behavior, attendance and grade reports every week, so they can see how they’ve progressed and where they still need improvement.

Tilden staff and students have also been working with Columbia College staff and students to redesign learning spaces through innovative technological interventions with the support of a federal grant called the Investing in Innovation Fund (i3).

Tilden students have been directly involved in the initiative, weighing in on everything from colors and style of furniture to room layout and design.

While the redesign of spaces like a digital recording lab are still a work in progress, Swinney said he is looking forward to when the renovations are complete so Tilden teachers can integrate tech into their teaching.

“We’ve come a long way within the last two years. When we first came to Tilden, there was a lot going on. There were some gang issues, there was some fighting. I just call it the stuff that can overtake a school and take the focus off learning.”

Regreso a clases: Un vistazo dentro de dos secundarias comunitarias

Traducido por Monica Reynoso
Tilden Career Community Academy teachers brainstorm during a grade level teams workshop Wednesday, Aug. 27. (The Gate/Sonya Eldridge)

Tilden Career Community Academy teachers brainstorm during a grade level teams workshop Wednesday, Aug. 27. (The Gate/Sonya Eldridge)

Mientras los estudiantes de toda la ciudad regresan a la escuela pensamos que era hora de reportarnos con dos directores de dos secundarias comunitarias, la Academia Richards y la Academia Comunitaria Tilden para ver lo depara la agenda del nuevo año.

Academia Richards

Ubicada en la esquina de las Calles 50 y Laflin, la Academia Richards (RCA) ha luchado contra una alta tasa de rotación de personal, problemas disciplinarios e índices de asistencia por debajo del promedio. La escuela también ha permanecido en la lista de Vigilancia de Estatus de la Junta de Educación de Illinois durante años.

La escuela ha estado en la lista de probatoria de las Escuelas Públicas de Chicago durante 18 años. La Boleta de Calificaciones Interactiva que es recopilada por la Universidad Northern Illinois reporta que la secundaria cumple y excede los puntos de referencia en todas las materias el 9.2 por ciento del tiempo.

Durrell Anderson, director de Richards entra a su segundo año como líder de la escuela. Dijo que este año, Richards tiene a 359 estudiantes registrados hasta ahora, un pequeño aumento de los 344 del año pasado. La capacidad de la escuela es de alrededor de 700.

El índice de asistencia, dijo, ha aumentado de un 78 por ciento a un 84 por ciento en el año escolar 2013-2014. Anderson dijo que la meta de este año es llegar al 90 por ciento.
En el año escolar 2013-2014, dijo que los estudiantes mejoraron sus calificaciones en matemáticas y ciencias. Aún está en espera de las cifras finales para ver cuánto ha progresado la escuela de su previa calificación compuesta de 14.6 del año escolar 2012-2013. La calificación promedio de la prueba ACT para los estudiantes de último año de CPS en la primavera del 2013 fue de 17.6.

En Illinois, la calificación compuesta promedio en el ACT es de 20.6. A nivel nacional, la calificación promedio es de 20.9 según datos encontrados en el sitio web del ACT.
Además de los retos que muchos saben la Academia Richards ha encontrado con el paso de los años, el director Anderson dice que continuará impulsando a los estudiantes para que aumenten su rendimiento en todos los ámbitos.

Programas de Apoyo

En los últimos tres años, Richards recibió $5.6 millones por parte del Subsidio de Mejoras Escolares (SIG) de la Junta Estatal de Educación de Illinois para mejorar los resultados educativos y preparar a los estudiantes para la universidad y una carrera.

Ahora que el SIG terminó en agosto, Anderson dice que una de las iniciativas creadas como resultado del subsidio será sostenida, incluyendo el programa de tutoría a cargo del Centro Gads hill, una organización comunitaria con sucursales en Pilsen, Brighton Park y North Lawndale. Cinco tutores estarán en Richards todos los días brindando apoyo en los salones de clases, asegurándose que los estudiantes entiendan la lección del maestro.

Cada mentor se hace cargo de cuatro o cinco estudiantes, ayudándoles con todo desde sus trabajos escolares, ténicas de estudio, a manejo de conducta. Este año, se requerirá que los estudiantes participen en sesiones de tutoría.

“El año pasado, estuvo abierto para que los estudiantes vinieran a tutoría, pero ahora voy a obligar algunas cuestiones para asegurarnos de reducir nuestros índices reprobatorios, porque mi meta es que los estudiantes de primer año estén en un índice del 90 por ciento en camino”.

Anderson también está trabajando con maestros para implementar el modelo Pequeñas Comunidades de Aprendizaje, el cual le permitiría a los maestros en los mismos cohortes reunirse semanalmente y discutir el progreso individual del estudiante y planear intervenciones para ayudarlos a mejorar.

“Los maestros tendrán a los mismos estudiantes y realmente podrán profundizar y atender a esos estudiantes y buscarles intervenciones”, dijo Anderson.

Richards actualmente está trabajando para traer de nuevo deportes y otras actividades extracurriculares a la escuela. Un nuevo equipo de futbol está siendo organizado para este año. Las prácticas, dijo Anderson, se llevarán a cabo en el Parque Sherman y ya se ha fijado un horario. También el atletismo regresó este año.

Planificando de Antemano Obteniendo Horas de Crédito Universitario
Anderson dijo que una de sus metas principales es garantizar que los estudiantes de Richards pongan sus ojos en la universidad. Una gran manera de hacerlo es obteniendo créditos universitarios antes de graduarse de la secundaria a través de la iniciativa de inscripción de doble crédito de los Colegios Comunitarios de Chicago. En el semestre de primavera, dijo que 17 estudiantes tomaron un curso de justicia penal a través del programa de leyes y seguridad pública y obtuvieron una ‘C’ o mejor calificación, además de tres horas de crédito universitario. Los estudiantes también pueden obtener crédito universitario en las iniciativas de artes culinarias y empresarial.

Anderson dijo que los estudiantes que no estan seguros de ir a una universidad de cuatro años deberían considerar los colegios comunitarios como una opción.

“El costo de la educación en este momento es astronómico, pero puedes ir a un colegio comunitario, tomar los mismos cursos, obtener un diplomado y adquirir algunas habilidades y estar listo para trabajar. Y creo que nos hemos olvidado de ese camino”, dijo.

Academia Comunitaria Tilden

Tilden, una secundaria de cambio radical ubicada en la Calle 48 y la Avenida Union ha enfrentado muchos de los mismos retos que Richards con el paso de los años.
Como parte del proceso de cambio radical del 2012, todo el personal fue reemplazado, incluyendo al director.

Originario de Nuevo Orleans, el director Maurice Swinney dijo que se mudó a Chicago para hacerse cargo de los muchos retos de una secundaria de CPS en una comunidad de bajos recursos. Está entrando a su tercer año en la escuela este mes

Las matrículas de este año están en aproximadamente 350, aunque la escuela tiene capacidad para hasta 1,900 estudiantes. Swinney dijo que le gustaría que la escuela alcanzara de 700 a 800 estudiantes porque así le permite un poco de flexibilidad en los programas.

“Queremos hacer crecer la inscripción absolutamente, y sabemos que tenemos maestros y programas de calidad aquí en nuestra escuela. En realidad se trata de cómo venimos bajo este paraguas de que Tilden fue siempre una mala escuela”, dijo Swinney.

Tilden, al igual que Richards también recibió el Subsidio de Mejora Escolar que acaba de terminar este mes, por un total de $5.6 millones a lo largo de los últimos tres años. Swinney dijo que la escuela cumplió con un número de metas fijadas en el programa federal de tres años, incluyendo un aumento en los índices de asistencia y un pequeño aumento en las calificaciones de la prueba ACT. Dijo que este año, Tilden también seguirá enfocándose en aumentar el índice de asistencia junto con las calificaciones de la prueba ACT y otras medidas de rendimiento vitales para el éxito universitario.

Swinney dijo que algunos de las mayores mejoras fueron en las puntuaciones en lectura de la prueba PSAE, tuvieron mejoras en matemáticas y ligeras mejoras en ciencias pero no tanto como habían esperado.

Tilden es una escuela de bloque 4 por 4, lo que significa que las clases son organizadas de la misma manera que en la universidad. Los estudiantes toman algunas clases en otoño, algunas en primavera. Las clases tienen 87 minutos de duración, en lugar de los usuales 45 minutos. Este año será el segundo año que Tilden ha estado operando con un horario de clases de bloque.

Entonces, ¿tuvo este cambio estructural en el horario de clases un impacto en el desempeño estudiantil? Según Swinney, sí. “Créanlo o no, los datos del ACT tuvieron un ligero aumento, la asistencia subió un seis por ciento (pasó de un 75 a un 81 por ciento) así que sentimos que estamos teniendo mucha buena tracción”, dijo.

Pero a medida que el personal de Tilden sigue haciendo pequeños progresos en rendimiento, aún queda un importante reto—más del 42 por ciento del cuerpo estudiantil es indigente, residiendo en situaciones de vivienda temporal.

“Invertimos mucho tiempo y recursos para que los jóvenes entraran al edificio. Así que eso significa que si necesitan pases para el autobús, les conseguimos pases para el autobús, si necesitan uniformes, les conseguimos uniformes. Y mucho de eso es, nosotros los conectamos con familias”.

Preparación universitaria y programas de apoyo

Swinney dijo que al tomar clases de nivel AP, obteniendo crédito en clases de doble inscripción, los estudiantes tienen el potencial de obtener todo un semestre de créditos universitarios mientras ahorran gran cantidad de dinero, incluso antes de entrar a la universidad.

Comenzando el año escolar pasado, Swinney y su personal desarrollaron lo que ellos llaman ‘equipos a nivel de grado’ en cada clase. El propósito de esta iniciativa, es asegurarse de que los maestros lleguen a los estudiantes a su propio nivel, basándose en los retos que enfrentan en su propio cohorte/edad específica.

Swinney dijo que los estudiantes reciben reportes de conducta, asistencia y de calificaciones cada semana, para que así vean cómo han progresado y dónde necesitan mejorar.
El personal de Tilden y sus estudiantes han estado trabajando con personal y estudiantes de Columbia College para rediseñar el proceso de aprendizaje mediante innovadoras intervenciones tecnológicas con el apoyo de un subsidio federal llamado el Fondo de Inversión en la Innovación (i3).

Los estudiantes de Tilden han participado directamente en la iniciativa, interviniendo en todo desde los colores y el estilo de los muebles hasta el diseño del salón.

Aunque el rediseño de espacios como un laboratorio de grabación digital es todavía trabajo en progreso, Swinney dijo que espera a que las renovaciones estén completas para que los maestros de Tilden puedan integrar la tecnología en su enseñanza.

“Hemos hecho gran progreso en dos años. Cuando llegamos por primera vez a Tilden, estaban pasando muchas cosas. Había algunos problemas con las pandillas, había pleitos. Yo sólo lo llamo las cosas que sobrepasan una escuela y quitan el enfoque del aprendizaje”.