Universidad Popular Reaches Community Empowerment Through Culture

A community center in Little Village, Universidad Popular, not only encourages new ideas, but works to establish strong events in order to encourage participation in the community. One such event, Feria del Mole, will celebrate six years of success on Sept. 24 at the Arturo Velasquez Institute.

Participants can try about 40 different moles and vote for their favorite at the mole tasting event—organized by committees formed by both volunteers and staff from Universidad Popular.

The idea for the festival came after a participant returned from Mexico and enthusiastically shared her experience at the feria in San Pedro.

“We started with a group of 20 women the first year,” said Cesar Lara, office manager at Universidad Popular. “They were all so proud of it that we decided to continue it. This is our sixth year and every year we are increasing not only in participants but in [the number of] people who come and enjoy the mole.”

Today, about 40 “moleras” and “moleros” participate for a chance to win a monetary prize of $500 and a trip to San Pedro, Mexico for the Feria Nacional del Mole. Aside from the title of “Best Mole in Little Village,” participants can decorate their table and wear traditional clothing for cultural prizes. Selected judges will decide Best Decorated Table and Cultural Prize (for clothing).

“We have people who decorate their table with chiles and their pots and colorful manteles,” said Lara.

Featuring Mexico’s most traditional dish, the mole festival is part of Universidad Popular’s way of celebrating Mexican Independence Day in September.

Signing up to be a “molera/o” is still an option, said Lara. A $25 deposit is required but returned after the fest with an additional $25 to help cover cost of ingredients.

“We want to make it as easy as possible,” he said. “We want as many participants as we can get.”

Aside from enjoying the mole, Universidad Popular members talk to the “moleros” about how they make their mole, collecting stories about the process of gathering ingredients and creating the dish.

“It’s a very family-oriented activity,” said Lara. “Some talk about how the husband buys the chicken, the kids set the table, the sister prepares the sauce. It’s a whole family matter.”

For those just wanting to taste as many moles as they can, which can range from sweet to spicy, tickets for the event are $7 in advance and $10 at the door. Money raised from ticket sales will be used to keep the community center going.

Universidad Popular was founded almost 40 years ago in the North side of Chicago with the goal to help immigrants learn English and offer services to new Chicagoans. Today in Little Village, the list of services has expanded to include fun classes for its residents like yoga and cooking.

“We have the usual classes like reading and English but if a volunteer comes who wants to teach piano we love to work with them,” said Lara. “Even though the economy is so bad and most people are looking for jobs, we are fortunate to still have a good number of volunteers.”

Although located in Little Village, the center sees residents from Cicero, Berwyn, Pilsen and other communities in the area. According to Lara, the Feria del Mole is a great way to bring the communities together.

“We offer our services to everybody,” said Lara. “The Latino community continues to grow and we want to serve as many people as possible.”

Fiesta de Mole will take place at the Arturo Velazquez Institute, 2800 S. Western on Sept.24, 2011. 

Universidad Popular Alcanza la Superación Comunitaria a través de la Cultura

Un centro comunitario en La Villita, Universidad Popular, no sólo apoya nuevas ideas, pero trabaja para establecer fuertes eventos con el fin de incitar la participación en la comunidad. Uno de esos eventos, la Feria del Mole, celebrará sus seis años de éxito el 24 de septiembre en el Instituto Arturo Velasquez.

Los participantes podrán probar aproximadamente 40 moles distintos y votar por su favorito en el evento de degustación de moles—organizado por comités formados de voluntarios y personal de Universidad Popular.

La idea del festival surgió después de que una participante regresara de México y entusiásticamente compartió su experiencia en la feria de San Pedro.

“Comenzamos con un grupo de 20 mujeres el primer año”, dijo Cesar Lara, director de oficina en Universidad Popular. “Estaban tan orgullosas que decidimos continuarlo. Este es nuestro sexto año y cada año está aumentando no sólo el número de participantes pero [el número] de personas que vienen a disfrutar el mole”.

Hoy, aproximadamente 40 moleras y moleros que participan por la oportunidad de ganar un premio monetario de $500 y un viaje a San Pedro, México para asistir a la Feria Nacional del Mole. Además del “Mejor Mole de La Villita”, los participantes pueden decorar su mesa y vestir ropa tradicional para ganar premios culturales. Jueces selectos elegirán la Mejor Decoración de Mesa y el Premio Cultural (por el vestuario).

“Tenemos a personas que decoran sus mesas con chiles y sus ollas y coloridos manteles”, dijo Lara.

Exhibiendo el platillo más tradicional de México, el festival del mole es parte de la forma en que Universidad Popular celebra el Día de la Independencia Mexicana en septiembre.

Registrarse para ser un molero/a es todavía una opción, dijo Lara. Se requiere un depósito de $25 pero se devuelve después del festival con $25 adicionales para ayudar a cubrir el costo de los ingredientes.

“Queremos hacerlo lo más fácil posible” él dijo. “Queremos a todos los participantes que podamos conseguir”.

Además de disfrutar del mole, los miembros de Universidad Popular hablan con los moleros sobre cómo preparan su mole, recopilando historias sobre el proceso de reunir los ingredientes y crear el platillo.

“Es una actividad muy familiar”, dijo Lara. “Algunos hablan de cómo el esposo compra el pollo, los hijos ponen la mesa, la hermana prepara la salsa. Es un asunto totalmente de familia”.

Para aquellos que sólo desean degustar todos los moles que puedan, que pueden variar de dulces a picantes, los boletos para el evento cuestan $7 por adelantado y $10 en la puerta. El dinero recaudado de la venta de los boletos será utilizado para seguir con el centro comunitario.

Universidad Popular fue fundada hace casi 40 años en el Norte de Chicago con la meta de ayudar a los inmigrantes a aprender inglés y ofrecer servicios para los nuevos residentes de Chicago. Hoy en La Villita, la lista de servicios se ha extendido para incluir clases divertidas para sus residentes, como Yoga y cocina.

“Tenemos las usuales clases como lectura e inglés, pero si un voluntario que quiera enseñar piano viene nos gusta trabajar con ellos”, dijo Lara. “Aunque la economía esté tan mala y la mayoría de personas están buscando empleo, somos afortunados de aún tener un buen número de voluntarios”.

Aunque está ubicado en La Villita, el centro ve a residentes de Cicero, Berwyn, Pilsen y otras comunidades del área. Según Lara, la Feria del Mole es una gran forma de unir a las comunidades.

“Ofrecemos servicios a todo mundo”, dijo Lara. “La comunidad latina continúa creciendo y queremos servir a la mayor cantidad de personas”.

Fiesta de Mole se llevara a cabo en el Insituto Arturo Velasquez, 2800 S. Western el 24 de septiembre.