Congress struggles with immigration reform, deportations reach record highs

(The Gate/ Adriana Cardona-Maguigad)

(The Gate/File)

*Updated on March 24
*The Gate isn’t using the last names of the family in this story to protect their confidentiality.

When Karla first heard that undocumented students like her could apply for a work permit regardless of their immigration status, she was ecstatic.

Karla is a junior at Juarez high school. She belongs to her school’s marching band where she plays the drums. She is also a talented photographer, a skill she put to use as a youth journalist for The Gate Newspaper a few years back.

Like other youth her age, finding a part-time job is not that easy, especially if they aren’t allowed to work legally.

When she learned about the Deferred Action for Childhood Arrivals (DACA), President Barack Obama’s mandate that would shield her from being deported and would allow her to work legally, she didn’t think twice before applying.

“Well I wanted it really bad, ‘cause I wanted to work,” Karla said. “Having a permit gives me more opportunities and I can experiment with different jobs, especially because in the future I am going to say ‘oh I know how to do many things and I actually have work experience.’”

Her parents, also undocumented, managed to collect the $465 for the application fee thinking it was important for their daughter to comply with the new mandate in case Congress passed immigration reform in the near future.

“More than anything, she also wanted to feel that she was legal in this country,” said Marisela, Karla’s mother. “I was very happy, because I felt that she was going to have more opportunities.”

But that sense of security comes with a price.

Once Karla’s work permit expires, she will have to renew it and pay another $465. “I didn’t know, I thought that it was going to be cheaper,” Marisela said. “It’s not easy because we are talking about almost $500.”

But going without renewing the permit is not an option either. “I think it’s better to have that, than not having anything,” Marisela said.

Karla grew up in Back of the Yards. She came to the Chicago when she was nine and just like her parents, she desperately wants to find a way to live legally in the U.S.

This year, many youth like Karla will be renewing their DACA cards for the first time. But some who are less fortunate could face a harder time coming up with the money to pay for it, if they don’t start saving before the re-application window closes.

DACA experts like Ambrosio Martinez, the citizenship program coordinator for Instituto del Progreso Latino, said there are many uncertainties about the program.

“We don’t know what’s going to happen with [DACA], this is an executive order so that means that the president has the right to just go back an say ‘this is over, we are done with DACA,’ or in the next election, the next president can overturn that decision.”

Two years ago, Martinez said, many hoped that with DACA, it would be easier to get legalized if Congress passed immigration reform soon after. But it’s been two years and immigration reform has not happened, Martinez said.

“We don’t know where this could go,” he said. “It’s a benefit to a certain extent, but it’s not really a tangible benefit. It’s just on a temporary basis and again it’s up in the air.”

In the meantime, immigration reform is losing momentum. The GOP-controlled House has stalled efforts to reform the current immigration laws from all angles. They refuse to adopt any measures mirroring the bill passed by the Senate last July.

Recently, the House passed the ENFORCE Act (HR 4138), a measure that would allow Congress to sue the Executive Branch for failing to enforce federal law. The bill specifically targets DACA, which protects qualifying individuals who entered the country before the age of 16 and are under 31-years-old against deportations.

While Congress battles to fix or enforce immigration laws, the Obama administration continues to show record high numbers of deportations. Recent reports estimate that in the last six years, ICE has deported nearly two million people.

According to The New York Times, on March 13 Obama told Hispanic lawmakers that he is getting pressure from Latino activists to stop extreme efforts to deport undocumented immigrants. In the same news report Obama said he ordered Jeh C. Johnson, the secretary of Homeland Security, to conduct a review of his administration’s immigration enforcement policies.

But immigration reform activists say a review alone is not enough.

“We support the president’s review of the administration’s deportation process, but it is clearly a stopgap measure; to permanently fix the broken system, Congress must once and for all enact commonsense reforms to our immigration system,” Ali Noorani, executive director of the National Immigration Forum said. “For real solutions, the House must vote on immigration reform this year.”

A coalition of faith, labor, elected officials and immigration activists planned a rally at a local downtown church on March 19 urging President Obama to put an end to deportations. They are also pressuring local Republicans, particularly Congressman Peter Roskam, to vote in favor of immigration reform.

But while Republicans and Democrats iron out their disagreements, the futures of many undocumented families are on the line. For now, youth like Karla will continue to weigh their options after high school, even when they know that under DACA, all they have is a temporary fix.

Congreso tiene dificultades con reforma migratoria, deportaciones alcanzan cifras récord
Karla interviews a woman waiting  to complete her DACA application on August 15, 2012 at Navy Pier.

Karla interviews a woman waiting to complete a DACA application on August 15, 2012 at Navy Pier.

Cuando Karla escuchó por primera vez que los estudiantes indocumentados como ella podían solicitar un permiso de trabajo independientemente de su estatus migratorio, ella estaba muy emocionada.

Karla es estudiante de tercer año de la Secundaria Juárez. Pertenece a la banda  de su escuela donde toca los tambores. También es una talentosa fotógrafa, una habilidad que comenzó a utilizar como joven periodista para el periódico The Gate hace unos cuantos años.

Al igual que otros jóvenes de su edad, el encontrar un empleo de medio tiempo no es tan fácil, especialmente si no se les permite trabajar legalmente.

Cuando se enteró de la Acción Diferida para los Llegados en la Infancia (DACA), el mandato del Presidente Barack Obama que la protegería de la deportación y le permitiría trabajar legalmente, no lo pensó dos veces antes de solicitarla.

“Bueno yo la deseaba muchísimo, porque quería trabajar”, dijo Karla. “El tener un permiso me da más oportunidades y puedo experimentar con distintos trabajos, especialmente porque en un futuro voy a decir ‘ah, ya sé como hacer muchas cosas y de hecho tengo experiencia laboral’”.

Sus padres, también indocumentados, se las arreglaron para recaudar los $465 para la cuota de solicitud pensando que era importante que su hija cumpliera con el nuevo mandato en caso de que el Congreso pasara la reforma migratoria en un futuro no muy lejano.

“Mas que nada quería también sentirse como que estaba legal en este país”, dijo Marisela, la madre de Karla. “Me dio mucho gusto, por que yo sentí que ella iba a tener mas oportunidades”.

Pero esa sensación de seguridad viene con un precio.

Una vez que el permiso de Karla expire, tendrá que renovarlo y pagar otros $465. “Yo no sabia, yo pensaba que iba a salir mas barato”, dijo Marisela. “No es fácil porque estamos hablando de casi $500”.

Pero estar sin renovar el permiso no es una opción tampoco. “Yo sí pienso que es mejor tener eso, pues a no tener nada”, dijo Marisela.

Karla creció en Back of the Yards. Vino a Chicago cuando tenía nueve años y al igual que sus padres, desesperadamente quiere encontrar una manera de vivir legalmente en los Estados Unidos.

Este año, muchos jóvenes como Karla estarán renovando sus tarjetas del DACA por primera vez. Pero algunos jóvenes menos afortunados, podrían enfrentar más dificultades para sacar el dinero para pagar, si no comienzan a ahorrar antes de que la ventana de la nueva solicitud cierre.

Expertos del DACA como Ambrosio Martínez, coordinador de ciudadanía del Instituto del Progreso Latino, dicen que aún existen varias incertidumbres con el programa.

“No sabemos lo que va a pasar con [DACA], esta es una orden ejecutiva lo que significa que el presidente tiene el derecho de regresar y decir ‘esto se acabó, ya terminamos con el DACA’, o en las próximas elecciones, el siguiente presidente puede anular esa decisión”.

Hace dos años, Martínez dijo, que muchos esperaban que con el DACA, sería más fácil conseguir la legalización si el Congreso pasaba la reforma migratoria al poco tiempo. Pero han pasado dos años y la reforma migratoria no ha ocurrido, dijo Martínez.

“No sabemos a dónde pueda ir esto”, dijo. “Es un beneficio de cierta manera, pero en realidad no es un beneficio concreto. Es sólo temporal y otra vez está en el aire”.

Mientras tanto, la reforma migratoria está perdiendo impulso. La Cámara de control Republicano ha estado estancado los esfuerzos por reformar las actuales leyes migratorias desde todos los ángulos.

Se rehúsan a adoptar cualquier medida que refleje el proyecto de ley aprobado por el Senado el pasado mes de julio.

La semana pasada, la Cámara pasó la Ley ENFORCE (HR 4138), una medida que permitiría al Congreso demandar al Poder Ejecutivo por no hacer cumplir la ley federal. La propuesta específicamente se enfoca en DACA, la cual proporciona un estatus legal temporal a las personas que entraron al país antes de la edad de 16 años y son menores de 31 años de edad.

Y mientras el Congreso lucha por reparar o hacer cumplir las leyes migratorias, la administración Obama sigue mostrando cifras récord de deportaciones. Reportes recientes estiman que en los últimos seis años, ICE deportó a cerca de dos millones de personas.

Según el New York Times, el pasado jueves Obama le dijo a los legisladores hispanos que ordenó una revisión de las políticas de control migratorio de su administración. El mismo informe de prensa dice que Obama está siendo presionado por activistas latinos que le piden detener los esfuerzos extremos para deportar a los inmigrantes indocumentados.

Pero los activistas de la reforma migratoria dicen que una revisión por sí sola no es suficiente.

“Apoyamos la revisión del presidente del proceso de deportación de la administración, pero claramente es una medida provisional; para permanentemente reparar el sistema roto, el Congreso debe de una vez por todas promulgar reformas de sentido común en nuestro sistema migratorio”, dijo Ali Noorani, director ejecutivo del Foro Nacional de Inmigración. “Para verdaderas soluciones, la Cámara debe votar en la reforma migratoria este año”.

Una coalición de activistas religiosos, laborales, funcionarios electos y activistas de inmigración planeó una manifestación en una iglesia local del centro de la ciudad el 19 de marzo instando al Presidente Obama a poner fin a las deportaciones. También están presionando a Republicanos a nivel local, en particular al Congresista Peter Roskam, para que voten a favor de la reforma migratoria.

Pero mientras que los Republicanos y Demócratas liman sus discrepancias, los futuros de muchas familias indocumentadas están en juego. Por ahora, jóvenes como Karla continuarán evaluando sus opciones para después de la secundaria, incluso cuando saben que bajo DACA, todo lo que tienen es una solución temporal.

 

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