Pink Panthers Program Promotes Girl Power

Pink Panthers group at Lara Academy in Back of the Yards. (Photo courtesy of Ashley Wolinski)

Pink Panthers group at Lara Academy in Back of the Yards.
(Photo courtesy of Ashley Wolinski)

Lara Academy after school program is helping girls navigate through teen issues

Every Monday, a group of sixth, seventh and eighth grade girls at Lara Academy in Back of the Yards gets together after school to discuss the challenges of being a teen.

The group is called Pink Panthers and its helping girls navigate through issues unique to them—such as boys, puberty and bullying.

For a few hours after school, they practice yoga, do arts and crafts and volunteer at neighboring community organizations, all while sharing stories of their day-to-day middle school experience.

Ashley Wolinski is a special education teacher at Lara and is the advisor of the program. She said Pink Panthers provides a safe space for the girls to talk about their problems and ask questions they are often too scared to ask their parents.

“They’re looking for someone to answer their questions…. and not relying on their friends to tell them but relying on someone who can answer them honestly, seriously and really give them the information,” Wolinski said.

Briza Guerrero is a sixth grader at Lara. She said the program allows her to speak more freely without the fear her parents might misunderstand her.

“Sometimes I have boy problems and I don’t tell my mom because I think she’s going to say something or do something,” Guerrero said. “I tell my friends in Pink Panthers because I feel more comfortable telling them than my mom.”

But the questions are not only about boys. As they change from a kid to a teen, the girls have questions about how and why their bodies are changing.

By providing a safe space to talk about this, they become more open and often realize they are going through the same issues as their peers, Wolinski said.

This dynamic allows the girls to become more supportive of each other, and even helps them prevent problems amongst themselves.

“They are the girls that are looking out for other kids in the school,” Wolinski said. “They’re saying ‘hey, I saw this on Facebook and I’m worried about this person,’ which allows us to then as a school and as teachers to really connect more with the students and help them out on those interpersonal levels.”

Pink Panthers has also allowed participants to make new and genuine friends, according to sixth grader Karla Hernandez.

“You’re the same age as them and you know them very well, and they’re girls,” she said.

Nallely Sanchez, also a sixth grader, said the girl-only aspect of Pink Panthers is her favorite part of the program. She often feels uncomfortable talking around boys her age.

“Boys are really aggressive sometimes, they play harsh and it’s hard for me to express myself around them,” Sanchez said.

Pink Panthers generates confidence amongst the girls while providing them with the tools to make the right choices in and out of school, Wolinski said.

She hopes this will allow the girls to become successful in the future and will encourage them to see beyond the things they experience in their neighborhood.

“I’ve seen the girls really turn into leaders, I’ve seen them have more social skills and have more worldly knowledge too,” Wolinski said.

Programa Pink Panthers Promueve la Fuerza Femenina

Programa después de clases en la Academia Lara ayuda a las niñas a navegar por los temas de la adolescencia

Cada lunes, un grupo de jovencitas de sexto, séptimo y octavo grado de la Academia Lara en Back of the Yards se reúne despúes de clases para discutir los altibajos de ser adolescente.

El grupo se llama Pink Panthers (Panteras Rosas) y está ayudando a las niñas a navegar temas que son únicos para ellas—tales como los niños, la pubertad y el acoso.

Por unas horas después de clases, practican yoga, hacen manualidades y son voluntarias de agencias comunitarias del vecindario, todo mientras comparten historias de su experiencia del día a día en la escuela media.

Ashley Wolinski es maestra de educación especial en Lara y es la asesora del programa. Dijo que Pink Panthers brinda un espacio seguro para que las niñas hablen de sus problemas y hagan las preguntas que con frecuencia tienen demasiado miedo hacer a sus padres.

“Están buscando a alguien para que responda a sus preguntas…y no confiar en sus amigos para decirles pero confiar en alguien que puede responderles honestamente, seriamente y realmente darles la información”, dijo Wolinski.

Briza Guerrero es estudiante de sexto grado en Lara. Ella dijo que el programa le permite hablar libremente sin el temor de que sus padres la puedan malinterpretar.

“A veces tengo problemas de niños y no le digo a mi mamá porque pienso que va a decir algo o hacer algo”, dijo Guerrero. “Le cuento a mis amigas en Pink Panthers me siento más cómoda contándoles a ellas que a mi mamá”.

Pero las preguntas no sólo son de los niños. A medida de que cambian de niñas a adolescentes las niñas tienen preguntas de cómo y porqué su cuerpos están cambiando.

Al proporcionar un lugar seguro para hablar de esto, se hacen más abiertas y a menudo se dan cuenta de que están pasando por los mismos problemas que sus compañeras, dijo Wolinski.

Esta dinámica les permite a las niñas ser más solidarias entre sí, e incluso les ayuda a evitar problemas entre ellas.

“Ellas son las niñas que cuidan de los otros niños en la escuela”, dijo Wolinski. “Dicen ‘oye, vi esto en Facebook y estoy preocupada por esta persona’, lo que nos permite entonces como escuela y como maestros verdaderamente conectarnos más con los estudiantes y ayudarlos en esos niveles interpersonales”.

Pink Panthers también les ha permitido a las participantes hacer nuevas y genuinas amistades según la alumna de sexto grado Karla Hernández.

“Tienes la misma edad que ellas y las conoces muy bien, y todas son niñas”, dijo.

Nallely Sánchez, también alumna de sexto grado, dijo que el aspecto de Pink Panters exclusivo de niñas es su parte favorita del programa. A menudo se siente incómoda hablando alrededor de los niños de su edad.

“Los niños son agresivos a veces, juegan rudo y es difícil para mí expresarme alrededor de ellos”, dijo Sánchez.

Pink Panthers genera confianza entre las niñas a la vez que les brinda las herramientas para tomar las decisiones correctas dentro y fuera de la escuela, dijo Wolinski.

Ella espera que esto les permita a las niñas ser exitosas en el futuro y que las impulse a ver más allá de las cosas que experimentan en su vecindario.

“He visto a las niñas convertirse en líderes, las he visto tener más habilidades sociales y más conocimientos del mundo también”, dijo Wolinski.

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