Ex-offenders Re-learn How to Make a Living


Reginald Holloway, 37, was arrested and convicted for possession of heroin. Ever since he was released, he’s been having a hard time finding employment.  (The Gate/ Jeffrey ‘Hitch’ Hitchens)

Job readiness program offers a second chance through hands on experiences 

Ex offenders face significant challenges when re-entering society, but with assistance from Chicago job readiness programs, these men and women are able to transition back to life on the outside. 

Two years ago, Reginald Holloway, 37, was arrested for possession of heroin and spent four and a half years in prison. He was released with two and half years of probation and has 18 months left.

Ever since he was released, he’s been having a hard time finding employment. He said that’s mainly because of his criminal background.

“I filled out so many applications,” Holloway said. Sometimes he said he even gets compliments. ‘You’re a good worker, you talk great,’ but when I hear that ‘but’ I crumble”.

After being referred by his probation officer, Holloway decided to join the Cara program, a job readiness initiative that helps people with non-violent criminal backgrounds and those with little job experience.

There he went through five weeks of training where he learned how to interview for jobs and write resumes. After completing the training, Holloway moved on to Cleanslate, the business arm of the Cara program where trained participants are sent off to job sites.

Cleanslate was born in 2005 under the Cara program. As a business component of Cara, Cleanslate gets its revenue from business contracts with festivals and Special Service Area (SSAs). It also gets city funding and some grant money.

And that’s what Cleanslate is trying to do with the 80 participants they currently have. It wants to prepare and connect individuals with available job opportunities, said Logan Quan, manager of business administration at Cleanslate.

“The final goal for us is that our interns move on to permanent employment to provide for themselves and their families,” Quan said.

Every day at Cleanslate, Holloway and his colleagues come together in a circle where they share reflections before they start their work.

“Make it a great day,” the group shouts in unison. Everyone wears fluorescent t-shirts with a Cleanslate logo on the back as part of their uniform.

Once they are done, participants head to their worksites for the day. Holloway is sometimes sent to remove graffiti and clean streets, other times he is sent to help at local festivals. But Holloway hopes to be able to do more than that. He wants to get more experience and possibly land a new job.

Holloway has been an intern with Cleanslate for more than four months. Interns are referred to Cara through a number of sources including the City of Chicago Family and Support Services and Illinois Department of Human Services.

In the last eight years, 1,537 interns have gone through Cleanslate, according to their latest six-month performance update from December 2012. That makes an average of 192 participants per year.

But only less than half of those participants have been placed in permanent jobs and of those, about 70 percent have been able to keep their job for a full year.

Interns at Cleanslate are paid a minimum wage and overtime, if they work over 40 hours a week. But even then, it’s hard for many program participants to survive in the city with their current earnings.

“Many of our [interns] may live in supportive or subsidized housing or shelters. Others may be living with family” Quan said.

Once interns are done with Cleanslate, permanent job placement is mostly done through the Cara program.

Carlos Townsel is the Special Projects Associate at Cleanslate. He said, once an individual has a criminal background, it becomes a lot harder to find work.

“For [a man] coming from the penitentiary or with challenges in his background, the city doesn’t offer a whole lot,” Townsel said. “I would go on interviews and employers would be like, ‘you’re a great potential candidate’, then as soon as they get the background back the door closes.”

Townsel was a Cleanslate intern in 2006, now manages his own group. Like many participants, Townsel had a criminal background and was unable to find work anywhere else after being released from the prison.

But like Holloway, many individuals are constantly facing challenges when readjusting in their own communities. Many of them, go back to poverty and lack of jobs. And in many cases, the programs that are there to help them have a hard time keeping track of participants’ success once they are on their own.

A 2004 study by the Urban Institute called “Chicago Prisoners’ Experiences Returning Home” followed 400 male participants before and after prison. All participants were part of a skills readiness program called Pre-Start.

Twenty percent of the participants enrolled in job classes were referred to potential jobs and 22 percent of those in education classes were referred to continuing education programs.

From the initial 400 participants, only 205 individuals were evaluated after eight months.

Those employed worked about 40 hours a week mostly doing construction, maintenance and warehouse work. After 11 months, 22 percent committed new crimes and 31 percent returned to prison after 13 months.

According to a 2010 study by Robert P. Fairbanks II, assistant professor at the School of Social Service Administration at the University of Chicago, 25 thousand individuals returned to some of the neighborhoods with the highest poverty and unemployment rates in Chicago every year.

With the high demand, programs like Cleanslate have challenges of their own. For several years, Cleanslate was losing money and went through program reforms to change how their revenue was spent. That included a reducing the number of new program participants and better managing their spending, said Brady Gott, managing director of Cleanslate.

“If we were overly dependent on government grants, if we lose that grant—which we have because of the economy—how do we survive?” he said.

According to Gott, Cleanslate has made partnerships with communities to improve the program’s reach as well as finding other sources of income, like partnering with local festivals and neighborhoods.

Cleanslate works with several communities including the Little Village Chamber of Commerce. The program also partnered with the Chicago Transit Authority to offer apprentice positions to its interns.

Holloway was one of them. He will be part of the maintenance crew.

“It’s a step up from where I’m at” Holloway said. While he is happy about this new apprenticeship, he is aware that it’s only a short-term opportunity. He knows he needs to develop new skills and find a stable job.

“I’m not going to mess this opportunity up and I’m going to keep striving for the best,” Holloway said.

Ex Delincuentes Reaprenden a Ganarse la Vida

(The Gate/ Jeffrey ‘Hitch’ Hitchens)

(The Gate/ Jeffrey ‘Hitch’ Hitchens)

Programa de preparación laboral da una segunda oportunidad mediante la experiencia 

Los ex delincuentes enfrentan importantes retos cuando vuelven a entrar a la sociedad, pero con la asistencia de programas de preparación laboral en Chicago, estos hombres y mujeres pueden lograr la transición a la vida exterior.

Hace dos años, Reginald Holloway, 37, fue arrestado por posesión de heroína y pasó cuatro años y medio en la cárcel. Fue puesto en libertad con dos años y medio de probatoria y aún le quedan 18 meses.

Desde que fue liberado, ha tenido dificultades para encontrar trabajo. Dijo que es principalmente por sus antecedentes penales.

“Llené tantas solicitudes”, dijo Holloway. A veces dijo recibir elogios. “‘Eres un buen trabajador, hablas muy bien,’ pero cuando escucho ese ‘pero’ me derrumbo”.

Después de haber sido referido por su oficial de probatoria, Holloway decidió entrar al programa Cara, una iniciativa de preparación laboral que ayuda a las personas con antecedentes penales no violentos y a aquellos con poca experiencia laboral.

Ahí pasó por cinco semanas de capacitación donde aprendió a cómo entrevistarse para trabajos y a escribir su currículum. Después de completar el entrenamiento, Holloway pasó a Cleanslate, la rama empresarial del programa Cara donde los participantes capacitados son enviados a sitios de trabajo.

Y eso es lo que Cleanslate trata de hacer con los 80 participantes que actualmente tiene. Quiere preparar y conectar a las personas con oportunidades de empleo disponibles, dijo Logan Quan, gerente administrativo de Cleanslate.

“El objetivo final para nosotros es que nuestros practicantes pasen a un empleo permanente para que provean para ellos y sus familias”, dijo Quan.

Cleanslate nació en el 2005 bajo el programa Cara. Como el componente empresarial del programa Cara, Cleanslate obtiene sus ingresos de contratos de negocios con festivales y las Áreas de Servicios Especiales (SSAs). También recibe fondos de la ciudad y dinero de subvenciones.

Todos los días en Cleanslate, Holloway y sus colegas se reúnen en un círculo donde comparten reflexiones antes de comenzar su trabajo.

“Que sea un gran día”, el grupo grita a coro. Todos usan playeras fosforescentes con el logo de Cleanslate en la espalda como parte de su uniforme.

Una vez que terminan, los participantes se dirigen a sus sitios de trabajo por el día. Holloway a veces es enviado a remover grafiti y a limpiar calles, otras veces es enviado a ayudar en festivales locales. Pero Holloway espera poder hacer más que eso. Quiere obtener más experiencia y posiblemente conseguir un nuevo empleo.

Holloway ha sido practicante en Cleanslate por más de cuatro meses. Los practicantes son referidos al programa Cara a través de un número de fuentes incluyendo al Departamento de Servicios y Apoyo a Familias de la Ciudad de Chicago y el Departamento de Servicios Humanos de Illinois.

En los últimos ocho años, 1,537 practicantes han pasado por Cleanslate, según su más reciente actualización de desempeño de seis meses de diciembre del 2012. Eso equivale a un promedio de 192 por año.

Pero sólo menos de la mitad de esos participantes han sido colocados en empleos permanentes y de esos aproximadamente el 70 por ciento ha podido mantener su trabajo por un año completo.

A los practicantes de Cleanslate se les paga un salario mínimo y horas extras si trabajan más de 40 horas a la semana. Pero aún así, es difícil para muchos participantes del programa sobrevivir en la ciudad con su sueldo actual.

“Muchos de nuestros [practicantes] pueden habitar en viviendas de subsidio o en albergues. Otros pueden estar viviendo con la familia”, dijo Quan.

Una vez que los practicantes terminan con Cleanslate, la búsqueda de empleo permanente se hace principalmente a través del programa Cara.

Carlos Townsel es el asociado de proyectos especiales de Cleanslate. Dijo que una vez que una persona tiene antecedentes penales, se hace mucho más difícil encontrar trabajo.

“Para [un hombre] que sale de la penitenciaría o con retos en sus antecedentes, la ciudad no ofrece mucho”, dijo Townsel. “Yo iba a entrevistas y los empleadores me decían, ‘eres un gran posible candidato’, luego en cuanto reciben los antecedentes la puerta se cierra”.

Townsel fue un practicante de Cleanslate en el 2006, ahora maneja su propio grupo. Como muchos participantes, Townsel tenía antecedentes penales y no podía encontrar trabajo en ninguna parte después de haber salido de prisión.

Pero como Holloway, muchas personas constantemente enfrentan retos cuando se ajustan en sus propias comunidades. Muchos de ellos, regresan a la pobreza y carecen de trabajos. Y en muchos casos, los programas que hay para ayudarlos tienen dificultades para realizar seguimiento del éxito de los participantes una vez que están por su propia cuenta.

Un estudio del 2004 del Instituto Urbano llamado “Las Experiencias de los Prisioneros de Chicago al Regresar a Casa” siguió a 400 hombres participantes antes y después de estar prisión. Todos los participantes eran parte de un programa de preparación de habilidades llamado Pre-Start.

El 25 por ciento de los participantes inscritos en clases de trabajo fue referido a posibles empleos y el 22 por ciento de aquellos en clases de educación fue referido a programas de educación continua.

De los 400 participantes inciales, sólo 205 personas fueron evaluadas después de ocho meses.

Aquellos empleados trabajaban aproximadamente 40 horas a la semana realizando construcción, mantenimiento y trabajo en bodegas.

Después de11 meses, el 22 por ciento cometió nuevos delitos y el 31 por ciento reingresó a prisión después de 13 meses.

Según un estudio del 2010 por Robert P. Fairbanks II, profesor asistente de la Administración de la Escuela de Servicio Social en la Universidad de Chicago, 25 mil personas regresaron a algunos de los vecindarios con los más altos índices de pobreza y desempleo en Chicago cada año.

Con la alta demanda, programas como CleanSlate también enfrentan sus propios retos. Por varios años, Cleanslate estuvo perdiendo dinero y pasó por reformas para cambiar la forma en que sus entradas eran gastadas. Eso incluyó reducir el número de nuevos practicantes del programa y un mejor manejo de sus gastos, dijo Brady Gott, director de Cleanslate.

Según Gott, Cleanslate ha hecho sociedades con comunidades para mejorar el alcance del programa además de encontrar otras fuentes de ingresos, como asociarse con festivales locales y vecindarios.

Cleanslate trabaja con varias comunidades incluyendo la Cámara de Comercio de La Villita. Cleanslate también se asoció con la Autoridad de Tránsito de Chicago para ofrecer posiciones de aprendizaje a sus practicantes.

Holloway era uno de ellos. Él será parte del equipo de mantenimiento.

“Es un paso arriba de donde estoy”, dijo Holloway. Aunque está contento con su nuevo entrenamiento de aprendizaje, está consciente de que es sólo una oportunidad a corto plazo. Sabe que necesita desarrollar nuevas habilidades y encontrar un empleo estable.

“No voy a echar a perder esta oportunidad y voy a seguir luchando por lo mejor”, dijo Holloway.

One Response to Ex-offenders Re-learn How to Make a Living

  1. I am a ex convicted. I was releassed las year. I expend fourteen in prison.I am a Biologist, during my time in prison I make several curses.I would like to much contacted group of help for a job opportunity .
    Reinaldo medina.