City Council holds hearing on mental health issues, clinic closures

N'Dana Carter and Ald. Bob Fioretti led the push for the mental health hearing on Tuesday Aug. 19 at City Hall. (The Gate/Kari Lydersen)

N’Dana Carter and Ald. Bob Fioretti led the push for the mental health hearing on Tuesday Aug. 19 at City Hall. ( Photo courtesy of Kari Lydersen)

Mental health care advocates talk about Chicago’s mental health crisis during council hearing.

“When are we going to get our opportunity to tell our truth?” yelled Veronica Morris-Moore from the back of City Council chambers. “When are we going to be heard?”

That’s the question members of the Mental Health Movement have been asking of City Council for months, as they’ve held numerous rallies and marches at City Hall and outside the Cook County Jail decrying the impacts of the city’s closing mental health clinics.

On Aug. 19 the movement achieved what leader N’Dana Carter described as a significant victory – convincing City Council to hold a hearing on mental health after months of pleas for one and after a previously scheduled hearing had been canceled at the last minute.

Over more than four hours of testimony, mental health care providers and experts testified about the extent of Chicago’s mental health crisis – describing “mental health deserts,” people wandering the streets without care and a county jail filled with 2,800 people with mental illness.

Chicago Department of Public Health Commissioner Bechara Choucair opened the hearing defending the city’s transformation of the public mental health system, undertaken in 2011-2012 and involving the closure of six of the city’s 12 public mental health clinics. Choucair described a “three-pronged” strategy where services were “consolidated” and patients were shifted to other public clinics or private non-profit providers. He also described the sweeping changes and new opportunities in mental health care created by the Affordable Care Act, and said the city had no choice but to change its strategy in response.

He also said that the system still serves roughly the same number of patients as before the transformation, between 2,100 and 2,500 at a given time.

The leaders of mental health and social service organizations testified in support of a shift toward holistic, integrated services depending largely on the private, non-profit sector and driven by the ACA and Medicaid expansion.

But about 50 mental health consumers and other mental health activists were not buying it. Carter charged that the city has not tracked people after the clinics closed, and that hundreds of people have fallen through the cracks, uninformed about the city’s plans or unable to access care at the clinics they were directed to. The Mental Health Movement along with the union AFSCME, which represents clinic staff, did an analysis of city clinic rolls that they say shows between 400 and 2,000 patients have “disappeared” from the system during the transformation. Carter pointed out the south side Auburn Gresham neighborhood, where a city clinic closed and private providers later opened an outpost.

“You used to have a thriving mental health clinic where people used to be able to thrive,” she said. “When that clinic was closed, it was months before something else was put in its place. We had more than 200 [members], and none of them said they were notified [about the closures]. We weren’t tracked. It was just a publicity stunt.”

Carter testified early on, but as the hearing’s scheduled closure time drew near and other members of the Mental Health Movement had not been called to testify, Morris-Moore and others grew frustrated. Morris-Moore was invited to testify after creating a commotion that drew cheers of support from the crowd.

“You people with government tell us we can come and talk and be heard, and we have to scream and shout to be able to be heard,” she said. “We are the ones in the community. I sit at the bus stop in Woodlawn [where a clinic was closed], where there are signs about the people who are missing. The signs say if you see this person contact me because they have a mental health issue. You need those 12 clinics, and not just 12 but more clinics.”

As the hearing proceeded long past the scheduled end time, numerous members of the Mental Health Movement and other mental health consumers described the struggles they have gone through since the six clinics closed. They demanded the clinics be reopened, and that the remaining clinics be given more staff and resources. They denounced the fact that all African-American male therapists were laid off during the closures, and that now only one psychiatrist serves all six clinics. (City officials have cited a nationwide shortage of psychiatrists). They described attempting suicide and seeing their children paralyzed by untreated mental illness.

The clinics promise to be an issue in the February 2015 mayoral election, as many have blasted Mayor Rahm Emanuel for the clinic closures. Ald. Robert Fioretti, a possible mayoral contender, was the driving force behind the hearing, according to Carter,  other aldermen including Scott Waguespack and Ricardo Munoz have also demanded a thorough study of the city’s mental health situation. At a press conference before the hearing, Ald. Roderick Sawyer called the vote – in the city’s FY2012 budget – to close the clinics the worst vote they had ever taken.

Aldermen, activists and labor union leaders are also angry that the city has not enrolled the clinics in a managed care network like CountyCare which would be necessary to receive reimbursement under Medicaid. Mental Health Movement members think the other clinics could close if they are not allowed to get funding from such patients.

The hearing showcased not only the desperate level of need for mental health care for Chicago’s most vulnerable residents; but also the level of passion and dedication many feel for this issue.

“I stood five hours in front of my Northwest clinic [one of those closed] protesting for you guys to open your eyes,” said Debbie Delgado. “I talked to the community, I’ve seen the homeless, the people getting out of the Blue Line, they need help too. We have people from the Army, we have everyone in the community. Do you know how many Hispanics are out there lost, how many Black people are out there lost?”

“We’re going back to Woodlawn, we’re going back to our community,” said Morris-Moore as she left the hearing. “But we’ll be back.”

In coming months the Social Justice News Nexus will explore the various complicated facets of Chicago’s mental health crisis and the situation with the clinics specifically. Stay tuned.

Concilio Municipal realiza reunión sobre problemas de salud mental, cierre de clínicas

 Los defensores de la atención de salud mental hablan de la crisis de salud mental en Chicago durante reunión con el concilio.

“¿Cuándo nos van a dar la oportunidad de decir la verdad?” gritó Verónica Morris-Moore desde la parte de atrás en la sala del Concilio Municipal. “¿Cuándo nos van a escuchar?”

Esa es la pregunta que los miembros del Movimiento de Salud Mental le han estado haciendo al Concilio Municipal durante meses, a medida que realizaban varias manifestaciones y marchas en la municipalidad y afuera de la cárcel del Condado de Cook denunciando los impactos del cierre de las clínicas de salud mental de la ciudad.

El 19 de agosto el movimiento logró lo que la líder N’Dana Carter describió como una importante victoria—convencer al Concilio Municipal de realizar una audiencia sobre salud mental tras meses de súplicas por una y después de que una audiencia previamente programada fuera cancelada de último minuto.

A lo largo de cuatro horas de testimonio, los proveedores y expertos en cuidados de la salud mental testificaron sobre la extensión de la crisis de salud mental en Chicago—describiendo los “desiertos de salud mental”, a la gente que deambula en las calles sin atención médica y una cárcel del condado llena de 2,800 personas con enfermedades mentales.

El comisionado del Departamento de Salud Pública de Chicago Bechara Choucair inició la audiencia defendiendo la transformación de la ciudad del sistema de salud mental, que se inició en el 2011-2012 y que implicaba el cierre de seis de las 12 clínicas de salud mental de la ciudad. Choucair describió una estrategia de “tres puntas” donde los servicios fueron “consolidados” y los pacientes fueron trasladados a otras clínicas públicas o proveedores privados sin fines de lucro. También describió los grandes cambios y las nuevas oportunidades en la atención de salud mental creados por la Ley de Cuidado de Salud Asequible, y dijo que a la ciudad no le quedaba de otra más que cambiar su estrategia de respuesta.

También dijo que el sistema todavía presta servicios a aproximadamente el mismo número de pacientes antes de la transformación, entre 2,100 y 2,500 en un dado momento.

Los líderes de las organizaciones de salud mental y servicio social testificaron a favor de un cambio hacia servicios holísticos integrados dependiendo en gran parte del sector privado, no lucrativo e impulsado por el ACA y la expansión del Medicaid.

Pero aproximadamente 50 consumidores de salud mental y otros activistas de la salud mental no están convencidos. Carter denunció que la ciudad no ha buscado a la gente tras el cierre de las clínicas, y que cientos de personas han quedado en la nada, sin ser informadas de los planes de la ciudad o sin poder acceder a cuidados en las clínicas a las que fueron enviados. El Movimiento de Salud Mental junto con el sindicato AFSCME, que representa al personal clínico, hizo un análisis de las listas de las clínicas que dicen que muestran que entre 400 y 2,000 pacientes han “desaparecido” del sistema durante la transformación. Carter señaló el vecindario de Auburn Gresham al sur de la ciudad, donde una clínica de la ciudad cerró y proveedores privados después abrieron una sucursal.

“Solían tener una clínica próspera donde la gente podía prosperar”, dijo. “Cuando esa clínica fue cerrada, pasaron meses antes de que pusieran algo en su lugar. Teníamos a más de 200 [miembros], y ninguno de ellos dijo haber sido notificado [de los cierres]. No nos buscaron. Fue sólo un truco de publicidad”.

Carter testificó al principio, pero a medida que se aproximaba el cierre de la audiencia y a otros miembros del Movimiento de Salud Mental no se les había llamado a testificar, Morris-Moore y otros se sintieron frustrados. Morris-Moore fue invitada a testificar tras haber creado una conmoción que atrajo aplausos de apoyo de la multitud.

“Ustedes los del gobierno nos dicen que podemos venir y hablar y ser escuchados, y tenemos que gritar para que nos puedan escuchar”, dijo. “Nosotros somos los que estamos en la comunidad. Me siento en la parada del autobús en Woodlawn [donde una clínica fue cerrada], donde hay letreros de la gente que está perdida. Los letreros dicen que si ves a esta persona me llames porque tienen un problema de salud mental. Se necesitan esas 12 clínicas, y sólo 12 pero más clínicas”.

A medida que la audiencia procedía más allá de la hora programada de finalización, varios miembros del Movimiento de Salud Mental y otros consumidores de servicios de salud mental describieron las luchas por las que han pasado desde que las seis clínicas cerraron. Exigieron que se reabrieran la clínicas, y que a las clínicas restantes se les de más personal y recursos. Denunciaron el hecho de que todos los terapeutas afroamericanos varones fueron despedidos durante los cierres, y que ahora únicamente un psiquiatra presta servicios a todas las seis clínicas. (Los funcionarios de la ciudad han citado una escasez de psiquiatras a nivel nacional). Describieron intentos de suicidio y haber visto a sus hijos paralizados por enfermedades mentales no tratadas.

Las clínicas prometen ser un tema en las elecciones de la alcaldía del 2015, ya que muchos han condenado al Alcalde Rahm Emanuel por el cierre de las clínicas. El concejal Robert Fioretti, un posible candidato a la alcaldía, fue la fuerza motora detrás de la audiencia, según Carter, otros concejales incluyendo a Scott Waguespack y Ricardo Muñoz también han exigido un estudio a fondo de la situación de la salud mental en la ciudad. En una conferencia de prensa antes de la audiencia, el concejal Roderick Sawyer llamó al voto—en el presupuesto del año fiscal 2012 de la ciudad—para cerrar las clínicas el peor voto que han tenido que tomar.

Los concejales, activistas y líderes sindicales están también molestos porque la ciudad no ha inscrito a las clínicas en una red de atención administrada como CounyCare la cual sería necesaria para recibir reembolsos bajo el Medicaid. Los miembros del Movimiento de Salud Mental piensan que las clínicas podrían cerrar si no se les permite recibir fondos de dichos pacientes.

La audiencia mostró no sólo el desesperante nivel de necesidad de cuidados de salud mental para los residentes más vulnerables de Chicago; pero también el nivel de pasión y dedicación que muchos sienten por este tema.

“Estuve cinco horas parada frente de mi clínica al noroeste [una de las que fueron cerradas] protestando para que ustedes abran los ojos”, dijo Debbie Delgado. “Hablé con la comunidad, he visto a los indigentes, la gente que sale de la Línea Azul, también necesitan ayudar. Tenemos a gente del Army, tenemos a todos en la comunidad. ¿Saben cuantos hispanos están perdidos, cuántas personas afroamericanas están perdidas?”

“Vamos a regresar a Woodlawn, vamos a regresar a nuestra comunidad”, dijo Morris-Moore mientras salía de la audiencia. “Pero regresaremos”.

En los próximos meses el Social Justice News Nexus explorará las varias complicadas facetas de la crisis de salud mental de Chicago y específicamente la situación con las clínicas. Mantente en sintonía.