Veterans Wellbeing on Chicago’s Home Fronts

From left to right: Joe Franzese, Patrick Philipps, Brian Hatlen, Mike Breyne and Chiquita Griffis at a drill weekend at the North Riverside Armory. (Photo by Kari Lydersen)

From left to right: Joe Franzese, Patrick Philipps, Brian Hatlen, Mike Breyne and Chiquita Griffis at a drill weekend at the North Riverside Armory. (Photo by Kari Lydersen)

After 16 years in the military, Philip Chan said he had a relatively smooth transition back to civilian life. But he knows things are a lot more difficult for many young veterans including those in the South and West sides of Chicago.

Chan believes the violence and lack of choices many young people face when they leave the military are big problems.

“These are kids coming home,” he said. “They are forced to join gangs just to protect what they have. And the number of suicides is so high now. People need to talk to someone but they are afraid.”

That’s why Chan is a volunteer for the Illinois Warrior-to-Warrior program a Chicago-based initiative run by Health & Disability Advocates, a national nonprofit that advocates for people with disabilities, children and low-income adults.

Chan and other Warrior-to-Warrior volunteers reach out to Illinois National Guard members and other veterans. They provide support and connect them to existing services.

Services exist, but are hard to find

Many experts said resources and government services for veterans have improved in recent years, especially compared to past decades. But they also said those resources are hard to find, especially if someone has just left the military and is trying to readjust to civilian life.

Warrior-to-Warrior volunteer, Brian Hatlen, said connecting with the U.S. Department of Veterans Affairs (VA) could be extremely hard. “I struggled for many months, making stupid phone calls to the VA with questions they couldn’t answer, I had to learn it all myself,” Hatlen said. “That’s what attracted me to Warrior-to-Warrior. I went through it all, now I can share that with other soldiers.”

Warrior-to-Warrior volunteers regularly refer people to services from housing, health, employment and education to government resources including VA hospitals.

Joe Franzese is the coordinator for the Warrior-to-Warrior program. He said volunteers promise to connect National Guard members and veterans with needed services within 48 hours of being contacted. That’s an ambitious promise given that dealing with the VA or other complex systems can stretch on for weeks or months before the soldier feels he has a clear answer about possible services or benefits, Franzese said.

Health care access

Access to health care is a particularly pressing problem for many veterans. Not all veterans and particularly not all National Guard members have access to the VA health system. And even if they are eligible, the care is not necessarily available, prompt or free.

“Most people assume the VA is health insurance,” Franzese said. “It’s not. You might have access to some health services, depending on how, when and where you served. If you haven’t been deployed, which is the case for some of the National Guard – who make up the lion’s share of the military community in Illinois – it’s entirely likely they don’t have coverage.”

Many veterans lack health insurance. An analysis by Health & Disability Advocates found the highest numbers of uninsured veterans in Chicago are in the South and West Side neighborhoods. Almost 30 percent of veterans in the Austin neighborhood lack health insurance. South Lawndale and the Lower West Side report having 24 percent of veterans uninsured.

“Most people don’t know this is such a big problem,” said Laura Gallagher Watkin, a former disability benefits counselor at Health & Disability Advocates who launched a series of trainings to bridge the gap between military and civilian benefits in 2008.

“It’s easy to talk about having ‘Yellow Ribbon’ communities, but in reality there [are] more than 40,000 uninsured veterans in Illinois alone.”

Gallagher said one in three veterans has an income so low he/she could qualify for Medicaid under the Affordable Care Act. The highest number of Chicago veterans newly eligible for Medicaid also live in Auburn Gresham, Englewood, West Englewood, Washington Heights, Humboldt Park, East Garfield Park, North Lawndale and West Garfield Park.

“From that standpoint, it’s good to have on the horizon some concrete solutions on the table to help our service members and their families,” Gallagher said.

Illinois National Guard

Illinois has a particularly large National Guard. According to Franzese, the state includes an earthquake fault line, six nuclear plants and the flood-prone Mississippi River, all which are high crisis areas that require guard members on hand, he said.

“Unlike active duty military, the guard [doesn’t] have a set base or large network of support services,” Franzese said. “They’re citizen soldiers, they were looked at as weekend warriors. A lot of times they joined never planning to leave the state. But the wars in Iraq and Afghanistan utilized the National Guard like never before.”

Hence National Guard members have faced long deployments to combat zones, leaving them with all the same physical and psychological issues as active duty military.

“They’re back after 13 months, and they’re expected to find a job in the civilian world while they’re dealing with all the issues you’re guaranteed to face while you’re deployed,” Franzese said.

Employment woes

Finding and keeping work has been hard for many Americans in the past few years, but veterans have other disadvantages.

Chiquita Griffis, 34, is an Army veteran and Warrior-to-Warrior volunteer. Griffis joined the Army in 1996, following her grandfather’s footsteps. Griffis always wanted to be a doctor and figured the Army could be the first step. “But once I got out, I realized it wasn’t so easy.”

She said there’s a long path from being a combat medic to getting into medical school and actually becoming a physician.

In the past two years, she has worked for the state department of employment security, as a liaison for veterans.

With the state employment office, Griffis connects jobless veterans to work opportunities. Some are homeless or at risk of homelessness.

Griffis said the economic crisis has been particularly hard on Vietnam War veterans, who are still struggling with PTSD and other issues. Some of them have been laid off during the economic crisis and are struggling to find new positions.

Mike Breyne was in the military from 1969 to 1971, serving in Vietnam. In those days, veterans did not need to worry so much about finding work upon leaving the service.

“You had a job and you could go back to it,” he said. Back then they had fewer services and less awareness about veteran’s issues. He said many times veterans were left to deal with their struggles alone.

Breyne has worked on loading docks. He’s also driven and fixed trucks. While he has a secure job, he said many of his fellow veterans haven’t been as lucky.

“Not working triggers all kinds of other things,” Breyne said.

Other experts said drug abuse and alcoholism are recurring problems among veterans of all ages. And some of them could end up with a dishonorable discharge for using drugs, which prevents them from finding future opportunities.

While employers are required to hold the jobs for deployed National Guard members, the reality is often different. “Your employer might not like that you’re gone for 13 months,” Franzese said. “It’s illegal, but it doesn’t mean it doesn’t happen.”

There are federal, state and city incentives to bridge veterans back to civilian life but many don’t know how to reach those opportunities.

Volunteer Brian Hatlen said many veterans want to start their own businesses. He runs his own construction-contracting firm and plans to hire veterans on a full-time basis if the industry recovers. His business is certified as a veteran-owned business – a federal incentive he said other veterans should take advantage of.

“The government wants to help veterans,” he said. “There are so many things out there for vets that no one knows about.”

Hatlen, who is now 37, said coming back to civilian life is a great chance to start a new life. He had been an architect before deciding to enlist in the Army in 2003. He served until 2011, including a difficult two-year deployment in Iraq.

“It’s the perfect time if you’ve always wanted to do something like own your own business or get an education,” he said.

PTSD and Military Sexual Trauma

The past few years have brought increasing attention to the long-lasting effects of posttraumatic stress disorder and military sexual trauma.

About a year ago Griffis forced herself to deal with the trauma caused by the sexual abuse she experienced in Germany.

“I didn’t talk about it for 14 years,” she said. “I hadn’t admitted it to myself until right before I started this position.” At the state employment office, she was increasingly dealing with men who talked about PTSD. She realized her symptoms were similar. She also went to a script reading for a play about military sexual trauma, where women spoke out about their own experiences.

“I thought, ‘Okay, it’s time for me to speak up,’” she said.
There are increasing resources for veterans suffering PTSD. The VA has reportedly become less hostile to veterans who seek benefits to help deal with the disorder.

Military sexual trauma has likewise been getting more attention recently, but women veterans and soldiers say there’s a lot of shame and resistance around the topic.

In her role with Warrior-to-Warrior, Griffis keeps her eyes open for signs of PTSD and military sexual trauma among guard members and veterans she meets and tries to gently help people come to terms with their experiences.

“You kind of sense they’re going through it, but they don’t want the stigma,” she said. “Once you get it out of them, everyone feels better and you can move on.”

Picking up the Pieces

Southwest Side resident Patrick Philipps, 32, enlisted in the Marines in 2005 wanting to do his patriotic duty in the wake of the September 11 attacks. His brothers were in the Army too.

He was seriously wounded in Iraq and discharged in 2009. After that, he struggled physically and mentally to regain his footing – “a lot of surgeries, fighting the VA,” he said.

The VA was not meeting Philipps’ needs. “You’re like cattle in a line there,” he said.

“You call this number and bare your soul to someone over the phone. It didn’t make sense. I was suffering, trying to drown it in medication…I lost a lot of buddies, and I got to the point where I felt like maybe it would be better if I wasn’t here.”
He had tried to kill himself several times.

And that’s common among active-duty troops and veterans if they are not connected to mental health services. Suicide rates have steadily gone up in recent years, with a record high of 350 suicides among active-duty military in 2012. A Pentagon report said the contributing factors among veterans include substance abuse, relationship problems and anger issues upon their return to civilian life.

According to Gallagher issues among veterans get worse when service organizations fail to communicate effectively with them. She said that veterans often don’t know how to ask for help and face psychological barriers that keeps them from reaching out.

And that’s what Philipps went through before he found the support he needed. He met Joe Franzese earlier this year and is now involved in the Warrior-to-Warrior program.

“Joe’s like my personal angel, I idolize what he stands for, it’s what I aspire to be,” Philipps said.

Philipps is now working on his resume and conducting mock interviews with Franzese at the Health & Disability Advocates office. He also participates in support groups with other veterans. “It’s a complete 360. I’m happy now. My home life is better. It gets me out of my own bubble, just picking up the pieces.”
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For more information, to speak with a Warrior-to-Warrior volunteer or to volunteer for the program, call (312) 265-9101 or email ILW2W@hdadvocates.org.

This article has been edited by The Gate staff. To read the full version click here. 

El Bienestar de los Veteranos al Frente Civil de Chicago

Warrior-to-Warrior volunteer and Army Veteran Chiquita Griffis (left) helps Marine Veteran Patrick Philipps (right) on paperwork at a drill weekend at the North Riverside Armory outside Chicago. (Photo by Kari Lydersen)

Warrior-to-Warrior volunteer and Army Veteran Chiquita Griffis (left) helps Marine Veteran Patrick Philipps (right) on paperwork at a drill weekend at the North Riverside Armory outside Chicago. (Photo by Kari Lydersen)

Después de 16 años en el militar, Philip Chan dijo que tuvo una relativamente fácil transición de regreso a la vida civil. Pero sabe que las cosas son mucho más difíciles para muchos jóvenes veteranos incluyendo a muchos del sur y del oeste de Chicago.

Chan cree que la violencia y la falta de opciones que muchos jóvenes enfrentan cuando salen del militar es un gran problema.

“Estos son los jóvenes que regresan a casa”, dijo. “Son obligados a unirse a las pandillas sólo para proteger lo que tienen. Y el número de suicidios es tan alto ahora. La gente necesita hablar con alguien pero tienen miedo”.

Es por eso que Chan es voluntario del programa Illinois Warrior to Warrior una iniciativa con sede en Chicago a cargo de Health & Disability Advocates, una organización nacional sin fines de lucro que aboga por personas discapacitadas, niños y adultos de bajos ingresos.

Chan y otros voluntarios de Warrior-to-Warrior localizan a miembros de la Guardia Nacional de Illinois y a otros veteranos. Les brindan apoyo y los conectan a servicios existentes.

Servicios existen, pero son difíciles de encontrar

Muchos expertos dijeron que los recursos y servicios gubernamentales para veteranos han mejorado en años recientes, especialmente comparados a décadas pasadas. Pero también dijeron que esos recursos son difíciles de encontrar, especialmente si alguien recientemente ha salido del militar y está intentando reajustarse a la vida civil.

El voluntario de Warrior-to-Warrior, Brian Hatlen, dijo que el conectarse con el Departamento de Asuntos Veteranos (VA) de EE.UU. puede ser extremadamente difícil. “Luché por muchos meses, haciendo llamadas telefónicas tontas al VA con preguntas que no podían responder. Tuve que aprenderlo todo por mí mismo”, dijo Hatlen. “Eso es lo que me atrajo a Warrior-to Warrior. Pasé por todo, ahora puedo compartir eso con otros soldados”.

Los voluntarios de Warrior-to-Warrior regularmente refieren a las personas a servicios desde vivienda, salud, empleo y educación a recursos gubernamentales incluyendo hospitales de VA.

Joe Franzese es coordinador del programa Warrior-to-Warrior. Dijo que los voluntarios se comprometen a conectar a miembros de la Guardia Nacional y veteranos con los servicios que necesiten dentro de las 48 horas de haber sido contactados. Es una promesa ambiciosa dado que lidiar con el VA u otros sistemas complejos puede estrecharse por semanas o meses antes de que el soldado sienta que tiene una respuesta clara acerca de los posibles servicios o beneficios, dijo Franzese.

Acceso a cuidados médicos

El acceso a cuidados médicos es un problema particularmente urgente para muchos veteranos. No todos los veteranos y particularmente no todos los miembros de la Guardia Nacional tienen acceso al sistema de salud del VA. E inclusive si son elegibles, los cuidados no necesariamente están disponibles, son rápidos o gratuitos.

“La mayoría de personas asumen que el VA es un seguro de salud”, dijo Franzese. “No lo es. Puedes tener acceso a algunos servicios de salud, dependiendo de cómo y cuándo serviste. Si no has sido desplegado, lo cual es el caso para parte de la Guardia Nacional—que conforma la mayor parte de la comunidad militar en Illinois—es totalmente probable que no tengan cobertura”.

Muchos veteranos carecen de seguro de salud. Un análisis de Health & Disability Advocates encontró que las cifras más altas de veteranos sin seguro están en los vecindarios del sur y oeste de la ciudad. Casi el 30 por ciento de los veteranos en el vecindario de Austin carecen de seguro de salud. South Lawndale y Lower West Side reportan tener un 24 por ciento de veteranos sin seguro.

“La mayoría de personas no sabe que esto es un problema tan grande”, dijo Laura Gallagher Watkin, ex consejera de beneficios de discapacidad de Health & Disability Advocates que lanzó una serie de entrenamientos para cerrar la brecha entre los beneficios militares y civiles en el 2008.

“Es fácil hablar acerca de tener comunidades de ‘Cinta Amarilla’, pero en realidad hay más de 40,000 veteranos sin seguro tan sólo en Illinois”.

Gallagher dijo que uno de cada tres veteranos tiene ingresos tan bajos que podría calificar para el Medicaid bajo la Ley de Cuidados de Salud Asequibles. El mayor número de veteranos de Chicago recientemente elegibles para el Medicaid también vive en Auburn Gresham, Englewood, West Englewood, Washington Heights, Humboldt Park, East Garfield Park, North Lawndale y West Garfield Park.

“Desde ese punto de vista, es bueno tener en el horizonte algunas soluciones concretas sobre la mesa para ayudar a nuestros miembros del servicio y a sus familias”, dijo Gallagher.

La Guardia Nacional de Illinois

Illinois tiene particularmente una grande Guardia Nacional. Según Franzese, el estado incluye una línea de fallas sísmicas, seis plantas nucleares y el Río Mississippi propenso a las inundaciones, todos las cuales son áreas de alta crisis que requieren  miembros del la guardia a la mano, dijo.

“A diferencia de los militares de servicio activo, la guardia [no] tiene una base fija o una gran red de servicios de apoyo”, dijo Franzese. “Son soldados ciudadanos, eran contemplados como guerreros de fin de semana. Muchas veces se unieron nunca planeando dejar el estado. Pero las guerras en Irak y Afganistán utilizaron la Guardia Nacional como nunca antes”.

Por lo tanto los miembros de la Guardia Nacional han enfrentado largos despliegues a las zonas de combate, dejándolos con todos los mismos problemas físicos y psicológicos de los militares de servicio activo.

“Regresan después de 13 meses, y se espera que encuentren trabajo en el mundo civil mientras lidian con todos los problemas que se te garantiza enfrentarás mientras estás desplegado”, dijo Franzese.

Problemas de empleo

Encontrar y mantener trabajo ha sido muy difícil para muchos estadounidenses en los últimos años, pero los veteranos tienen otras desventajas.

Chiquita Griffis, 34, es veterana del ejército y voluntaria de Warrior-to-Warrior. Griffis se unió al ejército en 1996, siguiendo los pasos de su abuelo. Griffis siempre quiso ser doctora y pensaba que el ejército podría ser el primer paso. “Pero una vez que salí, me di cuenta que no era tan fácil”.

Dijo que hay un largo camino de ser un médico de combate a ingresar a la facultad de medicina y de hecho convertirse en médico.

En los dos últimos años ha estado trabajando para el departamento de seguridad laboral del estado, como enlace para veteranos. Con la oficina laboral del estado, Griffis conecta a veteranos desempleados con oportunidades de empleo. Algunos son indigentes o corren el riesgo de serlo.

Griffis dijo que la crisis económica ha sido particularmente dura en los veteranos de la Guerra de Vietnam, que aún luchan con el trastorno de estrés postraumático (PTSD) y otros problemas. Algunos han sido despedidos durante la crisis económica y luchan por encontrar nuevas posiciones.

Mike Breyne estuvo en el militar de 1969 a 1971, sirviendo en Vietnam. En esos tiempos, los veteranos no tenían que preocuparse tanto por encontrar empleo al dejar el servicio.

“Tenías un trabajo y podías regresar a él”, dijo. En ese tiempo tenían menos servicios y menos sensibilización de los problemas de los veteranos. Dijo que muchas veces los veteranos se quedaban solos haciendo frente a sus problemas.

Breyne ha trabajado en los muelles de cargo. También ha manejado y reparado camiones. Aunque cuenta con un trabajo seguro, dijo que muchos de sus compañeros veteranos no han sido tan afortunados.

“El no trabajar desencadena toda clase de cosas”, dijo Breyne.

Otros expertos dijeron que el abuso de drogas y el alcoholismo son problemas recurrentes entre veteranos de todas las edades. Y algunos podrían terminar con una baja deshonrosa por usar drogas, lo que les impide encontrar futuras oportunidades.

Aunque a los empleadores se les requiere guardar los trabajos para los miembros desplegados de la Guardia Nacional, la realidad a menudo es diferente. “A tu empleador puede no gustarle que estés ausente durante 13 meses”, dijo Franzese. “Es ilegal, pero no significa que no suceda”, dijo.

Existen incentivos federales, estatales y municipales para conectar a los veteranos de regreso a la vida civil pero muchos no saben cómo alcanzar esas oportunidades.

El voluntario Brian Hatlen dijo que muchos veteranos quieren iniciar su propio negocio. Él está a cargo de su propia constructora y planea contratar a veteranos de tiempo completo si la industria se recupera. Su negocio está certificado como negocio de propiedad de veterano – una iniciativa a nivel federal dijo la cual otros veteranos deberían aprovechar.

“El gobierno quiere ayudar a los veteranos”, dijo. “Hay tantas cosas para veteranos de las cuales nadie sabe nada”.

Hatlen, ahora de 37 años, dijo que el regresar a la vida civil es una gran oportunidad de comenzar una nueva vida. Era arquitecto antes de decidir enlistarse en el ejército en el 2003. Sirvió hasta el 2011, incluyendo un difícil despliegue de dos años en Irak.

“Es el momento perfecto si siempre quisiste hacer algo como ser dueño de tu propio negocio u obtener una educación”, dijo.

El PTSD y el Trauma Sexual Militar

Los últimos años han traído cada vez más atención a los efectos a largo plazo del trastorno de estrés postraumático y el trauma sexual militar.

Hace aproximadamente un año, Griffis se obligó a lidiar con el trauma causado por el abuso sexual que sufrió en Alemania.

“No hablé de eso por 14 años”, dijo. “No lo había admitido a mí misma hasta justo antes de comenzar esta posición”. En la oficina estatal laboral, constantemente estaba lidiando con hombres que hablaban del PTSD. Se dio cuenta de que sus síntomas eran similares. También fue a una lectura de guión para una obra acerca del trauma sexual militar, donde las mujeres hablaron de sus propias experiencias.

“Pensé, ‘bueno, es hora de que yo hable’”, dijo.

Cada vez hay más recursos para veteranos que sufren PTSD. El VA se ha hecho menos hostil a los veteranos que buscan beneficios para ayudar a lidiar con el trastorno.

El trauma sexual militar también ha estado recibiendo más atención recientemente, pero las mujeres veteranas y soldados dicen que hay mucha vergüenza y resistencia en torno al tema.

En su papel con Warrior-to-Warrior, Griffis mantiene los ojos abiertos en busca de signos de PTSD y trauma sexual militar entre los miembros de la guardia que conoce y trata de ayudar a la gente a aceptar sus propias experiencias.

“Como que sientes que lo están pasando, pero no quieren el estigma”, dijo. “Una vez que se los quitas, todos se sienten mejor y puedes seguir adelante”.

Recogiendo los pedazos

El residente del suroeste de la ciudad Patrick Philipps, 32, se enlistó en la infantería en el 2005 con ganas de cumplir con su deber patriótico a raíz de los atentados del 11 de septiembre. Sus hermanos estaban en el ejército también.

Fue gravemente herido en Irak y dado de baja en el 2009. Después de eso luchó física y mentalmente para recuperar su equilibrio—“muchas cirugías, luchando contra el VA”, dijo.

El VA no estaba cumpliendo con las necesidades de Philipps. “Estás como ganado en una línea ahí”, dijo. “Llamas a este número y desnudas tu alma a alguien por teléfono. No tenía ningún sentido. Estaba sufriendo, tratando de ahogarlo en medicamento…perdí a muchos amigos, y llegué al punto donde sentí que quizá hubiera sido mejor si no estuviera aquí”.

Trató de suicidarse varias veces. Y eso es común entre soldados de servicio activo y veteranos si no están conectados a servicios de salud mental. Las tasas de suicidio han ido aumentando en años recientes, con un récord de 350 suicidios entre militares de servicio activo en el 2012. Un reporte del Pentágono dijo que los factores contribuyentes entre los veteranos incluyen abuso de substancias, problemas de pareja y problemas de ira a su regreso a la vida civil.

Según Gallagher los problemas entre los veteranos empeoran cuando las organizaciones de servicio no se comunican efectivamente con ellos. Dijo que los veteranos a menudo no saben cómo pedir ayuda y enfrentan barreras psicológicas que les impiden ponerse en contacto.

Y eso es por lo que Philipps pasó antes de encontrar el apoyo que necesitaba. Conoció a Joe Franzese a principios de este año y ahora está involucrado en el programa Warrior-to-Warrior.

“Joe es como mi ángel personal, idolatro lo que cree, es lo que aspiro ser”, dijo Philipps.

Philipps ahora está trabajando en su currículum y realiza simulacros de entrevistas con Franzese en la oficina de Health & Disability Advocates. También participa en grupos de apoyo con otros veteranos.

“Es un giro total. Ahora soy feliz. Mi vida en casa es mejor. Me saca de mi propia burbuja, sólo recogiendo los pedazos”.
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Para más información, para hablar con un voluntario de Warrior-to-Warrior o para ser voluntario del programa llama al (312) 265-9101 o por correo electrónico ILW2W@hdadvocates.org.

Este artículo ha sido editado por el personal del periódico The Gate. Para leer la versión original haz click aquí.