Are Latino Students Ready for Common Core Standards?

Sylvia Puente, executive director of the Latino Policy Forum (right) and (CPS) CEO Jean-Claude Brizard (left) discuss potential challenges with the implementation of Common Core standards during a symposium held at the Arturo Velazquez Institute on Tuesday June 26. Photo by Olga Lopez from the Latino Policy Forum

Before CPS implements Common Core State Standards across district schools, the Latino Policy Forum holds a symposium to discuss potential academic achievement gaps among Latinos.

Imagine this— two 4th-grade students having a text-based argument. Each student with a book in their hand—citing, talking, discussing and arguing about a particular subject, around a piece of text.

“That’s what the Common Core is going to be pushing,” said Chicago Public Schools (CPS) CEO Jean-Claude Brizard to an audience of about 150 educators. But are young Latinos, many still learning English, ready to conduct this level of academic discussion?

To begin answering this question, the Latino Policy Forum held a symposium on Tuesday June 26 at the Arturo Velasquez Institute.  The event was organized as part of the group’s larger strategy to address academic achievement gaps among Latino students in CPS before Common Core State Standards are broadly implemented across CPS schools.

As the district moves towards a city-wide transformation into more challenging curriculum and instruction, experts in Latino education have expressed concerns. They believe that while this new approach is an opportunity for advancement, there are educational gaps for Latino students that have not been addressed under the current system and could worsen once a new and more rigorous system is in place.

“We know that a lot of our students are English-language learners and we want to pay attention to that. We know that the majority of our students are not in bilingual classrooms. How do we achieve academic success for all Latino children, including our English Language Learners (ELLs),” asked Sylvia Puente, executive director of the Latino Policy Forum.

According to Brizard, teachers need more time within the classroom in order to give ELL students the kind of support they need.

“When we talk about ELLs or Latinos across the district, we begin to understand the complexity of the problem,” said Brizard. “Not all ELLs are created equal. So when we look at how to deal with ELLs, the question is, how do we bridge that gap, one, and how do we push and support the students into what needs to be done.”

Latinos comprise 43 percent of the student cohort within CPS. Brizard said he is currently discussing pedagogical practices for principals to train teachers on how to deal with issues of ELL and issues of special education learners. He is also reaching out to other school systems for ideas to strengthen how Chicago supports its ELLs.

However, no one has a magic bullet to improve ELL instruction. Dr. Aída Walqui, director of teacher professional development at WestEd, argues that, by large, Latino students are being underserved by school systems nationally. “This is true still in spite [of the] wonderful efforts and wonderful islands of excellence in Chicago in Illinois and is true in the rest of the country,” she said.

Latinos in Illinois are a growing presence in the community. Illinois has the 5th largest population of Latinos in the country, but when looking at the graduation rate of Latino students in Illinois, there is an immense gap when compared to the graduation rate of white students — “which is not wonderful either,” said Walqui.

According to Walqui, the graduation rates among Latinos in Illinois in the 2007-2008 school year were 35.8 percent compared to 50.6 percent for whites. “The great majority of our students are not being served well. We need to do something dramatic to change this situation,” she said. “Not only are English Language Learners Latino students doing poorly, but actually all of our students.”

She also clarified that while Brizard emphasized that, “when you raise the rigor, kids always meet the challenge,” educators need to consider that when talking about high expectations or challenges, the last two need to be coupled inseparably with a supportive system.

Unlike the current curricula where teachers are rushed through a long list of items and objectives to be covered, Walqui explained, Common Core chooses fewer and more persuasive ideas that are presented in spiral ways where the students not only learn once, but are able to learn and deepen their knowledge over time.

But, while Common Core could provide students with new educational opportunities, educators need to look closely at the standards and their potential limitations, added Walqui. “We need to be very aware that there are some pitfalls, there are wonderful things but there are also minor limitations that we need to really be concerned about,” she said.

For example, Common Core encourage more academic reading, focusing less on literature and including a more complex selection of language that could be a challenge for ELLs. It also levels the playing field for all students defining the achievement goals for all students at every grade in all areas, explained Walqui.

“That is problematic because we need to understand that if we are in education for reasons of social and intellectual equity, then we need to prepare students so that everybody has the same possibilities as they enter that intellectual engagement,” she said.

This discussion of the Common Core Standards coincided with the release of the Latino Policy Forum’s newest publication, Shaping Our Future—building a Latino K- 12 education agenda.

“This report is a call to action—looking at education issues through the lens of the growing Latino population,” said Rebecca Vonderlack-Navarro of the Latino Policy Forum.

According to Navarro, research suggests that all students are in critical need of well-trained, experienced instructors who understand the complicated nuances of language instruction. Many students who are not formally identified as ELL are still going to need some sort of support or intervention, she added.

“With the increased language demands of the Common Core Standards and the demands of academic English, students will find it very difficult to decipher academic text and to write persuasive essays,” said Navarro.

Shaping Our Future focuses on the importance of raising academic and instructional standards and starts a discussion about curriculum and instruction, early tracking assessments and the complexities of language development, Navarro explained.

With the report, the Latino Policy Forum is also establishing an education K-12 working group, bringing together experts from the community and education stakeholders to hold accountability on ground issues that are important to Latino students.

Shaping Our Future is a first step in the Forum’s expanded education advocacy agenda that focuses on examining instructional practices and policy that supports Latinos and ELLs in education and the mastery of the English language, explained Puente during the symposium.

¿Están Listos los Estudiantes Latinos para los Estánderes Básicos?

Photo by Olga Lopez from the Latino Policy Forum.

Imagínate esto—dos estudiantes de 4º grado teniendo una discusión basada en textos. Cada estudiante con un libro en las manos—citando, hablando, discutiendo y argumentando sobre una particular materia, en torno a un texto.

“Eso es lo que Common Core va a estar promocionando”, dijo el presidente de las Escuelas Públicas de Chicago (CPS) Jean-Claude Brizard a una audiencia de aproximadamente 150 educadores. Pero ¿están los jóvenes latinos, muchos que aún están aprendiendo inglés, listos para conducir este nivel de discusión académica?

Para comenzar a responder esta pregunta, el Foro de Política Latina realizó un simposio el martes 26 de junio en el Instituto Arturo Velázquez. El evento fue organizado como parte de la estrategia mayor del grupo para tratar las brechas de logros entre los estudiantes latinos de CPS antes de que el Common Core Básico sea ampliamente implementado en todas las escuelas de CPS.

Mientras el distrito se mueve hacia una transformación general a un currículo más exigente y de instrucción, los expertos en educación latina han expresado su preocupación. Ellos creen que mientras este nuevo enfoque es una oportunidad de avance, hay brechas educativas para los estudiantes latinos que no han sido tratadas bajo el actual sistema y podrían empeorar una vez que un nuevo y más rigoroso sistema sea fijado.

“Sabemos que muchos de nuestros estudiantes son aprendices del idioma inglés y queremos poner atención a eso. Sabemos que la mayoría de nuestros estudiantes no están en salones bilingües. Cómo logramos el éxito académico para todos los niños latinos, incluyendo a los Aprendices del Idioma Inglés (ELLs)”, preguntó Sylvia Puente, directora ejecutiva del Foro de Política Latina.

Según Brizard, los maestros necesitan más tiempo dentro del salón de clases con el fin de darle a los estudiantes ELL la clase de apoyo que necesitan.

“Cuando hablamos de los ELLs o los latinos de todo el distrito, comenzamos a entender la complexidad del problema”, dijo Brizard. “No todos los ELLs son creados iguales. Así que cuando analizamos cómo manejar a los ELLs, la pregunta es, cómo unimos la brecha, uno, y como presionamos y apoyamos a los estudiantes hacia lo que se necesita hacer”.

Los latinos conforman el 43 por ciento de la cohorte estudiantil dentro de CPS. Brizard dijo que él actualmente está discutiendo prácticas pedagógicas para que los directores capaciten a los maestros en cómo manejar las cuestiones de los ELLs y las cuestiones de los aprendices de educación especial. Él también está contactando a otros sistemas escolares para obtener ideas para fortalecer la forma en que Chicago da apoyo a sus ELLs.

Sin embargo, nadie tiene una varita mágica para mejorar la instrucción ELL. La Dra. Aída Walquí, directora de desarrollo profesional de maestros en WestEd, argumenta que, por gran margen, los estudiantes latinos están siendo desatendidos por los sistemas escolares a nivel nacional. “Esto es verdad aún a pesar [de los] maravillosos efectos y las maravillosas islas de excelencia en Chicago, en Illinois y es verdad para el resto del país”, ella dijo.

Los latinos en Illinois son una creciente presencia en la comunidad. Illinois tiene la 5ta población más grande de latinos en el país, pero cuando vemos los índices de graduación de los estudiantes latinos de Illinois hay una inmensa brecha cuando se comparan con los índices de graduación de los estudiantes blancos—“lo cual no es maravilloso tampoco”, dijo Walqui.

Según Walqui, los índices de graduación entre los latinos de Illinois en el año escolar 2007-2008 fueron de un 35.8 por ciento comparados con un 50.6 para los blancos. “La gran mayoría de nuestros estudiantes no están siendo bien servidos. Necesitamos hacer algo dramático para cambiar esta situación”, ella dijo. “No sólo los estudiantes latinos Aprendices del Idioma Inglés van mal, pero en realidad todos nuestros estudiantes”.

Ella también aclaró que mientras Brizard enfatizaba que, “cuando levantas el rigor, los niños siempre cumplen el reto”, los educadores necesitan considerar que cuando se habla de altas expectativas o retos, los dos últimos necesitan ser acoplados inseparablemente con un sistema de apoyo.

A diferencia de los actuales planes de estudio donde los maestros son apresurados con una larga lista de artículos y objetivos a cubrir, explicó Walqui, el Common Core escoge menos y mas ideas persuasivas que son presentadas en forma espiral donde los estudiantes no sólo aprenden una vez, pero pueden aprender y profundizan sus conocimientos con el tiempo.

Pero, mientras el Common Core podría proporcionar a los estudiantes nuevas oportunidades educativas, los educadores necesitan examinar de cerca las normas y sus limitaciones, agregó Walqui. “Necesitamos tener muy en cuenta que hay algunas trampas, hay cosas maravillosas pero también hay limitaciones menores de las que deberíamos estar preocupados”, ella dijo.

Por ejemplo, el Common Core insta a más lectura académica, enfocarse menos en literatura e incluye una sección más compleja de lenguaje que podría ser un desafío para los ELLs. También anivela el campo de juego que define las metas de logro para todos los estudiantes en cada grado en todas las áreas, explicó Walqui.

“Eso es problemático porque necesitamos entender que si estamos en la educación por razones de equidad social e intelectual, entonces necesitamos preparar a los estudiantes para que todos tengan las mismas posibilidades al entrar a ese compromiso intelectual”, ella dijo.

La discusión del Common Core básico coincidió con el lanzamiento de la más reciente publicación del Foro de Política Latina, Dando Forma a Nuestro Futuro—construyendo una agencia de educación latina K-12.

“Este informe es un llamado de acción—mirando los temas de educación a través del lente de la creciente población latina”, dijo Rebecca Vonderlack-Navarro del Foro de Política Latina.

Según Navarro, la investigación sugiere que todos los estudiantes están en necesidad crítica de instructores bien entrenados y experimentados que entiendan los complicados matices de la instrucción del lenguaje. Muchos estudiantes que no son formalmente identificados como ELL aún van a necesitar una forma de apoyo o intervención, ella agregó.

Con las exigencias cada vez mayores del lenguaje del Common Core y las demandas del inglés académico, a los estudiantes se les hará muy difícil el descifrar texto académico y escribir ensayos persuasivos”, dijo Navarro.

Dando Forma a Nuestro Futuro se enfoca en la importancia de elevar los estándares académicos e instructivos y comienza una discusión acerca del currículo e instrucción, evaluaciones de seguimiento temprano y las complexidades del desarrollo del lenguaje, explicó Navarro.

Con el informe, el Foro de Política Latina también está estableciendo un grupo educativo de trabajo K-12, reuniendo a expertos de la comunidad y a los interesados en la educación para tomar responsabilidad en las cuestiones fundamentales que son importantes para los estudiantes latinos.

Dando Forma a Nuestro Futuro es el primer paso en la agenda de defensa educativa expandida del foro que se enfoca en examinar las prácticas instructivas y la política que apoya a los latinos y a los ELLs en la educación y en el dominio del idioma inglés, explicó Puente durante el simposio.