Reflecting on 75 years of impact

Jasmin Roman (middle) has been a member of Ballet Folklorico since she was five years old. She has also participated in the tutoring and computer classes at the BYNC. Today, she attends St. Ignatius College Prep. She hopes to study mechanical engineering after graduating high school.

Jasmin Roman (middle) has been a member of Ballet Folklorico since she was five years old. She has also participated in the tutoring and computer classes at the BYNC. Today, she attends St. Ignatius College Prep. She hopes to study mechanical engineering after graduating high school.

Milestone marks a journey from organizing to service delivery in an immigrant community

The Back of the Yards Neighborhood Council, a community organization that became a model for other neighborhood councils across the country, is celebrating its 75 years of service this year.

The organization was first founded out of a vision to empower residents to fight for a better quality of life. First through community organizing and today through economic development and direct services, the Back of the Yards Neighborhood Council (BYNC) continues to offer programs for youth, the elderly, business owners and adults.

Craig Chico, president of the BYNC and grandson of immigrants who settled in Back of the Yards, said his family ties to the community inspired him to lead the oldest neighborhood council in the nation.

“I thought not only did I owe something back to this community for what it had given to my family, it was a great opportunity to make this community a better place,” he said.

Residents participate in ESL and citizenship classes offered by the BYNC. (The Gate/Adriana Cardona- Maguigad)

Residents participate in ESL and citizenship classes offered by the BYNC.
(The Gate/Adriana Cardona- Maguigad)

Today the BYNC’s focus through Chico’s lens is to promote economic development in local commercial and industrial corridors. It is also to offer social service programs such as ESL classes, academic tutoring and after school activities, like the Ballet Folklorico.

The BYNC recently partnered with local agencies to bring in a new community high school to the neighborhood. “We worked together to make sure it wasn’t a charter high school and that kids in this community would have first choice,” he said.

With the financial challenges tied to running programs that have lost funding due to the recession and government cutbacks, Chico said among some of his goals are to bring in more opportunity for youth through education and job programs.

“Opportunities translate to hope,” Chico said. “If we reduce the violence we attract more retailers. If we attract more retailers we create more jobs, if we create more jobs we address the housing stock issue” and subsequently, he said, improve the quality of education in the area.

BYNC in its early days
From its inception in 1939, the Back of the Yards Neighborhood Council has provided social services to residents in Back of the Yards and nearby communities. With the direction of Joseph Meegan and community organizer Saul Alinsky’s vision, the BYNC gained national recognition for its ability to convene and mobilize nearly two-hundred community groups around common causes, such as the need for fluoridated water to protect the dental health of children and their families.

One of BYNC’s most notable early accomplishments was its advocacy for free school lunches. After recognizing children malnourishment as a community-wide issue during the food shortages of World War II, the BYNC offered free hot lunches at Davis Square Park. The program eventually expanded to serve 3,500 school children in Back of the Yards and throughout the city of Chicago.

When federal funding for the program was threatened in 1946, Meegan testified before Congress for permanent funding for the national school lunch and milk program. President Truman signed the National School Lunch Act into law as a result of the BYNC’s advocacy efforts, which included a children’s letter-writing campaign, according to BYNC records.
Marie Pasinski, a resident of McKinley Park who recently turned 100 years of age, remembers being recruited by Meegan, who served as the council’s president for over 40 years.

“People started organizing themselves, talking about what should be improved in the neighborhood,” said Pasinski in a past interview with The Gate prior to her birthday.

Among the most predominant groups that were part of the council were the mothers and men’s clubs and a group called the Catholic Youth Organization (CYO).

Jeanette Swist, former Back of the Yards resident and author of the book, “Back of the Yards,” fondly reflects on her experiences in CYO programming.

“In the 1960s, I participated in summer camp every summer [and we] kept busy all day.” Swist said back then the community offered a diverse ethnic mix. “I could turn a corner and someone would be cooking Polish food…or I would go to another house and they would be making tacos.”

Swist grew up on 44th Street directly across from Davis Square Park between Marshfield Avenue and Paulina Street. She knew Meegan first as the director of David Square Park and then as head of the BYNC.

In a book by Dr. Robert Slayton entitled, “Back of the Yards: The Making of a Local Democracy,” in the early 1950s the council organized community meetings with local banks to address the poor conditions of housing stock in the community. The organizing efforts led to 560 home improvement loans in the first year.

In the 1960s, homes in the community received up to $3 million in improvement loans upgrading the community’s housing stock by 90 percent, reports said.

Under Meegan’s tenure, the BYNC advocated to open a local library, started the traditional Free fair, known today as Fiesta Back of the Yards, and developed a platform to support and bring new businesses in the area. Through the BYNC, Meegan also helped organize the United Packinghouse Workers of America. As a result, workers eventually received a pay increase of 16 cents per hour.

“Joe would always say, ‘You can only win through conversation, and you can only lose through confrontation,’” Swist said.

The BYNC lobbied for successful passage of the Public Works and Economic Development Act in 1965, resulting in $6.5 million investment to fund infrastructure improvements in the Stockyards Industrial Park.

Raudel Sanchez is the successful business owner of Sanchez Brothers. (The Gate/Adriana Cardona- Maguigad)

Raudel Sanchez is the successful business owner of Sanchez Brothers. (The Gate/Adriana Cardona- Maguigad)

Raudel Sanchez, longtime owner of Sanchez Brothers, a western wear store, moved to the United States from Mexico in 1967. This native of Zacatecas, came with the wave of Mexican immigrants who also made Back of the Yards their home in the ‘60s.

“I came here without documents,” Sanchez said. “I arrived to 4537 South Paulina and my first job was at a candy store in Ford City, then I went to work in construction at a crushed stone company called Vulcan. I didn’t like it much, so I worked in the meatpacking plants. I worked there for 20 years boning meat.”

He became familiar with the council years later. He said the BYNC was always the place to find helpful information and get connected with jobs. He belonged to a BYNC committee to help Stockyards businesses comply with safety and health regulations.

“The BYNC has played a key role in the community,” Sanchez said. When Congress passed immigration reform back in 1986, he said the BYNC offered English classes and help with citizenship applications.

Today, Sanchez is the successful business owner of Sanchez Brothers, a business that operated in Back of the Yards for many years and has now found a new market in the Chicago suburbs.

Empowerment through education and dance
The BYNC has had a long legacy of educating the residents of Back of the Yards and surrounding neighborhoods.
Through its Ballet Folklorico program, the organization has created a place where hundreds of local youth can express themselves through dance in a safe environment.

The organization is also the birthplace of high achieving students like Jasmin Roman, a resident who lives just outside the Back of the Yards.

Roman is a junior at St. Ignatius College Prep. She started dancing in the Ballet Folklorico around the age of five. Today, she is one of the oldest ensemble members. “I learned to accept who I am and to be proud of my Mexican culture,” she said.

She also took advantage of the computer and tutoring classes, which she said helped her get accepted to St. Ignatius College Prep, a highly selective high school in the city.

“[The tutoring program] helped me a lot… I received better grades, I learned how to study, and not to depend on other people to help me with it…that has helped me a lot in high school also.”

Recently, Roman participated in a youth summer job program offered by the BYNC. That experience, she said, will prepare her for future job opportunities.

After high school, Roman said, she wants to attend either California Institute of Technology or Northwestern University and study mechanical engineering.

“I think I remember once, my dance class teacher, el maestro Emilio taught me, [to] not let anything pull me down and to just keep on going in life.”

Moving Forward
Like Chico, past and current residents say the neighborhood is the place that gave them and their families the opportunities to work and start a living in the United States.

“I wish I could give you an accurate count…because it’s not quantifiable to know how many people through their grandparents and great-grandparents got their start in this country through the Back of the Yards”.

Today, Chico said, he wants to make sure new generations in the neighborhood can find similar opportunities as others did, years ago.

Reflexionando en 75 años de impacto

Hito marca recorrido de la organización a la entrega de servicios en una comunidad inmigrante
Kimberly Velazquez and Daniela Rojas participate in computer and tutoring classes offered at the BYNC. In 2011, they joined community leaders in efforts to keep the Back of the Yards under one ward (The Gate/file)

Kimberly Velazquez and Daniela Rojas participate in computer and tutoring classes offered at the BYNC. In 2011, they joined community leaders in efforts to keep the Back of the Yards under one ward (The Gate/file)

El Concilio de Back of the Yards, una organización comunitaria que se convirtió en un modelo para otras organizaciones comunitarias de todo el país, está celebrando sus 75 años de servicio este año.

La organización fue fundada de la necesidad de fortalecer a los residentes para luchar por una mejor calidad de vida. Primero por medio de la organización comunitaria y ahora por medio del desarrollo económico y servicios directos, el Concilio de Back of the Yards (BYNC) continúa ofreciendo programas para jóvenes, personas de la tercera edad, comerciantes y adultos.

Craig Chico, presidente del BYNC y nieto de inmigrantes que se establecieron en Back of the Yards, dijo que sus lazos familiares con la comunidad lo inspiraron a dirigir el concilio comunitario de más antigüedad del país.
“Pensaba que no sólo le debía algo a esta comunidad por lo que le había dado a mi familia, era una gran oportunidad de hacer de esta comunidad un mejor lugar”, dijo.

SSA#10 hosted a small business entrepreneurs legal clinic on Sept. 24, 2013. (The Gate /Adriana Cardona- Maguigad)

SSA#10 hosted a small business entrepreneurs legal clinic on Sept. 24, 2013.
(The Gate /Adriana Cardona- Maguigad)

Hoy el enfoque del BYNC a través del lente de Chico es promover el desarrollo económico en los corredores comerciales e industriales locales. También es ofrecer programas de servicio sociales tales como clases de inglés como segundo idioma (ESL), tutoría académica y actividades despues de clases para jóvenes, como el ballet folklórico.

El BYNC recientemente se unió con agencias locales para traer la nueva secundaria comunitaria al vecindario. “Trabajamos juntos para asegurarnos de que no fuera una escuela chárter y de que los niños de esta comunidad tendrían la primera opción”, dijo.

Con los retos financieros vinculados con la operación de programas que han perdido fondos debido a la recesión y a los recortes gubernamentales, Chico dijo que entre algunas de sus metas está traer más oportunidades para jóvenes a través de la educación y programas laborales.

“Las oportunidades se traducen a esperanza”, dijo Chico. “Si reducimos la violencia atraemos más comercios. Si atraemos más comercios creamos más empleos, si creamos más empleos hacemos frente al problema del suministro de vivienda” y posteriormente, dijo, mejoramos la calidad de educación en el área.

Los principios del BYNC
Desde su creación en 1939, el Concilio de Back of the Yards ha brindado servicios sociales a los residentes de Back of the Yards y comunidades circunvecinas. Con la dirección de Joseph Meegan y la visión del organizador comunitario Saul Alinsky, el BYNC obtuvo reconocimiento nacional por su capacidad de convocar y movilizar a casi doscientos grupos comunitarios en torno a causas comunes, como la necesidad de agua fluorada para proteger la salud dental de los niños y de sus familias.

Uno de los más notables logros iniciales del BYNC fue su abogacía por los almuerzos escolares gratuitos. Tras el reconocimiento de la malnutrición infantil como un problema por toda la comunidad durante la escasez de alimentos de la Segunda Guerra Mundial, el BYNC ofrecía almuerzos calientes gratuitos en el Parque Davis Square. El programa eventualmente se expandió para servir a 3,500 niños de edad escolar en Back of the Yards y por toda la ciudad de Chicago.

Cuando los fondos federales para el programa se vieron amenazados en 1946, Meegan testificó ante el Congreso para obtener fondos permanentes para el programa nacional de almuerzos y leche. El Presidente Truman firmó la Ley Nacional de Almuerzos Escolares como resultado de los esfuerzos de abogacía del BYNC, los cuales incluían una campaña de escritura de cartas para niños, según registros del BYNC.

Marie Pasinski, residente de McKinley Park quien recientemente cumplió 100 años de edad, recuerda haber sido reclutada por Meegan quien sirvió como el presidente del concilio por más de 40 años.

“La gente comenzaba a organizarse por sí misma, hablando de lo que debía mejorarse en el vecindario”, dijo Pasinski en una pasada entrevista con The Gate antes de su cumpleaños.

Entre los grupos más predominantes que eran parte del concilio estaban los clubes de madres y de hombres y un grupo de jóvenes llamado Organización de Jóvenes Católicos (CYO).

Jeanette Swist, antigua residente de Back of the Yards y autora del libro “Back of the Yards”, reflexiona con cariño sobre sus experiencias en el programa CYO.

“En los 1960s participaba en los campamentos de verano cada verano [y nos] manteníamos ocupados todo el día”. Swist dijo que en ese tiempo la comunidad ofrecía una mezcla étnica diversa. “Podía dar vuelta a la esquina y alguien cocinaba comida polaca…o iba a otra casa y estaban haciendo tacos”.

Swist creció en la Calle 44 directamente enfrente del Parque Davis Square entre la Avenida Marshfield y la Calle Paulina.

Ella conoció a Meegan primero como el director del Parque Davis Square, luego como cabeza del BYNC.

En un libro del Dr. Robert Slayton titulado, “Back of the Yards: La Creación de una Democracia Local”, a principios de los 1950s el concilio organizaba reuniones comunitarias con bancos locales para hacer frente a las malas condiciones del suministro de vivienda en la comunidad. Los esfuerzos de organización llevaron a 560 préstamos para mejoras de vivienda el primer año.

En los 1960s, los hogares de la comunidad recibieron hasta $3 millones en préstamos para mejoras actualizando el suministro de vivienda de la comunidad por un 90 por ciento, indican reportes.

Bajo el mandato de Meegan, el BYNC abogó por abrir una biblioteca local, comenzó la tradicional Feria Gratuita, ahora conocida como Fiesta Back of the Yards, y desarrolló una plataforma para apoyar y traer nuevos comercios al área.

Mediante el BYNC, Meegan también ayudó a organizar el sindicato de Trabajadores Unidos de las Empacadoras Unidos de América. Como resultado, los empleados finalmente recibieron un aumento salarial de 16 centavos por hora.

“Joe siempre decía, ‘Sólo puedes ganar mediante la conversación, y sólo puedes perder mediante la confrontación’”, dijo Swist.

El BYNC presionó por una exitosa aprobación de la Ley de Obras Públicas y Desarrollo Económico en 1965, resultando en una inversión de $6.5 millones para financiar mejoras de infraestructura en el Parque Industrial Stockyards.

Raudel Sánchez, propietario de Sánchez Brothers, una tienda de ropa vaquera, se mudó a los Estados Unidos procedente de México en 1967. Este originario de Zacatecas, vino con la ola de inmigrantes mexicanos que también hicieron de Back of the Yards su hogar en los ‘60s.

“Vine aquí sin documentos”, dijo Sánchez. “Llegué al 4537 Sur de la Paulina y mi primer trabajo fue en una dulcería en Ford City, luego fué a trabajar en la construcción en una compañía de piedra triturada llamada Vulcan. No me gustó mucho, así que trabajé en las empacadoras. Trabajé ahí por 20 años deshuesando carne”.

Se familiarizó con el concilio años después. Dijo que el BYNC era siempre el lugar para encontrar información útil y conectarse con empleos. Él perteneció a un comité del BYNC para ayudar a las empresas de Stockyards a cumplir con las regulaciones de seguridad y salud.

“El BYNC ha jugado un papel clave en la comunidad”, dijo Sánchez. Cuando el congreso pasó la reforma migratoria en 1986, dijo que el BYNC ofrecía clases de inglés y ayuda con las solicitudes de ciudadanía.

Hoy, Sánchez es el exitoso propietario de Sanchez Brothers, un negocio que operó en Back of the Yards durante muchos años y que ahora ha encontrado un nuevo mercado en los suburbios de Chicago.

Fortalecimiento a través de la educación y el baile
El BYNC ha tenido un largo legado de educar a los residentes de Back of the Yards y vecindarios circunvecinos.
A través de su programa Ballet Folklórico, la organización ha creado un lugar donde cientos de jóvenes locales pueden expresarse a través del baile en un ambiente seguro.

La organización también es la cuna natal de estudiantes de alto rendimiento como Jasmín Román, residente que vive en las inmediaciones de Back of the Yards.

Román es estudiante de tercer año en la secundaria St. Ignatius College Prep. Ella comenzó a bailar en el Ballet Folklórico a los cinco años. Hoy, ella es una de los miembros mayores del grupo. “Aprendí a aceptar quién soy y a sentirme orgullosa de mi cultura mexicana”, dijo.

También aprovechó el laboratorio de cómputo y de las clases de tutoría, las cuales dijo le ayudaron a ser aceptada en St. Ignatius College Prep, una secundaria muy selectiva en la ciudad.

“[El programa de tutoría] me ayudó bastante…recibí mejores calificaciones, aprendí a estudiar, y a no depender de otras personas para que me ayudaran con eso… eso me ha ayudado mucho en la secundaria también”.

Recientemente, Román participó en un programa laboral de verano para jóvenes ofrecido por el BYNC. Esa experiencia, dijo, la ayudó a prepararse para otras oportunidades de empleo en un futuro.

Después de la secundaria, Román dijo, que quiere asistir o al Instituto de Tecnología en California o a la Universidad Northwestern y estudiar ingeniería mecánica.

“Creo que recuerdo una vez, que mi maestro de danza, el maestro Emilio me enseñó, [a] no dejar que nada me tire y a seguir adelante en cualquier momento de la vida”.

Como Chico, antiguos y actuales residentes dicen que el vecindario es el lugar que les dio a ellos y a sus familias las oportunidades de trabajar e iniciar una vida en los Estados Unidos.

“Me gustaría poder dar una cifra exacta… porque no es cuantificable saber cuántas personas mediante sus abuelos y bisabuelos tuvieron sus inicios en este país por medio de Back of the Yards”.

Hoy, Chico dijo, quiere asegurarse de que las nuevas generaciones en el vecindario puedan encontrar oportunidades similares como otros lo hicieron hace años