Back of the Yards coalition raises funds to put neighborhood youth through college

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Adriana Velazquez and Edy Dominguez were scholarship recipients of the Peace and Education Coalition Scholarship. Velazquez attends Northeastern Illinois University and is studying music. Dominguez studied communications, media and theater at Northeastern Illinois University. (Photo Courtesy of Estrella Velazquez)

Adriana Velazquez and Edy Dominguez were scholarship recipients of the Peace and Education Coalition Scholarship. Velazquez attends Northeastern Illinois University and is studying music. Dominguez studied communications, media and theater at Northeastern Illinois University. (Photo Courtesy of Estrella Velazquez)

Every year the Peace and Education Coalition, an alliance of public schools, organizations and businesses in Back of the Yards, organizes its annual fundraiser aimed to support local students throughout college.

This year is not the exception. The coalition has been busy putting together the 17th annual “Dare to Dream” fundraiser scheduled on May 8 at the National Museum of Mexican Art.

The event will honor Chicago Bears Center, Roberto Garza; Agustin Lara Academy Principal, Paul Schissler, Assistant Principal Rosario Badillo and Sinclair Campus Mentor, Claudia Alvidrez.

According to Sister Angie Kolacinski, a scholarship committee member, the four honorees have demonstrated a keen commitment to help urban youth excel beyond high school.

Schissler and Badillo, she said, have been part of the scholarship committee for many years and have dedicated much of their time to the development of innovative projects in Back of the Yards.

Claudia Alvidrez is a former scholarship recipient. She was a valedictorian of the second graduating class of the Peace and Education Coalition High School formerly known as the Dugan Alternative School.

“Since then, she has gotten a bachelor’s degree and continues to serve the youth in the community,” Kolacinski said. “Right now she is actually working as a mentor tirelessly at the Sinclair Campus of the Peace and Education Coalition High School.”

Son of Mexican immigrants and Bears’ center Roberto Garza is renowned for his humanitarian work. He was presented with the Walter Payton Man of the Year Award in 2006 and is well known for his support of youth programs like the Big Brothers, Big Sisters of Metropolitan Chicago.

According to Back of the Yards Neighborhood Council President Craig Chico who co-chairs the committee, Garza is an example of leadership for young people in the neighborhood.

“First of all he is one of the few Latino/ Mexican NFL players,” Chico said. “I know he spends much of his charitable time promoting education especially for Hispanics and this is going to be a great opportunity for our kids to meet someone who came from a Mexican background and made education a priority.”

Throughout the years, Chico said, the scholarship fundraiser has become one of the most important initiatives of the Peace and Education Coalition, mainly because it promotes collaboration among neighborhood groups.

“The coalition is trying to make this community a better place collaboratively and that’s what we need,” he said. “One person can’t do it, one organization can’t do it. To be involved with schools, to be involved with churches, to be involved with other faith-based organizations and all the people that participate in Peace and Ed means that the community is moving in one direction.”

According to the coalition, last year’s event raised enough funds to award 45 scholarships to college students who have been engaged in volunteer service. In the past 16 years, the fundraising efforts helped sponsor more than 500 community youth with more than $800,000 in educational expenses.

Michelle Flores was a scholarship recipient from 2002 to 2006. She graduated from DePaul University with BA in psychology and a minor in sociology. She later pursued a master’s degree in social work with a focus on community practice. She was able to receive financial assistance during her undergrad and graduate education.

Flores is a former Back of the Yards resident and devoted parishioner from Holy Cross/ Immaculate Heart of Mary. She is also an active member of the coalition. At the age of 14, she began volunteer work at a local food pantry formerly called Casa Romero now known as Casa Catalina.

There, she met mentors like Sister Joellen Tumas who taught her about the importance of giving back to the community where she grew up. During her senior year in high school, she learned about the scholarship fundraiser, an opportunity that rewarded youth with a strong history of community service in their neighborhood.

“This particular scholarship was important to me, it gave the opportunity to really enjoy the college experience,” she said.

The scholarship money has helped students like Flores with tuition and school supplies expenses. In Flores’ case, instead of having to get a full-time job to help pay for college, she was able to work part-time and focus on her studies.

The beauty of the scholarship, according to Chico and Flores, is that it rewards students not only based on their academic achievements but also on their level of commitment to their community.

“I do community service for the community and the community supports me in my future endeavors in my educational goals and inspirations,” Flores said.

That mutual support is what makes this initiative stand out from other scholarship programs, Chico said.

“The scholarship is based on community service. If you are a good person and a decent student, you have access to the scholarship which I think is rare and unique in such a competitive society,” he said. “I think it says something about the values of the community and the values of the people from this community.”

The Peace and Education Coalition was founded in 1997 in response to the lack of educational programs for local youth in Back of the Yards and New City. Today, the coalition oversees two alternative high schools and has a number of programs geared to support youth and their families.

Bears’ center Roberto Garza will be honored at the Peace and Education Scholarship event on May 8 at the National Museum of Mexican Art. (Flickr/ Mark Beery)

Bears’ center Roberto Garza will be honored at the Peace and Education Scholarship event on May 8 at the National Museum of Mexican Art. (Flickr/ Mark Beery)

Coalición de Back of the Yards recauda fondos para enviar a jóvenes de la comunidad a la universidad

Traducido por Monica Reynoso

Cada año la Coalición por la Paz y la Educación, una alianza de escuelas públicas, organizaciones y comercios en Back of the Yards, organiza su evento anual de recaudación de fondos que busca apoyar a estudiantes locales a lo largo de la universidad.

Este año no es la excepción. La coalición ha estado ocupada organizando su 17o evento de recaudación de fondos “Atrévete a Soñar” programado para el 8 de mayo en el Museo Nacional de Arte Mexicano.

El evento honrará al centro de los Bears de Chicago, Roberto Garza; al director de la Academia Agustín Lara, Paul Schissler, a la subdirectora Rosario Badillo y a la mentora del Campus Sinclair, Claudia Alvidrez.

Según la Hermana Angie Kolacinski, miembro del comité de becas, los cuatro homenajeados han demostrado un compromiso entusiasta en ayudar a jóvenes urbanos a sobresalir más allá de la secundaria.

Schissler y Badillo, dijo, han sido parte del comité de becas durante muchos años y han dedicado gran parte de su tiempo al desarrollo de innovadores proyectos en Back of the Yards.

Claudia Alvidrez es antigua becaria. Fue la mejor alumna de la segunda generación de graduados de la Secundaria Peace and Education Coalition antes conocida como la Escuela Alternativa Dugan.

“Desde entonces, recibió una licenciatura y continúa sirviendo a los jóvenes en la comunidad”, dijo Kolacinski. “En este momento de hecho trabaja como mentora incansablemente en el Campus Sinclair de la Secundaria Peace and Education Coalition”.

El hijo de inmigrantes mexicanos y centro de los Bears, Roberto Garza es reconocido por su trabajo humanitario. Fue presentado con el galardón Walter Payton Hombre del Año en el 2006 y es muy conocido por su apoyo a programas de jóvenes como Big Brothers, Big Sisters of Metropolitan Chicago.

Según el presidente del Concilio de Back of the Yards Craig Chico, quien copreside el comité, Garza es un ejemplo de liderazgo para los jóvenes en el vecindario.

“En primer lugar él es uno de los pocos jugadores latinos/mexicanos en la NFL”, dijo Chico. “Sé que pasa gran parte de su tiempo caritativo promoviendo la educación especialmente entre los hispanos y va a ser una gran oportunidad para nuestros niños el conocer a alguien que vino de un ambiente mexicano e hizo la educación una prioridad”.

A lo largo de los años, dijo Chico, el evento de recaudación de fondos para las becas se ha convertido en una de las más importantes iniciativas de la Coalición por la Paz y la Educación, principalmente porque promueve la colaboración entre los grupos de la comunidad.

“La coalición está tratando de hacer esta comunidad un mejor lugar colaborativamente y eso es lo que necesitamos”, dijo. “Una persona no puede hacerlo, una organización no puede hacerlo. El estar involucrados con las escuelas, estar involucrados con las iglesias, estar involucrados con otras organizaciones religiosas y con toda la gente que participa en Peace and Ed significa que la comunidad se está moviendo en una dirección”.

Según la coalición, el evento del año pasado recaudó suficientes fondos para entregar 45 becas a estudiantes universitarios que han estado participando en servicio voluntario. En los últimos 16 años, los esfuerzos de recaudación han ayudado a apoyar a más de 500 jóvenes de la comunidad con más de $800,000 en gastos educativos.

Michelle Flores fue becada del 2002 al 2006. Se graduó de la Universidad DePaul con una licenciatura en psicología y estudios de sociología. Después obtuvo una maestría en trabajo social con enfoque en práctica comunitaria. Pudo recibir asistencia financiera durante su educación de facultad y de postgrado.

Flores fue residente de Back of the Yards y devota feligrés de Santa Cruz/Inmaculado Corazón de María. También es miembro activo de la coalición. A la edad de 14 años, comenzó su trabajo como voluntaria en un dispensario de alimentos local antes Casa Romero ahora conocido como Casa Catalina.

Ahí, conoció a mentores como la Hermana Joellen Tumas quien le enseño la importancia de dar a la comunidad donde creció. Durante su último año de secundaria, se enteró de la recaudación de fondos para becas, una oportunidad que recompensaba a jóvenes con un fuerte historial de servicio comunitario en su vecindario.

“Esta beca en particular fue muy importante para mí, me dio la oportunidad de realmente disfrutar la experiencia universitaria”, dijo.

El dinero de las becas ha ayudado a estudiantes como Flores con los gastos de colegiatura y materiales escolares. En el caso de Flores, en lugar de tener que conseguir un trabajo de tiempo completo para pagar la universidad, pudo trabajar de medio tiempo y enfocarse en sus estudios.

La belleza de esta beca, según Chico y Flores, es que recompensa a los estudiantes no sólo en base a sus logros académicos pero también en su nivel de compromiso hacia su comunidad.

“Yo hago servicio comunitario para la comunidad y la comunidad me apoya en mis futuros proyectos en mis metas educativas e inspiraciones”, dijo Flores.

Este mutuo apoyo es lo que hace que esta iniciativa se destaque de otros programas de becas, dijo Chico.

“La beca se basa en servicio comunitario. Si eres una buena persona y un estudiante decente, tienes acceso a la beca lo cual pienso es una rara y singular experiencia en tan competitiva sociedad”, dijo. “Creo que dice algo de los valores de la comunidad y de los valores de la gente de esta comunidad”.

La Coalición por la Paz y la Educación fue fundada en 1997 en respuesta a la falta de programas educativos para los jóvenes locales en Back of the Yards y New City. Hoy, la coalición supervisa dos secundarias alternativas y tiene un número de programas dirigidos a apoyar a los jóvenes y a sus familias.

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