Preparing for High School: Local Elementaries Prepare Seventh Graders for the High School Application Process

As students anxiously wait for acceptance letters into their top high schools, local elementary schools are already preparing seventh graders for next fall.

“I have been working to ensure that our students get as much access to the high school options that are available in the city,” said Barton Dassinger, principal at Cesar E. Chavez Multicultural Academy.

Aside from its high school fair in the beginning of the year, Chavez hosts a parent night to inform and discuss the high school application process with parents and students.

Seward Academy counselor, John Trock said the school also hosted a high school fair in partnership with other Back of the Yards schools and invited parents to sit in and fill out applications along with their children.

“We always have two field trips to visit some of the schools,” he said.

Over winter break, Dassinger and Chavez school counselor Marisela Corona invited students to spend a week visiting various high schools in the city, including selective enrollment schools.

“We wanted to give the students an opportunity to see that they have options and that distance shouldn’t be a barrier,” said Corona. “I know that is often the concern but we took public transportation to the schools in order to show that it is very doable.”

Safe Passage

“At least 90 percent of our students last year went to a high school outside of the neighborhood,” said Hedges counselor, Lupce Grezlovski.

Most Back of the Yards students are automatically enrolled into Richards High School if they do not register somewhere else before the beginning of the school year.

According to school records, 16 of the 67 students at Seward enrolled at Richards this year. From Chavez, 14 of the 66 students decided to stay at the local school.

“I think we lose some students’ [motivation] because they don’t want to go to the neighborhood high school,” said Dassinger. “Whether it’s due to gangs or not seeing it as a good school a lot of them lose interest about going on to high school.”

Instead, Dassinger said the administration tries to encourage them to find a school that does motivate them about continuing school, whether it is technology or an honors program that interests them.

“If you ask them if they would rather go to Kelly, Curie or Richards they always opt for Kelly or Curie,” he said. “It’s not because [Richards] is a bad school but it’s mostly because we have had trouble getting them back and forth.”

The problem, he said, are the gang related boundary lines the students need to cross, which include 47th Street and Ashland Avenue.

In addition to providing options for their students, Corona said Chavez attempt to ease the students’ worries about the neighborhood school. They give them a chance to visit and speak with the administration at Richards, who Corona said are working hard to improve the school’s status.

“Richards explained to students how they would continue to combat some of the issues the school has faced in the past,” Corona said. “They tell them the truth but also tell them ‘this is what we are doing about it.’”

But still, most of his students are hoping to get into a school out of the neighborhood, said Trock.

Unfortunately, he said, the majority of his students are not accepted into their top choice, but although some may apply to up to 20 schools, they are usually accepted into their second or third choice.

“A lot of them apply to the selective enrollment schools,” he said. “Those are tough to get into. Every year I go into the seventh grade classroom and I tell them this is the year that counts. High schools look at seventh grade, they don’t look at what you do in eighth grade because they are accepting you around December before your semester grades are out.”

Last year about half of the students at Chavez applied to selective enrollment schools but only four graduates enrolled into selective enrollment high schools in the fall. Seward had 10 graduates accepted into a selective enrollment school and Hedges had five.

“Every year it is harder to get into these schools and with more and more students applying, a lot of our kids lose out on the opportunity,” said Dassinger.

The programs offered in local elementary schools during the year can be the key to getting into the high school of their choice.

“If our students want to go to other schools we need to make sure we give as many of them a chance,” said Corona.

In order to help combat some of the struggles students may face, Dassinger invites seventh grade students to participate in ISAT study sessions on Saturdays. In eighth grade, the top students are then encouraged to continue their Saturday sessions, this time preparing for the high school enrollment tests.

Dassinger said he hopes this will raise the number of students who are accepted into their top choice schools.

While funding can be an issue for programming and high school visits, Corona said they try their best to give the students the resources they need.

“We are constantly encouraging students to look for a school that matches their interests,” said Grezlovski. “It’s a lot of work but that’s what we do within the school building.”

An Additional Option?

With the announcement of the Back of the Yards High School, which is scheduled to open in the fall of 2013, the counselors are unsure of what it will do for the students and parents they serve.

“I’m not sure what it will turn out to be,” said Trock. “I hope it does become a great opportunity for my students.”

Dassinger agreed. His main concern, he said, is whether or not the school will be opened as a charter school. It is the same concern most residents and other administrators in the neighborhood have as the debate about whether charter schools are a good option heats up in Chicago. Especially when charters are open to all city students as opposed to giving priority to the students from the school’s surrounding area.

“Everyone is extremely excited about the new high school being built,” he said. “It’s a great anticipation in seeing something right here as a great option so that they don’t have to struggle with [transportation or distance]. I think the worst thing that can happen would be for it to be turned into a charter school where the people living right behind it won’t have the option of going there.”

Preparándose para la Secundaria: Primarias Locales Preparan a los Estudiantes de Séptimo para el Proceso de Aplicación a Secundarias

Mientras que los estudiantes ansiosamente esperan las cartas de aceptación de sus secundarias de elección, las escuelas primarias locales ya están preparando a los alumnos de séptimo grado para el próximo otoño.

“He estado trabajando para garantizar que nuestros estudiantes tengan todo el acceso posible a las opciones de secundarias que están disponibles en la ciudad”, dijo Barton Dassinger, director de la Academia Multicultural César E. Chávez.

Además de realizar su feria de secundarias a principio del año, Chávez es anfitriona de una noche de padres de familia con el fin de informar y discutir el proceso de solicitud de las secundarias con los padres y alumnos.

El consejero de la Academia Seward, John Trock dijo que la escuela también realizó una feria de escuelas en colaboración con otras escuelas de Back of the Yards e invitó a los padres de familia para que se sentaran y llenaran las solicitudes junto con sus hijos.

“Siempre tenemos dos paseos para visitar algunas de las escuelas”, él dijo.

Durante las vacaciones de invierno, Dassinger y la consejera escolar de Chávez Marisela Corona invitaron a los alumnos para que pasaran una semana visitando las distintas secundarias de la ciudad, incluyendo escuelas de inscripción selectiva.

“Queríamos darles a los estudiantes la oportunidad de ver que tienen opciones y que la distancia no debe ser un obstáculo”, dijo Corona. “Sé que con frecuencia es la preocupación pero tomamos transporte público a las escuelas para mostrar que sí se puede hacer”.

Paso Seguro

“Por lo menos un 90 por ciento de nuestros estudiantes el año pasado fueron a una secundaria fuera del vecindario”, dijo la consejera de Hedges, Lupce Grezlovski.

La mayoría de estudiantes de Back of the Yards automáticamente son inscritos en la Secundaria Richards si no se registran en otra parte antes del inicio del año escolar.

Según registros escolares, 16 de los 67 estudiantes de Seward se inscribieron en Richards este año. De Chávez, 14 de los 66 estudiantes decidieron quedarse en la escuela local.

“Creo que perdemos [la motivación] de algunos estudiantes porque no quieren ir a la escuela del vecindario”, dijo Dassinger. “Ya sea debido a las pandillas o no verla como una buena escuela, muchos de ellos pierden el interés por continuar con la secundaria”.

En cambio, Dassinger dijo que la administración trata de instarlos para que encuentren una escuela que los motive para seguir con su educación, ya sea un programa de tecnología o de honores que les interese.

“Si les preguntas si prefieren ir a Kelly, Curie o Richards siempre optan por Kelly o Curie”, él dijo. “No es porque Richards sea una mala escuela pero en su mayoría es porque hemos tenido problemas llevándolos y trayéndolos”.

El problema, él dijo, son las líneas de límites de pandillas que los estudiantes necesitan cruzar, las cuales incluyen la Calle 47 y la Avenida Ashland.

Además de proporcionar opciones para sus estudiantes, Corona dijo que Chávez trata de aliviar las preocupaciones de los estudiantes acerca de la escuela del vecindario. Les dan una oportunidad de visitar y hablar con la administración de Richards, quienes Corona dice están trabajando duro para mejorar el estatus de la escuela.

“Richards explicó a los estudiantes cómo continuarían combatiendo algunos de los problemas que la escuela ha enfrentado en el pasado”, dijo Corona. “Les dicen la verdad pero también les dicen ‘esto es lo que estamos haciendo’”.

Pero aún, la mayoría de sus estudiantes esperan ser aceptados a una escuela fuera del vecindario, dijo Trock.

Desafortunadamente, el dijo, la mayoría de sus estudiantes no son aceptados en la primera escuela de su elección, pero aunque algunos pueden aplicar para hasta 20 escuelas, usualmente son aceptados a su segunda o tercera opción.

“Muchos aplican para las escuelas de inscripción selectiva”, él dijo. “Éstas son difíciles para entrar. Cada año entro al salón de séptimo grado y les digo que este es el año que cuenta. Las secundarias ven el séptimo grado, no ven lo que hiciste en octavo grado porque te aceptan en diciembre antes de que las calificaciones del semestre salen.”

El año pasado, aproximadamente la mitad de los estudiantes de Chávez aplicaron a escuelas de inscripción selectiva pero sólo cuatro graduados se inscribieron en secundarias de inscripción selectiva en el otoño. Seward tuvo 10 graduados aceptados a escuelas de inscripción selectiva y Hedges tuvo cinco.

“Cada año es más difícil entrar a estas escuelas y con más y más estudiantes que aplican, muchos de nuestros niños se pierden de la oportunidad”, dijo Dassinger.

Los programas que se ofrecen en las primarias locales durante el año pueden ser la clave para poder entrar a la secundaria de su elección.

“Si nuestros estudiantes quieren ir a otras escuelas necesitamos asegurarnos de darles a la mayoría posible una oportunidad”, dijo Corona.

Con el fin de ayudar a combatir algunas de las luchas que los estudiantes pueden enfrentar, Dassinger invita a los estudiantes de séptimo grado a participar en sesiones de estudio para las pruebas ISAT los sábados. En octavo grado, a los mejores estudiantes se les invita a continuar sus sesiones sabatinas, ésta vez preparándolos para sus exámenes de inscripción para la secundaria.

Dassinger dijo que espera que esto aumente el número de estudiantes que son aceptados a sus escuelas de elección.

Mientras que los fondos pueden ser una cuestión para programación y las visitas a las secundarias, Corona dijo que ellos harán su mejor esfuerzo para brindar a los estudiantes los recursos que necesitan.

“Constantemente estamos instando a los estudiantes a que busquen una secundaria que iguale sus propios intereses”, dijo Grezlovski. “Es mucho trabajo pero eso es lo que hacemos dentro de la escuela”.

¿Una Opción Adicional?

Con el anuncio de la secundaria de Back of the Yards, la cual está programada para abrir en el otoño de 2013, los consejeros no están seguros de lo que ofrecerá para los estudiantes y padres que sirven.

“No estoy seguro de lo que va a llegar a ser”, dijo Trock. “Espero que se convierta en una gran oportunidad para los estudiantes”.

Dassinger está de acuerdo. Su mayor preocupación, dijo, es si la escuela va a ser abierta como escuela charter. Es la misma preocupación que la mayoría de los residentes y otros administradores en el vecindario tienen mientras el debate de que si las escuelas charter son una buena opción arde en Chicago. Especialmente cuando las escuelas charter están abiertas para todos los estudiantes de la ciudad en lugar de darle prioridad a los estudiantes del área adyacente a la escuela.

“Todos están muy emocionados por la construcción de la nueva secundaria”, dijo. “Es una gran anticipación ver algo aquí como una gran opción para que no tengan que lidiar [con el transporte o la distancia]. Creo que lo peor que puede pasar sería que la convirtieran en escuela charter donde la gente que