Transfer Battle: CPS Red Tape Ties Up Incoming Freshmen

Christian Avalos worried he would be forced to attend Richards Career Academy and leave the school of his choice, Phoenix Military Academy.

Since the beginning of the new academic year, Richards High School principal, Mary Dolan, and neighborhood parents have struggled over the fate of incoming 9th graders who were accepted to other area schools.

Parents whose children were ready to start in other high schools but who were also enrolled in the Richards’ roster said their children should be allowed to attend their school of choice. Dolan, however, argued every student officially enrolled at Richards, now a Track E school, is required to attend in order to keep the school from laying off teachers.

During the first week of August, a group of parents from various elementary schools in Back of the Yards waited by the school’s main office attempting to receive official permission to send their children to their schools of choice. Ninth graders, Christian Avalos and Alexander Oliva, both graduates of Hedges Elementary, eventually won the coveted transfer and were able to start school elsewhere. In the process, Avalos’ father missed four days of work and Oliva missed a full week of school before their situations were resolved.

Avalos, a young man with furrowed eyebrows and quiet demeanor, was admitted to Phoenix Military Academy and participated in its summer Freshman Connections program. Neither he nor his father, Ezequiel Avalos, knew that Richards had also enrolled him as an incoming freshman. They did not find out until Sept. 5, when on the first day of school at Phoenix, Avalos’ name did not appear on the Phoenix roster.

Richards was not the school Ezequiel wanted for his son.

A kid was hit in the head last year on his way to school,” he said. “He was our neighbor and after that, him and his family left.” He went straight to Richards to resolve the issue, but ran into a brick wall. “I went and talked to the secretary. She told me that the rules had changed and ‘whether he wants to or not, he has to go to Richards,’” Ezequiel said.

Phoenix attendance clerk Nzinga Johnson, advised Ezequiel to contact the Southwest Side High School Network (formerly Area 23). He called both the chief area officer and the management support director but his calls were not returned. THE GATE called these officials, plus the CPS Communications Office, but received no response.

Although Phoenix allowed Avalos to attend school while attempting to resolve the situation, his father was missing work to solve the problem. By Sept. 8, the matter had been taken to higher-level CPS officials. “We have to go to what’s now called the network,” said Phoenix counselor Amy Sanchez. “They have been dealing with it for the past two days.”

Oliva was sent home from Juarez on his first day of school due to a message from Richards. His mother, Maria Madrigal, showed THE GATE a copy of the fax that was sent: “Per our Asst. Principal—since we have attempted to reach this student numerous times beginning on August 8, it will be necessary for this student to write our principal a letter explaining his whereabouts for the past month, and why he wishes to attend Juarez. Before he comes in with the letter, I cannot issue a transfer.”

Madrigal acknowledged she received a call from Richards assistant principal Fred Aguirre in the second week of August asking why her son had not come to school. She told Aguirre that Oliva was going to a school other than Richards and assumed that was the end of the matter. When Oliva was sent home from Juarez, she went to Richards with a note from her son explaining his whereabouts for the past month and his reasons for choosing Juarez, as requested. But Madrigal said when she spoke to Aguirre and the school secretary, the security guard interpreting for her warned her son that he “was going to have a bunch of Fs if he didn’t start going to school” at Richards.

By Friday Sept. 9, after constant school visits, phone calling, and repeated arguments, Oliva and Avalos acquired transfers to Juarez and Phoenix, respectively. But Oliva spent his first week of school at home rather than attend a school he had not chosen, and Avalos’ father lost nearly four days of work and income from his hourly-wage job.

Dolan asserted she would deny transfers to students who are still on her rolls by the first day of school.

According to her, school transfers for incoming freshmen are supposed to be completed in the spring so that high schools can accurately predict their enrollment and the number of teachers on staff for the following school year. “[Parents] need to make arrangements before the end of the school year because we are a neighborhood school,” she said. “If [other schools] take my kids, I get my teachers taken away.”

But parents claimed that they were unaware of the process to enroll their children in other schools. “I was never told anything,” said Ezequiel. “My son took the application to [Hedges] and they were supposedly going to give it to Phoenix, but after that we didn’t know anything else.”

Richards, according to Ezequiel, argued that Avalos must attend his neighborhood school because they completed the Phoenix application process late. But according to Sanchez, Avalos was among the first students to apply and receive an acceptance letter from Phoenix early in the spring.

Madrigal experienced a similar situation when she had to re-submit an application to Juarez early in August after asking her school counselor to submit one towards the end of the previous school year and had not heard anything back from Juarez.

Dolan’s fear of losing teachers if enrollment drops is real. Underperforming schools like Richards, where a stable, high-quality group of teachers can make the most difference for students, are most likely to lose teachers due to declining enrollment. A 2009 study by the Consortium on Chicago School Research from 2005-06 to 2006-07 showed that high schools that lost at least 30 percent of their students lost about 40 percent of their teachers, while high schools with steady or increasing enrollment kept over 80 percent of their teachers.

This year, the pressure to keep high school students enrolled at their neighborhood school is even higher due to central office budget controls. The central office generally allots one teacher for every 28 students in high schools, says Catalyst Chicago reporter Sarah Karp.

In recent years, the central office allowed high schools a cushion of one teacher so a school could afford to lose up to 56 students before cutting a position. This year, Karp said, “they’re not going to allow any cushion. That’s really going to hurt schools. Each kid is going to be even more valuable.”

According to Karp, Richards was projected to enroll 517 students this year. In August, Dolan said the school started with 490 students on the first day, but 124 did not return the second day. Though Richards received a $5.6 million federal grant, the money is dedicated to specific faculty and won’t prevent teacher cuts if enrollment drops.

In a second interview with Dolan, she said that she is not mad at the district, but she argues that everyone must pay for quality schools blaming the state for not adequately funding schools in Illinois.

“I feel that the enrollment issue is a game all small schools must play each school year,” said Dolan. “The underlying issue is the fact that the state of Illinois does not financially support schools as it should. The state is 49th in the nation in how they support the public schools, which is shameful.”

Dolan is working towards changing Richards negative reputation, but gets discouraged when hearing that the school is not an option for many families in the area.

We’re working so hard to change [Richard’s bad reputation] and make opportunities for all of our kids that it kind of hurts your feelings when people don’t want to be here.”

In the end, Dolan was able to issue transfers to about seven students, among them Avalos and Oliva, after she accepted five new students and realized that she had fulfilled her quota of more than 500 students. Richards did not lose any teachers.

Co-edited by Maureen Kelleher

Batalla de Transferencias: La Burocracia de CPS Detiene Nuevos Estudiantes

Desde el comienzo del nuevo año académico, la directora de la Secundaria Richards, Mary Dolan, y padres de familia del vecindario han luchado por el destino de los nuevos alumnos de 9º grado que fueron aceptados a otras escuelas. 

Los padres cuyos hijos estaban listos para comenzar en otras escuelas pero que a su vez estaban inscritos en el registro de Richards dijeron que a sus hijos se les debería permitir asistir a la escuela de su elección. Dolan, sin embargo, argumentaba que cada alumno que está oficialmente inscrito en Richards se le requiere que asista con el fin de evitar que la escuela recorte a los maestros. 

Durante la primera semana de agosto, un grupo de padres de familia de varias primarias de Back of the Yards esperó junto a la dirección de la escuela intentado obtener el permiso oficial para mandar a sus hijos a las escuelas de su elección. Los alumnos de 9º grado, Christian Avalos y Alexander Oliva, ambos graduados de la Primaria Hedges, finalmente obtuvieron la codiciada transferencia y pudieron comenzar a estudiar en otra parte. En el proceso, el padre de Avalos perdió cuatro días de trabajo y Oliva perdió una semana completa de clases antes de que sus situaciones fueran resueltas. 

Avalos, un joven de cejas surcadas y de porte tranquilo, fue admitido a la Academia Militar Phoenix y participó en su programa de conexiones para nuevos estudiantes durante el verano. Ni él ni su padre, Ezequiel Avalos, sabían que Richards también había registrado a Christian como estudiante recién ingresado. No se enteraron hasta el 5 de septiembre, el primer día de clases en Phoenix, cuando el nombre de Christian no apareció en la lista de Phoenix. 

Richards no era la escuela que Ezequiel quería para su hijo.

Un joven recibió un golpe en la cabeza el año pasado mientras iba rumbo a la escuela”, él dijo. “Él era nuestro vecino y después de eso, él y su familia se fueron”. Él fue directamente a Richards para resolver el problema, pero se topó con una pared de ladrillos. “Fui y hablé con la secretaria. Ella me dijo que los reglamentos habían cambiado y que ‘quiera o no, él tiene que ir a Richards’”, dijo Ezequiel. 

La secretaria de asistencia de Phoenix Nzinga Johnson, le aconsejó contactar a la Red de Secundarias del Suroeste (antes conocida como Área 23). Él llamó al jefe oficial de la zona y al director de apoyo de la dirección pero sus llamadas nunca fueron contestadas. El periódico THE GATE también llamó a estos oficiales, además a la Oficina de Comunicaciones de CPS pero nunca obtuvo respuesta. 

Aunque Phoenix le permitió a Avalos asistir a clases mientras intentaba resolver la situación, su padre estaba faltando al trabajo para resolver el problema. Para el 8 de septiembre, el asunto había sido llevado a los oficiales de CPS de alto nivel. “Tenemos que acudir a lo que ahora se conoce como la red”, dijo la consejera de Phoenix Amy Sanchez. “Ellos han estado ocupándose de eso durante estos dos últimos días. 

Oliva fue enviado a casa de Juárez en su primer día de clases debido a un mensaje de Richards. Su madre, María Madrigal, le mostró al periódico THE GATE una copia del fax que fue enviado: “Por nuestro Subdirector—ya que hemos intentado contactar a este estudiante numerosas veces desde el 8 de agosto, será necesario que este estudiante le escriba a nuestra directora una carta explicando su paradero durante el mes pasado, y por qué desea asistir a Juárez. Antes de que venga con esa carta, no podré expedir la transferencia”. 

Madrigal reconoció que ella recibió una llamada del subdirector de Richards Fred Aguirre en la segunda semana de agosto preguntando por qué su hijo no había asistido a la escuela. Ella le dijo a Aguirre que Oliva estaba asistiendo a otra escuela aparte de Richards y asumió que eso sería el fin del asunto. Cuando Oliva fue enviado a casa de Juárez, ella fue a Richards con una nota de su hijo explicando su paradero durante el último mes y sus razones por elegir a Juárez, como se le había pedido. Pero Madrigal dijo que cuando habló con Aguirre y con la secretaria de la escuela, el guardia de seguridad que le interpretaba le advirtió que su hijo “iba a recibir un montón de Fs si no comenzaba a ir a la escuela” a Richards. 

Para el viernes 9 de septiembre, después de constantes visitas a la escuela, llamadas telefónicas y repetidos argumentos, Oliva y Avalos habían obtenido sus transferencias a Juárez y Phoenix respectivamente. Pero Oliva pasó su primera semana de clases en casa antes que asistir a una escuela que no había elegido, y el padre de Avalos perdió casi cuatro días de trabajo e ingresos de su trabajo de salario por hora. 

Dolan afirmó negaría las transferencias a los estudiantes que aún están en sus registros el primer día de clases. Según ella, las transferencias escolares para los recién ingresados se deben completar en la primavera para que las secundarias puedan predecir con exactitud sus inscripciones y el número de maestros en el personal para el siguiente año escolar. “[Los padres] necesitan hacer los arreglos necesarios antes del fin del año escolar porque somos una escuela de vecindario”, ella dijo. “[Si otras escuelas] se llevan a mis jóvenes, a mi me quitan a mis maestros”. 

Pero los padres afirmaron que no estaban enterados del proceso para matricular a sus hijos en otras escuelas. “A mí nunca se me dijo nada”. Dijo Ezequiel. “Mi hijo llevó la aplicación [a Hedges] y ellos supuestamente se la iban a entregar a Phoenix, pero después de eso ya no supimos nada más”. 

Richards, según Ezequiel, argumentaba que Avalos debía asistir a la escuela de su vecindario porque ellos completaron el proceso de solicitud tarde. Pero según Sanchez, Avalos fue de los primeros en aplicar y recibir una carta de aceptación de Phoenix a principios de la primavera. 

Madrigal pasó por una situación similar cuando tuvo que volver a entregar una aplicación a Juárez a principios de agosto después de haberle pedido a su consejera escolar que entregara una a finales del pasado año escolar y no haber recibido noticias de Juárez. 

El temor de Dolan de perder a maestros si las matrículas bajan es una realidad. Las escuelas de bajo rendimiento como Richards, donde un grupo estable de maestros de alta calidad pueden hacer la mayor diferencia para los estudiantes, son las que tienen mayores probabilidades de perder maestros debido a la reducción de las inscripciones. Un estudio del 2009 del Consorcio de Investigación de las Escuelas en Chicago de 2005-06 a 2006-07 mostró que las secundaras que perdieron por lo menos 30 por ciento de sus estudiantes perdieron aproximadamente 40 por ciento de sus maestros, mientras que las secundarias con inscripciones estables o crecientes mantuvieron a más del 80 por ciento de sus maestros. 

Este año, la presión por mantener a los estudiantes de secundaria inscritos en las escuelas de su vecindario es aún mayor debido a los controles de presupuesto de la oficina central. La oficina central generalmente asigna a un maestro por cada 28 estudiantes en las secundarias, dice la reportera Sarah Karp de Catalyst Chicago. 

En años recientes, la oficina principal le permitía a las secundarias un maestro de respaldo, así que una escuela podía darse el lujo de perder hasta 56 estudiantes antes de recortar una posición. Este año, dijo Karp, “no van a permitir ningún respaldo. Eso va a perjudicar a las escuelas. Cada joven va a ser aún más valioso”. 

Según Karp, Richards tenía proyectado inscribir a 514 estudiantes este año. En agosto, Dolan dijo que la escuela comenzó con 490 estudiantes el primer día, pero 124 no regresaron el segundo día. Aunque Richards recibió un subsidio federal de $5.6 millones, el dinero está dedicado a cierto profesorado y no evita el recorte de maestros si las inscripciones bajan. 

En una segunda entrevista con Dolan, ella dijo que no está enojada con el distrito, pero argumenta que todos deben pagar por escuelas de calidad, culpando al estado por no financiar adecuadamente las escuelas de Illinois. 

Siento que el problema de las inscripciones es un juego que todas las escuelas pequeñas deben jugar cada año escolar”, dijo Dolan. “El problema de fondo es el hecho de que el estado de Illinois no apoya financieramente a las escuelas como debiera. El estado está en el lugar 49 de la nación en la forma que apoyan a las escuelas públicas, lo cual es vergonzoso”. 

Dolan está trabajando para cambiar la reputación negativa de Richards pero se desanima cuando escucha que la escuela no es una opción para muchas familias del área. 

“Estamos trabajando tan duro para cambiar [la mala reputación de Richards] y crear oportunidades para todos nuestros jóvenes y eso te lastima cuando la gente no quiere estar aquí”. 

Al final, Dolan pudo expedir las transferencias de aproximadamente siete estudiantes, entre ellos Avalos y Oliva, después aceptó a cinco estudiantes nuevos y se dio cuenta de que había cumplido con su cupo de más de 500 estudiantes. Richards no perdió a ningún maestro. 

Co-editado por Maureen Kelleher