Local residents, business owners largely support a minimum wage increase

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Local business owner, Tony Villegas, employs about 20 people and pays them between $10 and $12 an hour. He doesn’t think a raise in the minimum wage would affect how much he pays his own workers, but he does think it would put more money in local pockets, increasing his sales. (The Gate/ Adriana Cardona-Maguigad)

Local business owner, Tony Villegas, employs about 20 people and pays them between $10 and $12 an hour. He doesn’t think a raise in the minimum wage would affect how much he pays his own workers, but he does think it would put more money in local pockets, increasing his sales. (The Gate/ Adriana Cardona-Maguigad)

Whether to raise the minimum wage, and by how much, is a hot topic in both Washington, D.C. and Springfield this year.

President Barack Obama is pushing to raise the federal minimum wage to $10.10 an hour. Illinois Gov. Pat Quinn and other state Democrats are leading the charge to raise the state minimum wage to $10.

In Chicago, activists from the Raise Chicago Coalition have sponsored an advisory referendum proposing that companies with annual gross revenues above $50 million pay their workers at least $15 an hour. The referendum appeared on the March 18 primary ballot in 103 precincts across 20 wards, including parts of Back of the Yards, Brighton Park, Englewood, Little Village and other neighborhoods across the city.

Local residents, including some business owners, favor the idea of raising the minimum wage.

“We can’t live on $8.25 an hour,” said Tony Villegas, owner of Villegas Furniture on 4940 S. Ashland Ave. “That’s not enough to attract good workers, either. What are they doing for $8.25? Nothing.”

Between his furniture factory and his store, he employs about 20 people and pays them between $10 and $12 an hour. He doesn’t think a raise in the minimum wage would affect how much he pays his own workers, but he does think it would put more money in local pockets, increasing his sales. “Then we’d make more money.”

Already, Back of the Yards has strong buying power. A 2010 study by the Local Initiatives Support Corporation, (LISC) of the neighborhood’s retail potential estimated each square mile had $165 million of buying power.

“Would a minimum wage increase kill jobs? Would it make it harder for young kids to get their first job?” asked Roger Sosa, director of commercial development for the Back of the Yards Neighborhood Council (which sponsors this newspaper). “Would increased buying power offset these problems?”

Jaime Di Paulo, executive director of the Little Village Chamber of Commerce, isn’t sold on the notion buying power would increase. “I don’t know if it’s going to impact us in terms of more sales. I think it’s going to be the same,” he said. “It’s only $2 more.”

Expanding the Earned Income Tax Credit would have more impact, he argued, because it would give people a larger income tax refund—a one-time wad of cash to spend on big-ticket items like furniture or appliances. It would also “hold people accountable to pay their taxes” and encourage informal workers to press their employers to do the paperwork so they could claim their income for tax purposes.

These differences in viewpoint among local business owners reflect larger debates among economists about the effect of a minimum- wage increase. While a recent report from the Congressional Budget Office estimated Obama’s proposed wage hike could result in the loss of 500,000 jobs, many economists disagreed with how it calculated the number. A forthcoming book by two prominent economists, Dale Belman and Paul Wolfson, examined the results of hundreds of studies of the impact of minimum wage increases on jobs and concluded that “they are too small to be statistically detectable.”

But their impacts on “discouraged workers”— people who are out of work and have given up job- hunting—could be large, said Maurice Moore, an Englewood resident who works part-time for CPS Community Watch in Back of the Yards. He earns $10 an hour patrolling the corner of 50th and Marshfield, along a prime route Richards High School students use to travel back and forth to school.

“If it goes up everybody will want to work. That’d be good, too. They want to want to work.” Right now, he observed, some people have made the calculation that staying on public benefits or working outside the formal economy is less hassle than working a minimum-wage job. Raising the minimum wage would change that calculation.

And new, well-enforced state laws likely mean more of any raise in wages would actually make it to workers’ wallets, said Tim Bell, senior organizer with the Chicago Workers Collaborative, a group that works with low-wage workers employed by staffing companies. Thanks to organizing by a coalition of low-wage workers, Illinois recently enacted and began to enforce tough new laws making it harder for employers to deny overtime, force workers to stay at their jobs off the clock, or engage in other forms of wage theft. “In other states where you don’t have as strong laws it could be a potential issue.”

Worker activism has also changed the conversation about what kind of minimum wage increase might be possible. It used to be that the idea of a $15 hourly minimum wage was “crazy,” said Deivid Rojas, communications director for the Workers Organizing Committee of Chicago, an organization of retail and fast-food workers that leads the Fight for $15 campaign, an effort to promote both wage increases and unionizing rights among low-wage workers in high-profit industries.

“Now it’s something that Chicago and other cities are seeing it as a viable and realistic number because the workers have been very public about their struggles working for these very profitable corporations.” Last fall, voters in the Seattle suburb of SeaTac, Wash., approved a binding referendum that raised their city’s minimum wage to $15. The raise went into effect Jan. 1.

In Chicago, the referendum would not make change that quickly. Jim Allen, spokesman for the Chicago Board of Elections, said the purpose of advisory referenda in the city is to demonstrate support or opposition on some public policy question in attempts to sway the opinions of public officials.

Though Chicago’s referendum is only advisory, community groups are working hard to get it passed. “We’re going to be pushing hard to get people to turn out to vote,” said Patrick Brosnan, executive director of Brighton Park Neighborhood Council. The council’s doorknocking campaign has reached over 19,000 households over the last six weeks or so, he said, and about 90 percent of the people they’ve contacted support the referendum.

“They don’t get to talk to their legislators that often and a referendum is a way to communicate to them,” Brosnan said.

Kimberly Drew, a policy associate at Heartland Alliance, said support to raise the minimum wage is gaining momentum, even among small businesses. She hopes that support will encourage state legislators to support Gov. Quinn’s proposal to raise it to $10 per hour.

“A recent survey showed the majority of small business owners support raising the minimum wage. In addition, an overwhelming majority of Illinoisans support raising the minimum wage, so we’re hopeful that legislators will act this year.”

Residentes locales, comerciantes apoyan en gran medida un salario mínimo
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A representative from the Heartland Alliance said a recent survey showed the majority of small business owners support raising the minimum wage. (The Gate/Adriana Cardona-Maguigad)

El aumentar o no el salario mínimo, y por cuánto, es un tema candente tanto en Washington, D.C. como en Springfield este año.

El Presidente Barack Obama está presionando para aumentar el salario mínimo federal a $10.10 por hora. El Gobernador de Illinois Pat Quinn y otros Demócratas del estado están al frente para aumentar el salario mínimo estatal a $10.

En Chicago, activistas de la Coalción Raise Chicago auspiciaron un referéndum de recomendación que propone que las empresas con ingresos en bruto superiores a los $50 millones paguen a sus empleados al menos $15 por hora. El referéndum apareció en la papeleta de las primarias del 18 de marzo en 103 precintos de 20 distritos, incluyendo partes de Back of the Yards, Brighton Park, Englewood, La Villita y otros vecindarios de la ciudad.

Residentes locales, incluyendo algunos comerciantes, favorecen la idea del aumento al salario mínimo.

“No podemos vivir con $8.25 por hora”, dijo Tony Villegas, propietario de Villegas Furniture en el 4940 S. Ashland Ave. “Eso no es suficiente para atraer buenos empleados tampoco. ¿Qué están haciendo por $8.25? Nada”.

Entre su fábrica de muebles y su tienda emplea a aproximadamente 20 personas y les paga entre $10 y $12 por hora. Él no cree que un aumento al salario mínimo afectaría cuánto le paga a sus empleados, pero sí cree que pondría más dinero en los bolsillos locales, aumentando sus ventas. “Entonces sí ganaríamos más dinero”.

Ya, Back of the Yards tiene un fuerte poder adquisitivo. Un estudio del 2010 por la Corporación de Apoyo a las Iniciativas Locales (LISC) del potencial comercial del vecindario estimó que cada milla cuadrada tenía $165 millones en poder adquisitivo.

“¿Mataría un aumento al salario mínimo los empleos? ¿Haría más difícil que los jóvenes consigan su primer trabajo?” preguntó Roger Sosa, director de desarrollo comercial del Concilio de Back of the Yards (el patrocinador de este periódico). “¿Compensaría un mayor poder de adquisición estos problemas?”

A Jaime Di Paulo, director ejecutivo de la Cámara de Comercio de La Villita, no le convence la noción de que el poder adquisitivo aumentaría. “No sé si nos va a impactar en términos de más ventas. Creo que va a ser lo mismo”, dijo. “Son sólo $2 más”.

El extender el Crédito Tributario por Ingreso del Trabajo tendría más impacto, argumentó, ya que le daría a la gente un mayor reembolso en su declaración de impuestos—un montón de dinero en efectivo a la vez para gastar en artículos caros como muebles o electrodomésticos. También “haría a la gente responsable de pagar sus impuestos” y alentaría a los empleados informales a que presionen a sus empleadores para que realicen el papeleo para que puedan reclamar sus ingresos para propósitos tributarios.

Estas diferencias de punto de vista entre los comerciantes locales reflejan mayores debates entre economistas sobre el efecto de un aumento al salario mínimo. Aunque un reciente reporte de la Oficina Presupuestal del Congreso estimó que el aumento salarial propuesto por Obama podría resultar en la pérdida de 500,000 empleos, muchos economistas no estuvieron de acuerdo en la forma en que la cifra fue calculada. Un libro de próxima publicación de dos prominentes economistas, Dale Belman y Paul Wolfson, examinó la resultados de cientos de estudios del impacto de los aumentos al salario mínimo en los trabajos y concluyó que “son demasiado pequeños como para ser estadísticamente detectables”.

Pero sus impactos sobre los trabajadores desalentados—personas que no tienen trabajo y que se han dado por vencidos en la búsqueda de empleo— podrían ser grandes, dijo Maurice Moore, residente de Englewood quien trabaja de medio tiempo para el Patrullaje Comunitario de CPS en Back of the Yards. Él gana $10 por hora vigilando la esquina de la Calle 50 y Marshfield, a lo largo de una ruta principal que los estudiantes de la Secundaria Richards utilizan para pasar de ida y vuelta a la escuela.

“Si aumenta todos van a querer trabajar. Eso va a ser bueno, también. Ellos quieren querer trabajar”. En estos momentos, observó, algunas personas hicieron el cálculo de que el quedarse en beneficios públicos o trabajar fuera de la economía formal es menos molesto que trabajar en un empleo de salario mínimo. El aumentar el salario mínimo cambiaría ese cálculo.

Y nuevas y bien ejecutadas leyes estatales posiblemente signifiquen que más de cualquier aumento salarial finalmente llegaría a las carteras de los trabajadores, dijo Tim Bell, organizador principal de la Colaborativa de Empleados de Chicago, un grupo que trabaja con trabajadores de salario mínimo empleados por compañías de dotación de personal. Gracias a la organización de una coalición de empleados de salario mínimo, Illinois recientemente promulgó y comenzó a hacer cumplir nuevas leyes haciendo más difícil que los empleadores nieguen las horas extras, obliguen a los empleados a permanecer en el trabajo fuera de sus horarios, o participen en otras formas de robo salarial. “En otros estados donde no tienes leyes tan fuertes esto podría ser un potencial problema”.

El activismo laboral también ha cambiado la conversación sobre qué tipo de aumento al salario mínimo sería posible. La idea de un salario mínimo de $15 por hora solía ser “descabellada”, dijo Deivid Rojas, director de comunicaciones del Comité Organizador de Trabajadores de Chicago, una organización de empleados de comercios al pormenor y de restaurantes de comida rápida que encabeza la campaña Fight for $15 (Lucha por $15), un esfuerzo para promover tanto los aumentos salariales como los derechos de sindicalización entre los empleados de bajo salario en industrias de alta rentabilidad.

“Ahora es algo que Chicago y otras ciudades están viendo como una cifra viable y realística porque los empleados han sido bastante públicos con sus luchas al trabajar para estas corporaciones de grandes ingresos”. El pasado otoño, los electores del suburbio de Seattle, SeaTac, Washington, aprobaron un referéndum obligatorio que aumentó el salario mínimo de la ciudad a $15. El aumento entró en vigor el 1 de enero.

En Chicago, el referéndum no haría un cambio tan rápidamente. Jim Allen, portavoz de la Junta Electoral de Chicago, dijo que el propósito del referéndum de recomendación en la ciudad es demostrar apoyo u oposición a alguna pregunta de política pública con el fin de afluir las opiniones de los funcionarios públicos.

Aunque el referéndum de Chicago es únicamente de recomendación, grupos comunitarios están trabajando arduamente para que se apruebe. “Estaremos presionando fuertemente para lograr que la gente vaya a votar”, dijo Patrick Brosnan, director ejecutivo del Concilio Comunitario de Brighton Park. La campaña de toque de puertas ha llegado a más de 19,000 hogares en las últimas seis semanas, dijo, y aproximadamente el 90 por ciento de las personas con las que se han puesto en contacto apoyan el referéndum.

“No tienen la oportunidad de hablar con sus legisladores tan seguido y un referéndum es una manera de comunicarse con ellos”, dijo Brosnan.

Kimberly Drew, asociada de política en Heartland Alliance, dio que el apoyo al aumento del salario mínimo está ganando impulso, inclusive entre los pequeños negocios. Ella espera que ese apoyo anime a los legisladores estatales a apoyar la propuesta del Gobernador Quinn para aumentarlo a $10 por hora.

“Una reciente encuesta mostró que la mayoría de dueños de pequeños negocios apoyan el aumento al salario mínimo. Además, una abrumadora mayoría de residentes de Illinois apoyan el aumento al salario mínimo, por lo que tenemos la esperanza de que los legisladores actuarán este año”.

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