Can Jobs Curb Violence?

Ray Rhone, president and CEO of The Consummate Image, a personal brand development and marketing firm, speaks to participants during a Dress for Peace and Success workshop organized by Enlace Chicago and Ceasefire Little Village on June 17 at Toman Library in Little Village. (The Gate/ Lucia Anaya)

Ray Rhone, president and CEO of The Consummate Image, a personal brand development and marketing firm, speaks to participants during a Dress for Peace and Success workshop organized by Enlace Chicago and Ceasefire Little Village on June 17 at Toman Library in Little Village. (The Gate/ Lucia Anaya)

Two groups team up to offer a job readiness program in Little Village. But are there enough jobs for youth in the city?

Two community organizations are preparing at-risk youth and gang members for future job opportunities.

Enlace Chicago and Ceasefire Little Village have partnered to offer a set of job-readiness workshops that teaches individuals about resume writing, interview etiquette and proper business attire.

The initiative called Dressing for Peace and Success, works with participants from the Ceasefire’s violence intervention mentorship program that are either former, current or at-risk gang members from Little Village.

Michael Rodriguez, executive director at Enlace Chicago, said this pilot program would help connect at-risk youth with jobs and opportunities that many are unaware of.

“Disconnected youth, 16 to 24 year-olds, who are out of school and out of work are much more likely to be the victims or perpetrators of violence,” Rodriguez said. “What we’re trying to do is connect them back to school, back to work.”

South Lawndale, the community area that covers Little Village, is home to about 92,000 residents. According to City of Chicago data, the area has an unemployment rate of 14.3 percent among residents 16 and over—that’s higher than the city’s 12 percent.

Getting people jobs is the best way to prevent violence, said Warren McBride, Enlace’s violence prevention program coordinator.

Through exercises and presentations, he said, participants are learning how to act during a job interview.

“People always say ‘I wouldn’t be on the corner doing this if I had a job.’ ‘I wouldn’t be robbing people if I had a job.’ ‘I wouldn’t be in a gang if I had a job,’” he said.

According to Chicago Police Department data, Little Village has seen a decrease in shootings and murders compared to last year. However, in the last 90 days, the neighborhood has seen between 77 to 160 violent crimes.

With this program, McBride said, the two groups hope to curb violence and get young men off the streets.

But the program doesn’t serve a lot of youth. The first workshop only had seven participants, a low number given the amount of young people who could take advantage of a job-training program in the area.

Rodriguez said, that’s because the small group dynamic helps reach participants more successfully.

“That’s actually a lot of guys,” he said. “We’re working with at-risk populations, so you want to keep the number small…it allows for more one-on-one attention.”

He also said it’s hard to put men from different parts of the neighborhood in one room because they might belong to different gangs and could start conflict.

“Those guys, you get them in a big room, they don’t pay as much attention and some of the guys we’re already working with aren’t ready for that,” Rodriguez said.

It’s also easier for the caseworkers to stay connected with each participant until they secure a job if the numbers are smaller, he said.

But securing a job hasn’t been easy for participants.

Jesus Salazar, the outreach supervisor for Ceasefire Little Village, said many of the participants want an opportunity to work, but often don’t know how to present themselves as professional individuals.

“All these guys have tattoos in certain locations in the body and it’s discouraging, an employer doesn’t want to see those things,” Salazar said. “In an interview they don’t know what to say and often, that interview is what will prevent them from getting the job.”

Nineteen-year-old Manuel* was one of the participants at the June 17 workshop. He said he is a member of the Two Six gang and many times it’s easier to make money on the streets selling drugs than finding a real job.

He said he never paid attention to the way he dressed until he realized wearing baggy pants was not a good idea.

“I went to an interview dressed in the clothes I usually wear—baggy pants, loose shirt,” he said. “The interviewer saw how I was dressed and asked me if I had a gang affiliation, I said nah, but I still didn’t get the job.”

Those barriers can discourage some participants.

Gerardo*, 31, a former gang member was recently released from prison after serving an 18-month term for gun possession. Since his release, he has enrolled in school and has been on several job interviews.

He said it’s been harder for him to find a full time job after he left prison. His record, along with the tattoos on his face and arms have made it difficult for an employer to see him as a serious and hardworking employee, even though those things aren’t representative of who he is anymore, he said.

“I’m trying to better myself now,” Gerardo said. “When I went to prison, I realized the reality of things and it opened my eyes.”

But even with the added barriers that come from being a youth involved in gangs, getting a job in general, for any youth, is difficult.

A report released by Northeastern University last year, found that teen unemployment rate fell in Illinois from just under 50 percent in 2000 to 28 percent in 2012—the lowest rate in the 42 years for which such data exists.

According to the report, low income, minority high school students are the least likely to be employed. In 2010, only 7 percent of high students in Chicago were employed.

The City of Chicago offers summer job programs for youth, but those programs often have three or four times more applicants than the number hired. Some experts also said there isn’t enough research to evaluate their impact.

For now, Enlace Chicago and Ceasefire hope the program will help participants get a job and stay busy.

The two-day workshop culminates with a visit to Men’s Warehouse where the group is fitted for and given a business suit, shirt and tie.

They have plans for a second workshop later in June, but Rodriguez wants to extend the program.

“I would say this is a pilot program, depending on how it goes, we’ll try and get more funding for it,” Rodriguez said.

For now, participants’ case managers will track the success rate of the workshops.

* The names of the program participants in this article were not revealed by The Gate to protect the confidentiality of each individual.

*In our print issue we asked whether jobs can curb violence in our neighborhoods. However, we spelled curb as curve like if it was something you could bend. Our mistake. We meant curb as  “the act of restraining power or action or limiting excess.”  We apologize for the error. 

¿Pueden los Trabajos Frenar la Violencia?

Dos grupos se unen para ofrecer programas de preparación laboral en La Villita. Pero ¿hay suficientes trabajos para los jóvenes de la ciudad?

Dos organizaciones comunitarias están preparando a jóvenes en riesgo y a pandilleros para futuras oportunidades de empleo.

Enlace Chicago y Ceasefire La Villita se han unido para ofrecer una serie de talleres de preparación de trabajo les enseña a las personas escritura de currículum, etiqueta de entrevista y vestuario apropiado de trabajo.

La iniciativa llamada Dress for Peace and Success (Vístete para la Paz y el Éxito), trabaja con participantes del programa de tutoría de intervención de violencia de CeaseFire que son ya sea, ex, actuales o pandilleros en riesgo de La Villita.

Michael Rodríguez, director ejecutivo de Enlace Chicago, dijo que este programa piloto ayudará a conectar a jóvenes en riesgo con empleos y oportunidades que muchos desconocen.

“Los jóvenes desconectados, de 16 a 24 años que no están en la escuela y no tienen empleo son más propensos a ser las víctimas de perpetradores de violencia”, dijo Rodríguez. “Lo que tratamos de hacer es conectarlos de regreso a la escuela, de regreso a trabajar”.

South Lawndale, el área comunitaria que cubre La Villita, es el hogar de aproximadamente 92,000 residentes. Según datos de la ciudad de Chicago, el área tiene una tasa de desempleo de aproximadamente 14.3 por ciento entre los residentes mayores de 16 años—es mayor que el 12 por ciento de la ciudad.

Conseguirle trabajo a la gente es la mejor manera de prevenir la violencia, dijo Warren McBride, coordinador del programa de prevención de violencia de Enlace. Mediante ejercicios y presentaciones, dijo, los participantes están aprendiendo a cómo actuar en una entrevista de trabajo.

“La gente siempre dice ‘no estaría en la esquina haciendo esto si tuviera trabajo’. ‘No estaría robando a la gente si tuviera trabajo’”, dijo.

Según datos del Departamento de Policía de Chicago, La Villita ha visto una reducción en tiroteos y asesinatos comparado con el año pasado. Sin embargo, en los pasados 90 días, el vecindario ha visto entre 77 y 160 crímenes violentos.

Con este programa, McBride dijo, los dos grupos esperan frenar la violencia y sacar a los jóvenes de las calles.
Pero el programa no sirve a muchos jóvenes. El primer taller sólo tuvo siete participantes, una cifra baja dada la cantidad de jóvenes que podrían tomar ventaja de un programa de entrenamiento de empleo en el área.

Rodríguez dijo que se debe a que la dinámica de grupo pequeño ayuda a llegar a los participantes con más éxito.

“En realidad son muchos muchachos”, dijo. “Estamos trabajando con poblaciones en riesgo, así que quieres mantener el número pequeño…te permite más atención individual”.

También dijo que es difícil poner a hombres de distintas partes del vecindario en un solo salón porque pueden pertenecer a distintas pandillas y podrían comenzar un conflicto.

“A esos muchachos, los pones en un cuarto grande, y no ponen tanta atención y algunos de los muchachos con los que ya estamos trabajando no están listos para eso”, dijo Rodríguez.

También es más fácil para los trabajadores sociales mantenerse conectados con cada participante hasta que aseguren un empleo si las cifras son menores, dijo.

Pero asegurar un empleo no ha sido tan fácil para los participantes.

Jesús Salazar, supervisor de alcance de Ceasefire La Villita, dijo que muchos de los participantes quieren una oportunidad para trabajar, pero a menudo no saben cómo presentarse como personas profesionales.

“Todos estos muchachos tienen tatuajes en ciertas partes del cuerpo y es desalentador, un empleador no quiere ver esas cosas”, dijo Salazar. “En una entrevista no saben qué decir y a menudo, esa entrevista es lo que les impide conseguir el trabajo”.

Manuel*, de 19 años de edad fue uno de los participantes del taller del 17 de junio. Él dijo que es miembro de la pandilla Two Six y muchas veces es más fácil ganar dinero en las calles vendiendo drogas que encontrar un trabajo real.

Dijo que nunca puso atención a la forma en que vestía hasta que se dio cuenta que usar pantalones anchos no era una buena idea.

“Fui a una entrevista vestido con la ropa que normalmente uso—pantalones anchos, camiseta suelta”, dijo. “El entrevistador vio cómo estaba vestido y me preguntó si tenía alguna afiliación a las pandillas, dije no, pero de todos modos no conseguí el trabajo”.

Esas barreras pueden desalentar a algunos participantes.

Gerardo*, 31, es un ex pandillero que recientemente fue puesto en libertad después de haber servido una condena de 18 meses por posesión de armas. Desde su liberación, se ha inscrito en la escuela y ha ido a varias entrevistas de trabajo.

Dijo que ha sido más difícil para él encontrar un empleo de tiempo completo después de haber salido de la cárcel. Sus antecedentes junto con los tatuajes en su cara y brazos han hecho difícil que un empleador lo vea como empleado serio y trabajador, aunque esas cosas ya no representen quién es, dijo.

“Estoy tratando de mejorar ahora”, dijo Gerardo. “Cuando fui a la cárcel, me di cuenta de la realidad de las cosas y abrí los ojos”.

Pero incluso con las barreras añadidas que vienen de ser un joven involucrado en las pandillas, conseguir un empleo en general, para cualquier joven, es difícil.

Un reporte dado a conocer por la Universidad Northeastern el año pasado, encontró que el índice de desempleo entre adolescentes disminuyó en Illinois de menos del 50 por ciento en el 2000 a un 28 por ciento en el 2012—el menor índice en los 42 años para los que existen tales datos.

Según el reporte, los estudiantes de secundaria de bajos recursos y de minorías son los que tienen menos probabilidades de estar empleados. En el 2010, sólo el 7 por ciento de los estudiantes de secundaria en Chicago estaban empleados.

La Ciudad de Chicago ofrece programas de trabajo de verano para los jóvenes, pero esos programas a menudo tienen tres o cuatro veces más solicitantes que el número de jóvenes contratados. Algunos expertos también dijeron que no hay suficientes investigaciones para evaluar su impacto.

Por ahora, Enlace Chicago y Ceasefire esperan que el programa ayude a los participantes a conseguir empleo y a mantenerse ocupados.

El taller de dos días de duración culmina con una visita al Men’s Warehouse donde los participantes se miden y se les da un traje profesional, camisa y corbata.

Tienen planes para un segundo taller a finales de junio, pero Rodríguez quiere extender el programa.

“Diría que es un programa piloto, dependiendo de cómo salga, trataremos de conseguir más fondos”, dijo Rodríguez.

Por ahora, los trabajadores sociales de los participantes le darán seguimiento a la tasa de éxito de los talleres.

*Los nombres de los participantes del programa en este artículo no fueron revelados por el periódico The Gate para proteger la confidencialidad de cada uno.

 *En nuestra edición impresa preguntamos si los trabajos pueden frenar la violencia en la versión en inglés. Sin embargo, deletreamos la palabra curb (frenar) como curve, algo que puedes doblar (curva). ¡Fue nuestro error! Quisimos decir curb como “el hecho de restringir poder o acción o limitar exceso”. Pedimos disculpas por nuestro error.


4 Responses to Can Jobs Curb Violence?

  1. Great work!

  2. Jessica Morales

    I am ecstatic to hear of such great work going on in Little Village. Posture, proper interview etiquette, eye contact, etc. may come natural to some but not to the high risk youth in our communities. It is important to help these individuals through job readiness programs such as Dress for Peace and Success. Not only are they learning but also getting a little help from Men’s Warehouse for their next journey! Kudos to all involved!

  3. This sounds like great work. Impacting one life at a time and teaching these young men that they do not have to be victims of their circumstances. Empowering them to make a positive change in their life. Hopefully, they will continue and show their friends and peers that there is a positive alternative and that it is never too late to make a change.

  4. Diana Rodriguez

    It’s nice to hear that there are still organizations like Enlace and Ceasefire helping the youth in the Little Village community. Enough though “Dressing for Peace and Success” pilot program had a low turned out, I am sure it had a positive impact to the seven individuals that attended. I wish nothing but the best to Enclace and Ceasefire on current and future events, continue the great work!