A Buzzworthy Business: A girl, her bike and bees

Bike a Bee founder Jana Kinsman (right) and intern Abby Lundrigan at the Back of the Yards farmers market on Oct. 11.

Bike a Bee founder Jana Kinsman (right) and intern Abby Lundrigan at the Back of the Yards farmers market on Oct. 11.

Ancient civilizations have long believed in the power of honey for its health benefits. In recent years, urban beekeeping has been growing in popularity alongside urban farming and the organic, local food movement.

One Chicago woman, Jana Kinsman, 27, had a vision to create her own small business, tending beehives in community gardens across Chicago, with a bicycle as her only means of transport. Kinsman started beekeeping about three years ago after taking a class with the Chicago Honey Co-op, a local beekeeping cooperative. Today, Kinsman has one hive on the roof of the Plant in the Stockyards, in addition to ten other hives all over the city.

Her fondness of bees led to the formation of a project known as Bike a Bee. Kinsman’s idea was to put beehives in community gardens all over the city and visit them by bicycle. Launched as a Kickstarter project, Bike a Bee raised $7 thousand. She purchased beehives, a bike trailer and all the equipment she needed. Once the project took off, Kinsman received more press attention than she ever could have imagined.

A sweet production story

In the wintertime, bees huddle up and eat the honey they’ve made. In the springtime, or on days that are over 50 to 55 degrees, they come out of their hive, Kinsman explained.

“We’re basically landlords that are kind of caretakers for the bees; we provide them with a space to live, in these boxes called ‘supers’. They all have frames in them, and build honeycomb off the frames, then they fly around and bring nectar and put it in the honeycomb, evaporating it until it becomes the proper sugar to water ratio,” Kinsman said.

Like a proud mother, Kinsman described how colonies act as super organisms. They create a new brood (babies), and have a queen while the worker bees take care of everything else. Kinsman smiled as she described the all-female society. The drones, or male honeybees, come around in the summertime providing genetic material for queen mating season.

All summer long, the bees work really hard, and then about mid-summer, she said, a big nectar flow hits, when the linden trees are in bloom.

Once Kinsman assesses how much honey the hives have, she transports the hives to her apartment on her bike and trailer. With the help of intern Abby Lundrigan, the caps are taken off the honeycomb, and put it into a honey extractor, which is basically a big centrifuge with a crank. The honey gets pulled out of the honey comb, comes to the bottom of the centrifuge, and then flows out of the spigot into jars.

What’s all the buzz about?

Honeybees play a major role in the environment, one that is often overlooked. Honeybees are in charge of pollinating the crops we grow. “Bees are responsible for one-third of everything we eat. And if we didn’t have commercial beekeeping or honeybees, or even native pollinators like bumblebees, carpenter bees, birds or butterflies, then we wouldn’t have a lot of the food we enjoy,” she said. We also need honeybees to pollinate alfalfa, which feeds cows that produce the milk, cheese and beef that we eat.

In the city, Kinsman said, “We never have any problems with losing hives because there are no pesticides; the bees get to keep the honey that they make. They really thrive here. They have a whole variety of things to eat, which most people don’t think about, but we have tons of vacant lots with thistle, and trees all over the city, like honey locusts, black locusts, linden, maples which is tons of tree food for the bees, she said.

Medicinal benefits of honey

Kinsman’s honey is raw, but most commercial honey is heated before it’s packaged for store shelves. Kinsman said raw honey has probiotics, digestive enzymes, vitamins and minerals. Some people claim that the pollen in honey helps with their allergies. She suggests using raw honey instead of antibiotic cream when you get a wound. When applied to skin, honey creates hydrogen peroxide, that kills the bacteria, but it’s also hydrophilic, which means it absorbs any moisture, allowing the wound to heal. No bacteria survive in honey, she said, which is why it never spoils.

When adding raw honey to hot beverages like tea, Kinsman said to make sure the temperature of the beverage is less than 110 degrees Fahrenheit or the beneficial properties of honey will be destroyed. You can also wait until your beverage has cooled off a bit before adding the honey.

Kinsman also makes propolis, which is a resin substance that bees make in the hive out of tree, plant and sap resins. Also known as ‘bee glue’, the sticky substance holds everything in place, and is antimicrobial which keeps the hive healthy. Kinsman gathers the glue off the supers, and then makes it into a tincture by putting little balls of bee glue into alcohol to dissolve. Kinsman takes it when she feels a little under the weather, and believes it’s a great part of any health and wellness plan.

There’s a lot of research being done on propolis, said Kinsman. “One woman is even doing research on propolis for AIDS treatment, so it’s a remarkable substance. We’re still unlocking all of its powers,” she said.

The future of Bike a Bee

Kinsman’s biggest goal for next year is to be able to pay her interns for their hard work. She would like to hand off some responsibility over hives so they can learn the process on their own.

She also wants Bike a Bee to become a nonprofit organization so she can focus more on education and community outreach. Kinsman likes going to schools and summer camps to talk to children about bees.

According to Kinsman, all honey has a slight color and flavor variation, depending on where the hive is located. Her favorite honey is from a garden in East Garfield Park called Al Raby. It is made mostly from Linden trees. She said honey sales at local farmer’s markets like the one in Back of the Yards have been strong this year. In fact, she is sold out of Back of the Yards and East Garfield Park honey for the season, but you can still purchase honey by following Bike a Bee on Facebook to find the next farmer’s market or sales location.

Un notable negocio: Una mujer, su bicicleta y las abejas

Las antiguas civilizaciones por mucho tiempo han creído en el poder de la miel por sus beneficios para la salud. En años recientes, la apicultura ha estado creciendo en popularidad junto con la agricultura urbana y el movimiento de alimentos locales y orgánicos.

Una mujer en Chicago, Jana Kinsman, 27, tenía una visión de crear su propio negocio, tendiendo colmenas en jardines comunitarios por todo Chicago, con una bicicleta como su único medio de transporte. Kinsman comenzó con la apicultura hace tres años después de tomar una clase en Honey C0-op, una cooperativa local de apicultura. Hoy, Kinsman tiene una colmena en la azotea del edificio de The Plant en el vecindario Stockyards, además de otras 10 colmenas por toda la ciudad.

Su afición por las abejas llevó a la formación de un proyecto de nombre Bike a Bee. La idea de Kinsman era poner colmenas en jardines comunitarios por toda la ciudad y visitarlos en bicicleta. Lanzado como el proyecto Kickstarter, Bike a Bee recaudó $7 mil. Compró colmenas, un remolque de bicicleta y todo el equipo que necesitaba. Una vez que el proyecto despegó, Kinsman recibió más atención de la prensa de la que nunca se podría haber imaginado.

Una dulce historia de producción

En el invierno, las abejas se amontonan y se comen la miel que producen. En la primavera, o en días con temperaturas de más de 50 a 55 grados, salen de su colmena, explicó Kinsman.

“Básicamente somos los caseros que somos una especie de guardianes para las abejas; les proveemos un espacio para vivir, en estas cajas llamadas alzas. Todas tienen bastidores por dentro, y forman el panal de los bastidores, luego vuelan alrededor y traen el néctar y lo colocan en la colmena, evaporándola hasta que tenga la proporción apropiada de azúcar y agua”, dijo Kinsman.

Como una orgullosa madre, Kinsman describió cómo las colonias actúan como súper organismos. Crean una nueva camada (crías), y tienen una reina mientras que las abejas obreras se encargan de todo lo demás. Kinsman sonreía mientras describía la sociedad femenina. Los zánganos o abejas machos, llegan en el verano proporcionando el material genético para la temporada de fecundación de la reina.

Durante todo el verano, las abejas trabajan bastante, luego a mediados del verano, dijo, un gran flujo de néctar llega cuando todos los árboles de tila florecen.

Una vez que Kinsman evalúa cuánta miel tienen las colmenas, ella las transporta a su departamento en su bicicleta y su remolque. Con la ayuda de la practicante Abby Lundrigan, se quitan las tapas del panal y las ponen en el extractor de miel, que básicamente es una gran centrifugadora con una palanca. La miel es extraída del panal, sale por la parte inferior de la centrifugadora, luego fluye por la llave y se pone en frascos.

¿De qué se trata el alboroto?

Las abejas juegan un papel importante en el medio ambiente, uno que a menudo es pasado por alto. Las abejas se encargan de la polinización de lo que cultivamos. “Las abejas son responsables de una tercera parte de todo lo que comemos. Y si no tuviéramos la apicultura comercial o abejas, o incluso los polinizadores nativos como los abejorros, o las abejas carpinteras, los pájaros o mariposas, no tuviéramos muchos de los alimentos que disfrutamos”, dijo. También necesitamos las abejas para polinizar la alfalfa, la cual alimenta a las vacas que producen la leche, queso y carne que comemos.

En la ciudad, dijo Kinsman, “Nunca hemos tenido ningún problema con la pérdida de colmenas porque no hay pesticidas; las abejas se quedan con la miel que producen. Ellas prosperan aquí. Tienen toda una variedad para comer, que la mayoría de la gente ni piensa, pero tenemos miles de terrenos baldíos con cardo, y árboles por toda la ciudad, como acacias, acacias negras, tilas, arces que son toneladas de alimento gratuito para las abejas, dijo.

Beneficios medicinales de la miel

La miel de Kinsman es cruda, pero la mayoría de la miel comercial es calentada antes de ser envasada para su venta. Kinsman dijo que la miel cruda contiene probióticos, enzimas digestivas, vitaminas y minerales. Algunas personas afirman que el polen de la miel los ayuda con las alergias. Ella sugiere utilizar miel cruda en lugar de crema antibiótica en las heridas. Cuando se aplica a la piel, la miel crea peróxido de hidrógeno, que mata la bacteria, pero también es un hidrofílico, que significa que absorbe la humedad, lo que permite que la herida sane. No existe bacteria que sobreviva en la miel, dijo, por lo cual nunca se echa a perder.

Al agregar miel cruda a las bebidas calientes como el té, Kinsman dijo que se debe asegurar que la temperatura de la bebida sea menos de 110 grados Fahreheit o las propiedades beneficiosas de la miel se destruirán. También puedes esperar hasta que tu bebida se enfríe un poco antes de agregar la miel.

Kinsman también hace propóleos, una substancia que las abejas fabrican en la colmena de resinas de árbol, plantas y savia. También conocida como ‘pegamento de abeja’, la substancia pegajosa mantiene todo en su lugar, y es antimicrobiana que mantiene la colmena sana. Kinsman junta el pegamento de las alzas, luego la hace en tintura al poner las pequeñas bolitas de pegamento de abeja en alcohol para que se disuelvan. Kinsman lo toma cuando se siente un poco decaída, y cree que es una gran parte de cualquier plan de salud y bienestar.

Se están realizando muchas investigaciones de los propóleos, dijo Kinsman. “Una mujer incluso está conduciendo una investigación sobre los propóleos para tratar el SIDA, así que es una extraordinaria substancia. Aún estamos liberando todos sus poderes”, dijo.

El futuro de Bike a Bee

La mayor meta de Kinsman para el próximo año es poder pagarles a sus practicantes por su arduo trabajo. Le gustaría pasarles parte de la responsabilidad de las colmenas para que puedan aprender el proceso por su cuenta.

También quiere convertirse en organización no lucrativa para poderse enfocar más en la educación y en el alcance comunitario. Le gusta ir a las escuelas y a los campamentos de verano para hablarles a los niños de las abejas.

Segun Kinsman, toda la miel tiene una ligera variación de color y sabor dependiendo de la ubicación de la colmena. Su miel favorita viene de un jardín en East Garfield Park llamada Al Raby. Está hecha mayormente de árboles de tila. Dijo que las ventas de miel en los mercados de agricultores locales como el de Back of the Yards han estado fuertes este año. De hecho, se agotó la miel de Back of the Yards y de East Garfield Park por la temporada, pero aún puedes comprar miel siguiendo a Bike a Bee en Facebook para encontrar el siguiente mercado de agricultores o el lugar de venta.